Alla ricerca di Roger Federer – The New York Times

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I pellegrini stanno arrivando in Svizzera Abbazia di Einsiedeln da poco dopo S. Meinrado, il martire dell’ospitalità, si ritirò nella solitaria “Foresta oscura” in una valle tra il Lago di Zurigo e il Lago dei Quattro Cantoni per fondare un eremo intorno all’835.

Ho visitato l’abbazia nell’ottobre 2019 all’inizio di un insolito pellegrinaggio: ripercorrere le orme del tennista svizzero Roger Federer. Essendo il luogo di pellegrinaggio più famoso della Svizzera, mi è sembrato un luogo propizio per iniziare il mio viaggio. Non avevo idea che il signor Federer avesse un legame con il luogo, ma quando ho contattato l’abbazia per organizzare la mia visita, i monaci hanno avuto una sorpresa per me. “Sapevi che anche il nostro abate si chiama Federer?” ha chiesto Marc Dosch, il rappresentante laico dell’abbazia. Io non ho avuto. “Sì e ha battezzato i figli di Roger.”

Destino, davvero.

Sono un giocatore di tennis dalla fine degli anni ’70, ma un intervento chirurgico al ginocchio e una serie di problemi di salute mi hanno tenuto fuori dal campo per diversi anni. Ero sulla strada del recupero e speravo di tornare su un terreno consacrato: i campi in cui Federer si era allenato in Svizzera per vincere 20 major e diventare uno degli atleti più amati del pianeta.

Sono un fan da più di 15 anni, ma la mia ammirazione ha raggiunto nuovi livelli nel 2017 quando il signor Federer ha vinto due major a 35 anni dopo che quasi tutti gli scrittori di tennis avevano già scritto il suo necrologio di tennis. Avrebbe potuto tranquillamente andare alla deriva sulle Alpi per meditare mentre contava i suoi franchi svizzeri, ma invece si è ridedicato allo sport e ha ribaltato la situazione sui suoi rivali più giovani.

Un infortunio al ginocchio ha costretto Federer a prendersi più di un anno di pausa dall’ATP Tour. Ma è tornato alle competizioni a Doha, in Qatar, poche settimane fa, dove ha vinto una partita e ne ha perse un’altra. Non è stato un ritorno da sogno, ma è stato un inizio promettente e sono sollevato che sembri essere sano e motivato. Come tutti i fan, spero che avrà più trofei da issare, forse quest’estate a Wimbledon o ai Giochi Olimpici.

Ma vivo anche con la paura che possa ritirarsi presto, e quindi ho sentito un senso di urgenza a fare questo viaggio prima che fosse troppo tardi per vederlo suonare di persona.

Non sapevo nell’ottobre 2019 che il mio viaggio in Svizzera sarebbe stato l’ultimo confine che avrei attraversato per molto tempo a causa delle restrizioni di viaggio causate dalla pandemia di coronavirus. Il fatto di essere stato in grado di seguire le orme di Federer e di sedermi in un’arena gremita con 10.000 fan smascherati e guardarlo giocare mi sembra un sogno ora.

Ma mentre mi preparavo per il mio viaggio, mi sono ritrovato a dover rassicurare le fonti svizzere che volevo incontrare sul fatto che non ero uno stalker impazzito che aveva intenzione di rovistare tra i bidoni della spazzatura del signor Federer. Ho assicurato loro che sono solo un ragazzo normale che ammira i suoi tratti aggraziati, la sua sportività e la sua disponibilità a versare lacrime in campo. Ho pensato che viaggiare attraverso sette cantoni nei luoghi in cui il signor Federer ha vissuto e giocato a tennis prima di vederlo allo Swiss Indoors di Basilea, il torneo di tennis della sua città natale, mi avrebbe aiutato a capire non solo l’uomo ma anche la Svizzera, che prospera, straziante bello ma enigmatico, outlier in quattro lingue nel cuore dell’Europa.

Ho contemplato il mio viaggio stando in piedi su una collina a guardare Einsiedeln, con la sua chiesa in stile barocco a due guglie, i cavalli e le mucche mugghianti che punteggiano le verdi e rigogliose colline, prima di essere accolto dall’abate Federer, che mi ha accolto come un vecchio amico. “Sai, prima che Roger diventasse famoso, dovevo sempre scrivere il mio nome”, mi ha detto. “Ma ora tutti conoscono il nome Federer.”

L’abate Federer ha detto che il suo ramo dell’albero genealogico si è intersecato con il signor Federer nel XVI secolo, ma ha detto che non ha discusso della loro discendenza condivisa o della partecipazione del signor Federer alla messa (non sono affari suoi, ha detto) con gli svizzeri star quando ha visitato l’abbazia. L’abate Federer ha detto che gli svizzeri non sono a loro agio con il culto degli eroi. “Roger sarebbe equivalente a qualcosa come la famiglia reale nel Regno Unito, ma qui in Svizzera non abbiamo mai avuto una star super famosa, quindi non sappiamo come trattarlo perché non veneriamo le persone qui, ” Egli ha detto.

