Baylor vince il titolo NCAA, nega a Gonzaga una stagione perfetta

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INDIANAPOLIS – C’era una simmetria sull’arrivo di Gonzaga nella partita del campionato di basket maschile NCAA: l’imbattibile Zags si candidava per essere il primo campione senza macchia da quando l’Indiana, la scuola di basket di punta dello stato, ha compiuto l’impresa per l’ultima volta nel 1976.

Quella Gonzaga, la piccola scuola gesuita nascosta nel nord-ovest sul lato meno urbano del Cascade Range, si è arrotolata con un’offesa a ruota libera, che avrebbe fatto appello a la sensibilità “Hoosiers” dei cognoscenti del basket, era tanto meglio.

Una vittoria di Gonzaga avrebbe anche messo un inchino a una stagione anomala giocata attraverso la pandemia di coronavirus, quando circa una partita su cinque – compreso un matchup al primo turno in questo torneo – sono stati annullati e alcune squadre sono passate settimane senza poter giocare.

Baylor, tuttavia, aveva altre idee, distruggendo quei piani con una difesa da palla da demolizione e una grandinata di 3 punti, rovinando enfaticamente l’offerta di Gonzaga per una stagione perfetta lunedì sera con una vittoria per 86-70 al Lucas Oil Stadium per rivendicare il primo campionato del programma.

Il trio di guardie di Baylor, pubblicizzato come il migliore del paese, è stato buono come il suo fatturato con Jared Butler che ha segnato 22 punti con 7 assist, Davion Mitchell ha aggiunto 15 punti e 5 assist e MaCio Teague ha contribuito con 19 punti. E la difesa del Baylor ha tenuto gli Zags al minimo stagionale.

Al suono del cicalino finale, i Bears – eliminati da Gonzaga al secondo turno due anni fa – sono balzati dalla panchina e sono entrati in campo, dopo aver sconfitto la squadra che stavano guardando da tempo.

“È più difficile vincere quest’anno che mai con le interruzioni, i test e il sacrificio della tua vita sociale solo per poter giocare a partite di basket”, ha detto Butler, il giocatore più eccezionale del torneo dopo gli atleti hanno trascorso più di tre settimane in un hotel di Indianapolis, suonando di fronte a folle diminuite e precluso dal venire in contatto con le loro famiglie.

“Non avendo fan a volte, è solo difficile alzarsi a volte per questi giochi”, ha detto Butler.

Ha aggiunto: “È stato davvero bello dire che l’abbiamo fatto in mezzo alle avversità, nel bel mezzo delle tribolazioni, e portarlo a casa per Baylor, è incredibile”.

Come ha festeggiato Baylor, i giocatori di Gonzaga si sono rannicchiati davanti alla loro panchina, le braccia appoggiate sulle spalle dell’altro, affrontando un’emozione insolita, vivendo la loro prima sconfitta in 14 mesi.

“Dimentichi davvero cosa vuol dire perdere”, ha detto Corey Kispert, attaccante maggiore di Gonzaga. “E ogni volta che succede, non si sente bene.”

Quasi dal momento in cui la stagione è iniziata a fine novembre, i Bears (28-2) si erano sdraiati all’ombra di Gonzaga (31-1), e sono entrati nel torneo appena entrati in stagione – come la seconda squadra in classifica in Paese.

Mentre Baylor ha superato Houston in semifinale sabato sera, Gonzaga ha avuto meno di 48 ore per recuperare da uno slugfest straordinario con l’UCLA quello era tanto estenuante emotivamente quanto fisicamente. Avevano respinto i Bruins n. 11 solo quando Jalen Suggs ha centrato il cicalino con un tiro da quasi metà campo.

Gli Zag guardarono in piedi la punta di apertura.

Quando il jumpball si alza all’inizio di una partita di campionato di basket, gli stadi di calcio in cui vengono organizzati gli eventi del titolo sono tipicamente pulsanti di energia. Ma a causa delle restrizioni sanitarie locali, il pavimento dello stadio è stato rivestito a metà da una tenda nera e solo poco più del 20 per cento dei posti a sedere dell’edificio era occupato.

