All’apertura dei playoff MLS, i giocatori neri premono per il progresso

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Era l’ultimo giorno della regular season della Major League Soccer e, come previsto, è arrivato il momento di inginocchiarsi.

Mentre i messaggi “MLS Unites Unites Against Racism” e “Black Lives Matter” sono stati visualizzati sui cartelloni pubblicitari digitali, l’arbitro ei giocatori del Chicago Fire e del New York City FC si sono inginocchiati e hanno chinato solennemente la testa. Ebbene, alcuni di loro l’hanno fatto. Altri si alzarono e guardarono avanti con una focalizzazione d’acciaio. Altri due, appena fuori dal cerchio di centrocampo, hanno approfittato del momento per fare una conversazione sommessa.

La diversità dei display, quattro mesi dopo una drammatica protesta sul campo che ha segnato il ritorno della lega a giocare in Florida in mezzo alla pandemia, non erano né intrinsecamente ribelli o irrispettosi. Erano, tuttavia, un riflesso di quanto possa diventare facile trascurare i gesti, anche se circondati da ricordi inequivocabili del perché sono importanti.

In tutto il Nord America, dove l’uccisione di George Floyd per mano di un ufficiale di polizia bianco a Minneapolis è stata la scintilla per un’estate di proteste internazionali, le manifestazioni di giustizia sociale nei principali sport di squadra professionistici sono state quasi universali: Le calciatrici femminili hanno preso un ginocchio nello Utah. Così feci stelle del basket in Florida, giocatori di hockey in Canada e giocatori di baseball e football in dozzine di città americane.

In MLS, dozzine di giocatori neri della lega erano in campo prima della prima partita riprogrammata della lega per 8 minuti e 46 secondi di silenzio – quello che era stato ampiamente citato come il tempo in cui un agente di polizia si era inginocchiato sul collo di Floyd prima di morire – e ad ogni da allora, dozzine di giocatori, allenatori e dirigenti prendono ancora un ginocchio.

Ma quelli che erano iniziati come gesti di gruppo solenni, in alcuni punti sono passati a un altro casella da spuntare nell’elenco dei rituali pre-partita. Per una coorte sempre più attivista di atleti neri, tuttavia, ciò che viene dopo è fondamentale.

“Le proteste sono fantastiche”, il famoso sociologo e attivista Harry Edwards aveva avvertito i giocatori di Black MLS quando lo avevano chiamato per chiedere consiglio su come essere ascoltati nella loro lega. “Ma si tratta di seguire fino in fondo.”

Fin dall’inizio, la maggior parte dei giocatori si è concentrata sul momento. Ma quasi cinque mesi dopo, e mentre la postseason del campionato si apre questo fine settimana, i giocatori di calcio neri in America continuano a prestare attenzione alle parole di Edwards. I loro gesti sul campo, hanno detto, ora sono solo una parte della loro missione.

Dietro le quinte, i giocatori hanno spinto per convertire la loro valuta di protesta in un cambiamento tangibile e duraturo. Loro hanno guidato unità di registrazione degli elettori nelle loro città e negli spogliatoi; ha convinto la Lega a utilizzare le proprie risorse per amplificare questi sforzi; ha creato annunci di servizio pubblico da trasmettere durante le partite; e ha disegnato camicie per raccogliere fondi per le organizzazioni di giustizia razziale.

L’obiettivo, hanno affermato diversi importanti giocatori della Black MLS nelle interviste nelle ultime settimane, era di guidare la lega ad accettare i loro sforzi e di sfidare il modo in cui il mondo del calcio si impegna con l’attivismo nero.

Gran parte del lavoro è stato portato a termine attraverso l’organizzazione – in MLS attraverso Giocatori neri per il cambiamento – e collegandosi e collaborando con i gruppi di giocatori neri in sport più importanti come la NBA e la NFL

I playoff ora offrono un palcoscenico più grande e una nuova opportunità. Justin Morrow, il veterano difensore del Toronto FC e direttore esecutivo di Black Players for Change, ha detto che il suo gruppo di circa 170 giocatori, allenatori e membri dello staff MLS è a un punto di transizione pianificato nella sua lotta.

“È tempo per noi di fare un passo indietro e sviluppare programmi e iniziative che influenzeranno i nostri mercati locali e le nostre comunità locali”, ha affermato. L’obiettivo finale – il follow through – non sono le manifestazioni pubbliche di sostegno ma azioni concrete per migliorare l’accesso e la rappresentanza a tutti i livelli del calcio.

“Sfideremo il campionato ogni volta che avremo”, ha detto Morrow, “per assicurarci che stiano facendo progressi verso l’uguaglianza razziale, l’accesso e la rappresentanza all’interno del gioco”.