Aveva ragione: avevo portato con me un cappello Roger Federer, ma ho smesso di indossarlo dopo aver realizzato che nessun altro ne indossava uno. Poco prima di entrare nella cattedrale per pregare, l’abate Federer mi ha detto: “Spero davvero Djokovic non vince più titoli. Non voglio che prenda Roger. “

L’abate Federer era anche un parente di Antonia Federer, la moglie di Jakob Federer, un vignaiolo e consulente che mi ha invitato a pranzo nella loro casa di Berneck, una graziosa cittadina di campagna di circa 4.000 persone vicino al confine austriaco dove ha avuto origine il clan Federer . La parola tedesca feder, spiegò Jakob, significa piuma o penna, e nel Medioevo i Federer erano scribi. Ci sono circa 100 Federer nel villaggio ed è un nome comune nel cimitero dove è sepolta la nonna di Roger Federer dietro l’antica chiesa cattolica della città.

Jakob Federer è il vicepresidente di Berneck e vive a pochi passi dalla casa medievale in cui è cresciuto il padre di Roger, Robert. Ha spiegato che ci fu uno scisma nel clan Federer dopo che un incendio devastò Berneck nel 1848; un ramo della famiglia è stato incolpato ed è stato espulso.

Abbiamo visitato una cantina, Jakob Schmid Kaspar Wetli, dove Jakob invecchia il suo Stegeler vino di marca in botti di rovere giganti. Dopo un pranzo vegetariano, il presidente del villaggio, Bruno Seelos, si è fermato a fare due chiacchiere. Il signor Seelos ha spiegato che il villaggio aveva in programma di dare un nome a Roger Federer, ma stavano aspettando che si ritirasse. Jakob e Antonia non erano convinti che fosse necessario. “È come un culto della personalità”, ha detto.

Entro il terzo giorno del mio pellegrinaggio, non vedevo l’ora di vedere se ero abbastanza in forma per tornare a giocare a tennis. Usando le informazioni che ho raccolto da René Stauffer Biografia di Roger Federer e la mia ricerca, ho identificato quasi una dozzina di club di tennis in tutto il paese che volevo visitare – molti sono club in cui il signor Federer si allena attualmente, altri sono luoghi in cui ha sviluppato il suo gioco da junior.

Ho trovato la mia opportunità quel pomeriggio a Seeblick tennis club, un club elegante di campi in terra rossa ben curati con viste mozzafiato sul Lago di Zurigo, dove è noto che Federer pratica. Ho messo alle strette Alan, un membro del club che si stava godendo un caffè post-tennis nel bar del club, e l’ho convinto a colpire con me per qualche minuto. Ero arrugginito e spruzzavo palline per il campo senza la minima idea di dove potessero atterrare.

Il giorno dopo, sono andato in treno e in autobus al venerabile Hotel Schweizerhof, un lodge secolare con hammam in stile turco immerso nel pittoresco villaggio di Lenzerheide, nel profondo delle Alpi svizzere nel cantone dei Grigioni. Roger e la sua famiglia si sono trasferiti nel vicino villaggio di Valbella nel 2012, e volevo capire perché avesse scelto di vivere in questo posto fuori mano, invece che in una delle località invernali più famose della Svizzera come Zermatt, Gstaad o St. Moritz.

Speravo di poter fare un provino con Toni Poltera, un conduttore mattutino socievole per il servizio radiofonico in lingua romancio della Swiss Broadcasting Corporation e il presidente della Tennis club di Felsberg, un club in cui Roger si è allenato in diverse occasioni. Il signor Poltera ci guidò verso sud su una tortuosa strada di campagna oltre i villaggi arroccati su verdi colline sotto cime frastagliate che presto sarebbero state piene di neve verso il villaggio di Lain.

Quando siamo usciti per vedere un parco giochi remoto dove il signor Poltera mi ha detto che a Roger Federer piace portare la sua famiglia, è stato facile capire perché avrebbe voluto vivere in un posto del genere. “Vedi,” disse il signor Poltera, facendo scorrere la mano destra verso una cima innevata, “qui Roger può avere pace, può giocare con i suoi figli come una persona normale.”

Svoltando a nord, ci siamo avventurati in Valbella, una piccola comunità affascinante con una manciata di attività commerciali e case in stile alpino arroccate su una collina con vista sul lago Heidsee e sulle montagne vicine. Non ho mai chiesto al signor Poltera di mostrarmi la casa del signor Federer, ma ha anticipato qualsiasi potenziale richiesta, spiegando: “Roger vive qui per la privacy, ecco perché siamo non andando a guidare da casa sua. “

Tennisclub Felsberg, a mezz’ora di macchina lungo una strada a zig-zag da Valbella, è un luogo fuori mano con tre campi situati lungo il Reno. “Stiamo giocando sul campo di Roger”, ha detto il signor Poltera, indicando un cartello sopra il campo 1 con l’etichetta “Roger Platz”. Mi condusse in un piccolo spogliatoio con un’umile doccia e un lavandino. “Ti vestirai e farai la doccia qui, proprio come fa Roger.”