Se l’energia non è stata fornita dal pubblico, i Bears hanno portato la loro, segnando i primi 9 punti della partita e Gonzaga non è mai andato più vicino di 8. Baylor, la migliore squadra di tiro da 3 punti del paese durante la stagione regolare, ha raggiunto il suo standard effettuando 10 dei 23 colpi dietro l’arco. I Bears hanno anche dominato i tabelloni, superando Gonzaga per 38-22, e limitato i vertiginosi Zags a 15 punti di contropiede.

“Non mi sono mai sentito come se avessimo giocato con quel peso tutto l’anno”, ha detto l’allenatore di Gonzaga Mark Few. “Mi sono sempre sentito come se fossimo l’aggressore e lo siamo sempre stati – io la chiamo modalità di attacco. Stasera ci siamo imbattuti in una squadra che era chiaramente l’aggressore “.

Il Baylor, che era nella partita di campionato per la prima volta dal 1948, divenne la seconda squadra del Texas a vincere un titolo – l’altra è stata il Texas-Western, la cui vittoria storica nel 1966 fu la prima ottenuta con una formazione tutta nera.

Se Gonzaga stava cercando di completare la sua ascesa dal ristagno del basket negli ultimi due decenni a un campione nazionale, il titolo Bears ha coronato un’ascesa da un luogo molto più oscuro. Quando il Baylor Coach Scott Drew è stato assunto 18 anni fa, è stato all’indomani di uno di gli scandali più noti di questo sport incentrato su un giocatore del Baylor che uccide un altro e l’allenatore in quel momento esortava gli altri giocatori a mentire agli investigatori.

Baylor ha vinto 21 partite nelle prime tre stagioni con Drew, che ha tenuto provini per le comparse in quei primi anni. Due volte i Bears erano stati battuti in una finale regionale e l’anno scorso avrebbero dovuto partecipare al torneo come testa di serie prima che fosse spazzato via dalla pandemia.

“Non avremmo avuto alcun rimpianto con questo torneo”, ha detto Drew. “Stavamo per lasciarlo in campo.”

Questo raro incontro tra le prime squadre classificate è arrivato da molto tempo.

I due allenatori, Drew e Few, hanno un legame profondo. Baylor ha due assistenti che hanno lavorato o giocato per Few; Gonzaga ne ha uno che ha lavorato per il fratello di Drew, Bryce. Gli allenatori sono pescatori avidi – “è il re della pesca a mosca; Penso di essere il re della pesca alla spigola “, ha detto Drew – e ho collaborato come partner di pickle ball durante il loro tempo a Indianapolis, inviandoci messaggi di testo con una preghiera e auguri di buona fortuna prima di ogni partita qui.

La loro partita in programma a Indianapolis il 5 dicembre è stata cancellata 90 minuti prima della soffiata a causa di un test positivo all’interno della festa di viaggio di Gonzaga.

Mentre Drew e Few stavano tornando al loro hotel dopo una conferenza stampa, hanno scherzato sull’incontrarsi di nuovo ad aprile. Tuttavia, hanno cercato furiosamente di riprogrammare la partita, in parte a causa del loro obbligo di trasmettere i partner ma anche perché pensavano che un incontro del genere avrebbe generato attenzione sullo sport quando molti spettatori erano concentrati sul calcio.

Hanno considerato Indianapolis, Las Vegas, Kansas City, Mo., Phoenix e Sioux Falls, SD – anche Fort Worth, Texas, anche se per Few era troppo vicino a una partita casalinga del Baylor.

“I nostri futili piani umani”, Pochi definirono gli accordi.

