All’Australian Open, lo sport flirta con la normalità

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MELBOURNE, Australia – “È così bello vedere le persone.”

Questa era Naomi Osaka, la tre volte campionessa del Grande Slam, pochi istanti dopo la sua vittoria al primo turno lunedì pomeriggio agli Australian Open. Stava davanti a un microfono sul campo della Rod Laver Arena e scrutava una folla che sembrava, se non normale, qualcosa del genere.

Così è stato lunedì in tutto il parco di Melbourne Park, dove gli sport internazionali sono tornati, anche se temporaneamente, a qualcosa di simile a prima che la maggior parte delle persone conoscesse la differenza tra un coronavirus e l’influenza stagionale o usasse la frase “allontanamento sociale” ogni terza frase.

Spettatori in fila per i biglietti. Hanno aspettato nelle file di sicurezza e hanno capito se volevano mangiare hamburger o focacce ripiene o fish and chips, e hanno deciso quante birre da 13 dollari potevano digerire. Nonostante un cielo grigio chiaro, una brezza tesa e temperature sui 60 bassi, alcuni si sono sdraiati sull’erba o sui divani. Le persone più elaborate frequentavano il ristorante con uno sponsor dello champagne.

Potrebbe accadere tranquillamente solo ora perché la stagione del tennis del Grande Slam inizia in un paese che ha probabilmente controllato meglio il Covid-19 che altrove, grazie a mesi di blocchi forzati, confini chiusi, test approfonditi e tracciamento dei contatti. Solo 909 persone in Australia, che ha una popolazione di oltre 25 milioni di abitanti, sono morte di Covid-19. Il paese ha registrato una media di una mezza dozzina di casi al giorno nelle ultime due settimane, quasi tutti in arrivo dall’estero.

I fotografi hanno allineato i cortili dello spettacolo che hanno caratterizzato le stelle, producendo un rumore di clic a momenti di scelta. Un operatore di videocamera ha vagato per le tribune, catturando i fan che volevano ballare e salutare sugli schermi dello stadio. La musica ha fatto esplodere e un MC dello stadio li ha incoraggiati a comportarsi in modo sciocco durante interrompe l’azione.

E poi c’erano i ruggiti, che mancavano da quando le partite riprendevano vita all’interno di stadi in gran parte vuoti, specialmente quando un vincitore o una raffica perfettamente giocata usciva dalla racchetta di un giocatore australiano o di una delle stelle. Lunedì in campo ce n’erano in abbondanza: entrambe le sorelle Williams, Osaka, Novak Djokovic e il favorito locale Nick Kyrgios.

Più piccolo è il locale, più grande è il rombo, come sul Court 3, un accogliente campo da gioielleria dove John Millman dell’Australia ha suonato di fronte a una folla di circa 1.500 fan.

“Questa è una delle più grandi motivazioni che abbiamo, la fonte da cui attingiamo la nostra energia, forza e motivazione”, ha detto Djokovic, il numero 1 al mondo, in previsione del rumoroso benvenuto ricevuto a Rod Laver, sul campo dove ha vinto questo campionato otto volte. “Soprattutto alla mia età e alla fase della mia carriera, sto cercando di nutrirmi di quell’energia dalla folla.”

I giocatori hanno dovuto sopportare vari gradi di quarantena per due settimane dopo il loro arrivo, e 72 di loro sono stati costretti a rimanere nelle loro stanze d’albergo per 14 giorni dopo che 10 persone su tre voli charter sono risultate positive all’arrivo. Poi sono stati liberati e, dopo una settimana di preparazione, lunedì ha consegnato la sua ricompensa.

“Decisamente bello avere alcune persone, un sacco di gente là fuori”, ha detto Serena Williams, la 23 volte campionessa del Grande Slam, dopo aver strappato la tedesca Laura Siegemund, 6-1, 6-1.

Con sspettatori limitati a 30.000 al giorno, circa la metà che si presentava in tempi normali, il Day 1 al Melbourne Park era ben diverso dal festival estivo che questo torneo dovrebbe essere. Si sono presentati solo 17.922 fan, con un sacco di biglietti invenduti per una serie di motivi: tempo, un programma rinnovato che ha spinto il torneo indietro di tre settimane, i bambini australiani non sono più in pausa estiva, la rabbia che i giocatori di tennis, i funzionari del torneo e i membri dei media internazionali ha ottenuto esenzioni speciali per entrare nel paese e ha introdotto nuovi casi di Covid-19.

I fan che parteciperanno troveranno differenze rispetto ai tornei precedenti.

C’erano codici QR ad ogni cancello con gli spettatori che dovevano registrare i loro posti per consentire il tracciamento dei contatti se qualcuno nella loro sezione risultava positivo.

C’erano molte maschere e regole su dove e quando Va indossato. Le regole locali li richiedono all’interno, ma ciò non include gli stadi interni, a meno che i tetti retrattili non siano chiusi. I corridoi tra l’esterno e la ciotola dei posti a sedere contano come spazio interno, quindi le maschere devono essere indossate lì, a meno che uno spettatore non stia mangiando o bevendo in quella zona.

I lavoratori avevano dipinto grandi cerchi sulle collinette erbose dove gli spettatori partecipano all’azione su grandi schermi per delineare dove dovrebbe sedersi ogni gruppo di fan che sono arrivati ​​insieme.

Ryan Knight, che vive a 40 minuti di macchina e viene ogni anno, era cercando di abituarsi a tutto lo spazio aperto.

Era mezzogiorno appena passato e Knight stava gustando hamburger e patatine fritte con sua madre, Louise e la sua compagna, Danielle Locke, in un’area picnic dove aveva la sua scelta di tavoli.

Quando gli organizzatori hanno confermato a dicembre che il torneo era in corso, Knight sapeva che non avrebbe perso l’occasione.

“Non puoi vivere la tua vita in una scatola”, ha detto.

Quanto tempo ci vorrà perché tutti quelli che erano abituati a partecipare a grandi eventi come questo pensassero e si comportassero come fanno i Cavalieri, nessuno lo sa. I giocatori sperano che non tarderà molto.

“Una folla che fa quel tipo di rumore, qualcuno si mette dietro di loro, può davvero accendere le cose per qualcuno”, ha detto Milos Raonic del Canada, che lunedì ha battuto Federico Coria dell’Argentina in due set.

Anche i soliti fastidi erano più facili da sopportare. Nel secondo set della sua partita, Venus Williams ha dovuto allontanarsi dal suo servizio mentre una madre lasciava l’arena per confortare il suo bambino agitato.

Successivamente, alla Williams è stato chiesto se apprezzava di più la normalità della folla dopo non aver visto i fan per così tanto tempo.

“Sì, ho dovuto assolutamente vivere senza prima di poterlo apprezzare, il che è spesso il caso nella vita di noi umani”, ha detto. “Ora sono riconoscente.”

Karen Crouse ha contribuito alla segnalazione.

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