Ho smorzato molti dei miei primi colpi, ma ho trovato rapidamente un groove e sono caduto in una beata trance da tennis.

La mattina dopo mi sono svegliato, entusiasta di vedere finalmente il signor Federer giocare al torneo Swiss Indoors di Basilea. Mi sono seduto in una carrozza vuota del treno inondata di sole mentre ombreggiava il Reno, oltre fatiscenti castelli medievali, picchi di montagne appuntite e borghi che si riversavano su tappeti di erba verde.

Sono arrivato in tempo per vedere il signor Federer demolire lo sfortunato moldavo Radu Albot nel suo secondo turno al coperto. St. Jakobshalle Arena, dove il signor Federer ha servito come raccattapalle da bambino.

Tra una partita e l’altra, ho esplorato l’affascinante città vecchia di Basilea e ho visitato una serie di siti di Federer, tra cui Villa Wenkenhof, la maestosa casa padronale inglese del XVII secolo dove il signor Federer e sua moglie Mirka si sono sposati nel 2009; il Old Boys Tennis Club, dove la star del tennis ha affinato il suo gioco da bambino; e la “Swiss Tennis House” centro nazionale di formazione a Bienne, dove ho incontrato Yves Allegro, che era il compagno di stanza del signor Federer quando si sono formati nella struttura nel 1997.

Pochi giorni dopo, sono andato al cinque stelle Hotel Les Trois Rois con vista sul Reno, dove i cheeseburger al bar costano $ 48, e mentre attraversavo l’atrio pieno di lampadari, mi sono quasi imbattuto in una delle figlie gemelle del signor Federer, che stavano saltando gioiosamente giù per una grande scalinata con il padre del tennista, Robert, in coda.

La mattina della finale, ho preso il tram per Münchenstein, il sobborgo di Basilea dove Roger ha trascorso la maggior parte della sua infanzia. Daniel Altermatt, un consigliere comunale di Münchenstein, mi ha accolto sulla piattaforma indossando un berretto e occhiali da sole scuri. Mi ha portato a fare un lungo tour della città, iniziando con il piccolo complesso residenziale chiamato Wasserhaus, dove è cresciuto il signor Federer.

Il suo blocco sembrava stretto, troppo angusto per una persona della sua statura. Dietro l’angolo, in una stradina con una tettoia di alberi, il signor Altermatt ha spiegato come qualcuno avesse cercato di ribattezzare ufficiosamente la strada Roger Federer Allée. “Abbiamo un regolamento locale che ci proibisce di nominare qualsiasi cosa dopo chiunque sia ancora vivo”, ha detto. “Quindi, se vogliamo dare un nome a Roger, dovremmo prima ucciderlo.”

Il signor Altermatt mi ha portato all’arena, dove ho incontrato Marc Dosch, che era lì per la finale con l’abate Federer. “Ho perso l’abate”, disse, e mi chiesi se forse stesse dando al signor Federer una benedizione prima della partita.

In ogni caso, il signor Federer è stato di nuovo grande, smantellando il giocatore australiano Alex de Minaur, un finalista a sorpresa, per conquistare il suo decimo titolo record di Swiss Indoors in quella che sembrava una finale deludente fino a quando Federer è scoppiato in lacrime durante il suo discorso di vittoria. È apparso in sala stampa portando il suo trofeo dopo la partita, e questa volta era ancora in tenuta da tennis. Aveva letteralmente vinto il torneo senza sudare.

Ho mostrato al signor Federer una foto di lui che solleva un trofeo all’età di 10 anni, che mi è stata data da Madeline Bärlocher, una delle sue prime allenatrici al club Old Boys, e gli ho chiesto se la sensazione di sollevare trofei fosse cambiata nel corso degli anni . “È simile”, ha detto, sorridendo. “È stato un viaggio incredibile, sicuramente mi ha colpito molto essere qui a Basilea. Non considero queste vittorie nei tornei come una cosa normale, le considero qualcosa di unico e speciale anche se ormai sono state tante “.

E cosa, ho chiesto, aveva innescato le sue lacrime in campo. “Quando sto lì e guardo indietro a tutto quello che ho dovuto passare, mi tocca davvero”, ha detto. Il signor Federer ha detto che tende a crollare a seconda “degli applausi delle persone, di quanto è caldo, di quanto sentono che sto lottando o meno e di quanto amore ricevo”.

Mentre aspettavo il tram, ha iniziato a piovere e mi sono ricordato che avevo il mio cappello Roger Federer sepolto nella borsa. Non lo indossavo da più di una settimana, ma ora era il momento di rimettermi il cappello e tornare a casa, di nuovo un giocatore di tennis.

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