I giocatori delle donne nere hanno abbracciato un attivismo simile. Tziarra King, una giocatrice nera per gli Utah Royals della National Women’s Soccer League, ha detto di aver sollevato l’idea di prendere un ginocchio con i suoi compagni di squadra per lo più bianchi prima della Challenge Cup del campionato a giugno. Due mesi dopo, King, un rookie di 22 anni, ha assunto pubblicamente il proprietario della sua squadra Dell Loy Hansen – anche il proprietario del Real Salt Lake in MLS – dopo aver detto a un intervistatore radiofonico che era stato “personalmente mancato di rispetto” dal suo la decisione della squadra di boicottare una partita dopo la sparatoria da parte della polizia di Jacob Blake, un uomo di colore, in Wisconsin.

“I messaggi sull’inclusione e la diversità sono in completa contraddizione con un proprietario che rifiuta di comprendere l’importanza di uno sciopero di un giocatore per l’uguaglianza razziale”, King ha scritto su Twitter. Altri giocatori neri più importanti, tra cui diversi membri di spicco della squadra nazionale femminile degli Stati Uniti vincitrice della Coppa del Mondo e altri nella neonata Collettivo di giocatori delle donne nere, si radunò rapidamente dietro di lei.

Morrow ha detto che parte di ciò che ha ispirato i giocatori di Black MLS è stata “un sentimento crescente nella Major League Soccer che non stavano facendo abbastanza per la comunità nera”.

Un recente rapporto di Fare, un’organizzazione dedicata alla lotta alla discriminazione nel calcio, ha evidenziato alcune delle questioni che i giocatori hanno detto che dovevano essere affrontate. A partire dal 1 agosto, ad esempio, i giocatori di colore costituivano il 25 percento dei 26 elenchi dei club MLS ma non avevano rappresentanze a livello di proprietà, o come dirigenti della lega, presidenti di club e altri ruoli esecutivi senior. La lega ha attualmente un solo direttore generale nero, Ali Curtis del Toronto FC; un direttore sportivo nero, Denis Hamlett dei Red Bulls; e solo due head coach neri. (La NWSL non ha alcuna rappresentanza nera su tutta la linea nelle posizioni corrispondenti.)

Il commissario MLS Don Garber ha affermato che le proteste e le realtà che le stanno guidando sono un riflesso del fatto che “come nazione dobbiamo unirci e accettare che dove siamo non è abbastanza buono”.

“Si tratta di stare in piedi su ciò che è giusto e contro ciò che è sbagliato e riconoscere questo incredibile momento nella storia del nostro paese in cui stiamo accettando che c’è stato razzismo sistemico per centinaia di anni”, ha detto Garber. “In qualità di popolare campionato sportivo globale, disponiamo di una piattaforma importante e preziosa e, al momento opportuno, utilizzeremo tale piattaforma su questioni che riteniamo di fondamentale importanza sociale”.

Garber ha riconosciuto che la lega deve fare di meglio. La lega ha avviato il processo di reclutamento di un responsabile della diversità, dell’equità e dell’inclusione, un incarico di alto dirigente che riporterà direttamente a Garber. E ha assicurato ai giocatori neri e ai dipendenti amministrativi che avranno un posto al tavolo nello sviluppo di piani proattivi per aumentare la rappresentanza, e non solo nelle aree legate alla diversità e all’inclusione.

“Volevano sapere cosa stava facendo il campionato, come avremmo utilizzato collettivamente le nostre piattaforme per garantire che il campionato stesse affrontando il razzismo e l’ingiustizia sociale”, ha detto. “Non hanno mai perso la concentrazione sulle aree in cui sentivano di poter fare la differenza”.

Già diversi giocatori di Black MLS hanno detto che ci sono state piccole vittorie. A ottobre, la lega ha annunciato diverse nuove iniziative, in collaborazione con Black Players for Change, per affrontare il razzismo e aumentare la rappresentanza dei neri in posizioni di autorità, sia nell’ufficio della lega che nelle sue squadre.

Edwards avverte i giocatori di diffidare della partecipazione di qualsiasi lega alle campagne per la giustizia razziale e di sospendere cautamente il cinismo solo quando vedono un’azione concreta. L’idea è che le iniziative in sé non siano risultati, ma semplicemente una piattaforma su cui costruire i piani effettivi che aumentano la rappresentanza. È un principio, hanno detto i giocatori della MLS, che porteranno con sé.

“La nostra sfida come organizzazione è assicurarci che la Major League Soccer continui a compiere questi passi nel modo giusto”, ha detto Morrow, “e usare la nostra voce e la nostra influenza per tenerli al fuoco”.



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