Al Masters, Lee Elder ottiene un altro momento sotto i riflettori

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AUGUSTA, Ga. – Con il sole che sorgeva sulle sue spalle, Lee Elder è stato presentato a una folla di diverse centinaia di persone al primo tee del Torneo Masters giovedì mattina. Quarantasei anni prima, all’incirca nello stesso posto all’Augusta National, Elder era stato il primo uomo di colore a giocare nel torneo.

“Ero così nervoso”, ha detto l’anziano, ricordando i momenti iniziali della sua storica apparizione del 1975.

Ma giovedì mattina, Elder era a suo agio e sorridente, unendosi alle leggende del golf Jack Nicklaus e Gary Player come il primo giocatore nero incluso in una tradizione pluridecennale di Masters: una celebrazione degli antipasti onorari che colpiscono i primi colpi cerimoniali di un altro Master.

L’anziano, 86 anni, era seduto su una sedia da giardino bianca sul primo tee accanto a circa 20 membri della famiglia, amici e professionisti del golf PGA neri vestiti con abiti formali e allineati in una fila regale. Problemi recenti con la sua mobilità avrebbero impedito a Elder di tirare un colpo giovedì, ma è stato accolto per primo dal presidente dell’Augusta National Golf Club, Fred S. Ridley.

“Oggi Lee Elder ci ispirerà e farà ancora una volta la storia, non con una spinta, ma con la sua presenza, forza e carattere”, ha detto Ridley.

Usando il linguaggio del golf riservato a un giocatore che, grazie a una performance di primo piano, si è guadagnato il diritto di iniziare per primo, Ridley ha aggiunto: “Lee, è mio privilegio dire che hai gli onori”.

Elder spinse i braccioli della sedia per alzarsi, ma vacillò mentre cercava di alzarsi fino a quando Player non fece un passo in avanti e mise una mano sotto il braccio sinistro di Elder per sollevarlo in una posizione eretta. Rivolgendosi alla congregazione circostante, l’anziano ha annuito con la testa con un gesto della mano sinistra, quindi ha sollevato l’autista con la mano destra come per rispondere all’ovazione durata 40 secondi. L’anziano, con un sorriso, tornò poi al suo posto.

È stata un’atmosfera a volte tesa all’85 ° Masters questa settimana, quando ai giocatori e ai funzionari del torneo è stato chiesto della nuova legge restrittiva sulle elezioni in Georgia che sconvolge lo stato. Mentre Elder fu invitato a partecipare al torneo del 1975 – molti anni dopo che lui e altri giocatori neri si erano qualificati per giocare – Augusta National non ha ammesso il suo primo membro nero fino al 1990, e la sua prima donna fino al 2012.

Il ruolo di Elder nella prima cerimonia del tee, considerato in ritardo da tempo, è stato molto atteso da quando è stato annunciato lo scorso anno e poi ritardato dalla pandemia di coronavirus. Il simbolismo del suo aspetto non è andato perso in un momento in cui il paese sta subendo una resa dei conti di giustizia razziale. Giovedì, però, per un lungo momento l’attenzione è sembrata concentrarsi sull’avvolgere l’anziano in un tributo.

In una conferenza stampa subito dopo la prima cerimonia del tee, Player ha ricordato che nel 1969 aveva invitato l’anziano a gioca nel suo paese natale, il Sudafrica.

“È piuttosto triste pensare che in quei giorni, con la politica di segregazione adottata dal Sud Africa, dovevo andare dal mio presidente e ottenere il permesso per Lee Elder di venire a giocare nel nostro PGA”, ha detto Player, aggiungendo: “Io è stato chiamato un traditore. “

Il giocatore ha ricordato che l’anziano è stato accolto da forti standing ovation.

“Siamo poi passati ad altri luoghi”, ha detto Player. “Puoi immaginare in quel momento della storia quanto sia stato incoraggiante per un giovane ragazzo nero vedere questo campione giocare.”

Elder ha ricordato di aver vinto 21 dei 23 eventi nel 1966 nel tour della United Golf Association, una serie di tornei per i golfisti afroamericani in un momento in cui erano regolarmente esclusi da altri importanti eventi di golf professionistici. L’anno successivo, fece un’offerta per unirsi al PGA Tour – aveva bisogno di fornire una copia di un saldo di un estratto conto bancario di $ 6.500 – e nel 1969 si trovò in un playoff per vincere il prestigioso Firestone Open nello stato nativo di Nicklaus, Ohio.

Mentre l’anziano ha raccontato la storia giovedì, Nicklaus, che era seduto accanto a lui sul palco della conferenza stampa, intervenne: “Ti ho derubato, vero?”

L’anziano si rivolse a Nicklaus: “L’hai fatto”.

Nicklaus ha spiegato di aver fatto tre putt di oltre 35 piedi per mantenere vivo il playoff. Alla fine, Nicklaus ha avuto la meglio per vincere il torneo.

“È stato fortunato”, ha detto l’anziano, che ha soppresso senza successo una risatina, persino una risatina.

Stava passando una buona giornata.

“È stata una delle esperienze più emozionanti a cui abbia mai assistito o in cui sia mai stato coinvolto”, ha detto della prima cerimonia del tee giovedì.

Fermandosi per aggiustarsi gli occhiali, l’anziano ha aggiunto: “Il mio cuore è molto dolce questa mattina, non pesante, ma dolce a causa delle cose meravigliose che ho incontrato. È un grande onore e lo apprezzo molto “.

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