Arizona Shocks UConn e Storms al gioco del titolo NCAA

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Fin dal primo possesso di venerdì sera, la semifinale nazionale dell’Arizona contro il Connecticut è stata un esercizio di pallacanestro lento e grind-it-out, con molti tiri persi e possedimenti lunghi e faticosi. Era esattamente quello che voleva l’Arizona.

I Wildcats stabiliscono subito la loro strategia: difesa soffocante con le palle rubate a dimostrarlo, rimbalzi energici e tanti tiri da 3 punti. Hanno infastidito il possesso degli Huskies del seme numero 1 dopo il possesso, accumulando alcuni falli in più di quanto fosse ottimale ma alla fine limitando il loro avversario fortemente favorito dall’inizio alla fine per assicurarsi una vittoria per 69-59 e il loro primo viaggio per la partita del titolo di basket femminile NCAA .

“Abbiamo scioccato il mondo stasera”, ha detto Aari McDonald, un senior i cui 26 punti alti del gioco sembravano arrivare esattamente nel momento in cui la terza testa di serie Wildcats aveva più bisogno di loro. “Continua a scommettere contro di me e i miei compagni di squadra, ti dimostreremo che hai torto.”

L’Arizona, una testa di serie numero 3, affronterà domenica la Stanford, la testa di serie più alta, nella finale dopo aver deragliato UConn, il programma più dominante nella storia del torneo, e la sua matricola annunciata, Paige Bueckers.

Invece McDonald ha preso il controllo del palco, colpendo due tiri da 3 punti nel primo quarto mentre la squadra è andata 6 su 13 su 3 punti nel primo tempo.

“I primi cinque minuti della partita sono cruciali”, ha detto McDonald. “L’allenatore Barnes odia quando prendo 3 al primo possesso, ma lo sentivo”.

Adia Barnes, l’allenatore dell’Arizona, aveva parlato dell’importanza di non farsi intimidire dalla storia di UConn.

“Per vincere un campionato, tutto quello che devi fare è battere quella squadra una volta”, aveva detto ai giornalisti dopo che il suo programma era arrivato al primo posto nelle Final Four.

I Wildcats avevano un vantaggio di 32-22 all’intervallo, avendo mantenuto il Connecticut nella sua metà della stagione con il punteggio più basso.

Gli Huskies sono sembrati a distanza di sputo per gran parte del secondo tempo senza davvero innescare una rimonta significativa. La maggior parte dei suoi sforzi sono stati guidati dalla junior Christyn Williams, che aveva 12 punti nel primo tempo e ha finito con 20 per guidare gli Huskies. Ma l’Arizona non si è mai arresa e Williams ha subito un fallo con meno di cinque minuti per giocare.

“Penso che siamo usciti con la mentalità sbagliata”, ha detto Williams. “Pensavamo che sarebbe stato facile, immagino, e ci siamo agitati.”

Ogni volta che gli Huskies sembravano avere la possibilità di prendere il controllo, McDonald avrebbe colpito un colpo da circo impossibile da ignorare, come quello che ha fatto con la mano di Evina Westbrook direttamente davanti alla sua faccia nel secondo quarto.

“Non credo che abbiamo dovuto giocare contro una guardia brava come lei e lei lo ha dimostrato stasera”, ha detto l’allenatore del Connecticut Geno Auriemma dopo la partita. “Non avevamo risposta per lei.”

Ogni volta che il Connecticut era in attacco, i Wildcats cantavano “D up!” ancora ed ancora. Le guardie Shaina Pellington e Bendu Yeaney hanno neutralizzato Bueckers, consentendo alla guardia, che in genere segna 20 punti a partita, un solo canestro nel primo tempo. Bueckers, che ha tirato in media il 52,4%, ha concluso la serata con 18 punti e ha tirato il 38,4%, mancando otto dei suoi 13 colpi.

Alla fine del primo tempo, McDonald stava finendo il tempo con la sicurezza di qualcuno che aveva già vinto la partita, aspettando che gli ultimi secondi scendessero in modo da poter provare a colpire un 3-pointer al cicalino (lei perso).

Il Connecticut ha superato l’Arizona nel terzo trimestre, ma non abbastanza per scavare dal buco di 10 punti in cui l’hanno iniziato.

Le squadre si scambiavano palle rubate e palle perse, continuando il loro gioco fisico e disordinato, con Arizona che teneva gli Huskies a distanza mentre prosciugava meticolosamente il cronometro dei 24 ” su ogni possesso.

A un certo punto, la guardia dei Wildcats Helena Pueyo ha segnato con qualche difficile gioco di gambe per portare il deficit del Connecticut a 14, il più grande della stagione per gli Huskies. Auriemma ha immediatamente chiamato un timeout ei fan di Wildcat erano euforici.

Il vantaggio dell’Arizona ha iniziato a ridursi gradualmente nel quarto quarto, poiché i tiri dei Wildcats hanno smesso di cadere con la stessa facilità che avevano all’inizio della partita. Con sette minuti rimasti nel gioco, però, McDonald ha colpito un maglione in dissolvenza, dando ad Arizona un po ‘di respiro ancora una volta.

Quel ciclo si sarebbe ripetuto. A 4 minuti e 23 secondi dalla fine, i Wildcats erano in vantaggio di 9 punti – un vantaggio che sembrava fragile, poiché la squadra aveva colpito solo due dei suoi 10 tiri precedenti e sempre più giocatori dell’Arizona si sono trovati nei guai. Barnes ha preso una pausa.

I Wildcats hanno immediatamente commesso fallo su Williams, che ha colpito entrambi i suoi tiri liberi. Ma McDonald ancora una volta ha caricato nel traffico che sarebbe sembrato impenetrabile per chiunque altro ed è finito a canestro, combattendo per contatto per il secchio e un gioco da 3 punti – e anche facendo uscire Williams dal gioco con il suo quinto fallo. (I replay video sembravano mostrare che non ha toccato McDonald durante lo spettacolo.)

Il tempo continuava a scorrere e a due minuti dalla fine la Bueckers centrò il suo quarto canestro riducendo il divario a 7 punti. Poi è sceso a 6 e, a un minuto dalla fine, solo 5 punti hanno separato gli Huskies dalla loro quarta sconfitta consecutiva nelle Final Four. Il Connecticut ha iniziato presto a sporcare l’Arizona, ma i Wildcats hanno segnato cinque dei loro otto tiri liberi nell’ultimo minuto del gioco, e questo è stato sufficiente per sigillare la vittoria.

“Ho detto tutto quest’anno, abbiamo un gruppo molto immaturo”, ha detto Auriemma. “Dobbiamo crescere se ci aspettiamo di tornare qui in futuro.”

Barnes non sembrava essere completamente d’accordo con questa valutazione.

“Vorrei affrontare UConn in una serie di sette partite?” lei disse. “Assolutamente no.”

Ora la sua squadra affronterà un altro membro del Pac-12, una squadra di Stanford che ha sconfitto i Wildcats due volte in questa stagione.

Ma dopo aver sconfitto il Connecticut, l’Arizona non sembra essere intimidita da nessun avversario.

“Eravamo i perdenti”, ha detto McDonald. “Ci fa giocare più duro, tutti pensano che non possiamo battere queste squadre di vertice. Siamo fatti per questo, come dice il coach “.

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