Baylor ha tenuto il passo con Gonzaga per tre mesi fino a quando non è stato buttato fuori rotta dal coronavirus. I Bears, che hanno vinto le loro prime 18 partite, non hanno giocato per 21 giorni a partire dai primi di febbraio. Quando sono tornati, sono scappati a malapena contro l’Iowa State, la squadra all’ultimo posto nella Big 12 Conference, e poi hanno perso in Kansas. Si sono ripresi per vincere le quattro partite successive prima di essere battuti dall’Oklahoma State nelle semifinali del torneo Big 12.

Una difesa di blocco era improvvisamente diventata falle.

“Non puoi essere bravo in difesa e non esercitarti per tre settimane, quattro settimane, cinque settimane”, ha detto Drew, la cui squadra ha giocato così spesso quando è tornata che c’era poco tempo per allenarsi fino alla settimana tra i tornei post-stagionali. In un momento in cui gli allenatori tornano all’allenamento, Drew ha lavorato duramente con i suoi giocatori.

“I nostri giocatori hanno davvero capito che la nostra difesa stava scivolando”, ha detto.

I Bears hanno tenuto i loro sei avversari del torneo a una media di 61,7 punti a partita, strozzando Gonzaga, Houston e Villanova, tre dei primi sette reati più efficienti del paese, secondo l’analista statistico Ken Pomeroy.

Un segno delle priorità di Baylor è arrivato sul suggerimento di apertura quando ha posizionato Davion Mitchell, il difensore nazionale dell’anno, non su Suggs, la matricola che dovrebbe essere una delle scelte migliori nel draft NBA, ma su Kispert, un tiratore scelto in avanti che era stato fuori forma per gran parte del torneo.

Se Mitchell fosse riuscito a neutralizzare Kispert, gli Orsi avevano i muscoli, la rapidità e la tenacia per gestire tutti gli altri. Si è rivelata rapidamente una valutazione accorta.

L’offesa sinfonica degli Zags è stata colpita da catawampus dalla difesa implacabile di Baylor. E dall’altra parte, la difesa di Gonzaga ha offerto poca resistenza mentre una parata di Bears ha sfondato i loro difensori portando a lay-in e sguardi aperti e ritmati per la migliore squadra di tiro da 3 punti del paese. Baylor ha realizzato le sue prime cinque triple e poco più di 7 minuti dall’inizio della partita aveva messo Gonzaga in una buca 23-8, la più grande della stagione.

“L’inizio del gioco è stato straordinario”, ha detto Butler. “Non abbiamo guardato il tabellone, siamo semplicemente usciti e abbiamo dato il massimo”.

Segnale di disperazione del Gonzaga tale che gli Zags – ritrovatisi in svantaggio di ben 19 punti – sono passati a una difesa a zona.

Ogni volta che Gonzaga è salito nel secondo tempo, non è riuscito a mettere insieme abbastanza fermate per avvicinarsi agli Orsi. Suggs, dopo aver subito un fallo su un layup per un paio di 22 punti della sua squadra, ha esortato il pubblico ei suoi compagni di squadra. Ma quando Drew Timme ha raccolto un paio di falli veloci, il suo terzo e quarto, ed è andato in panchina con 11:36 rimasti, ha reso la salita ancora più ardua – e alla fine inutile.

La sensazione di non essere all’altezza è familiare per Gonzaga, che ha perso contro la Carolina del Nord in una finale insegnata nel 2017. Forse perché questa partita non era così vicina – o per le misure straordinarie necessarie al basket universitario per raggiungere questo punto – Pochi hanno sostenuto che l’unico inestetismo non avrebbe rovinato la stagione.

“Ascolta, ho detto che non puoi andare 31-0 e arrivare all’ultima notte e farti battere e sentirti male”, ha detto Pochi, aggiungendo: “Quindi ho appena detto che passerà e devi dare a Baylor un sacco di credito, ma ricorda solo che anno fantastico, fantastico, che risultato straordinario anche arrivare a questo punto. “

Il punto in cui una stagione imperfetta non ha avuto un finale perfetto.

Adam Zagoria, Gillian R. Brassil e Lauren Gewirtz ha contribuito alla creazione di report.

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