Campioni incoronati, NCAA torna ai suoi problemi pre-Covid

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INDIANAPOLIS – Nelle prime ore di martedì mattina, mentre era in corso il compito di smontare la fase di gioco del campionato di basket maschile NCAA di quest’anno – ripiegando tavoli, abbassando i cestini, rimuovendo i ritagli di cartone dei ventagli – un operaio con un ampio mocio asciutto stava spazzando coriandoli in un mucchio.

Era difficile, in un’arena completamente vuota, non vedere un po ‘di poesia in quel momento, come se i detriti dell’ultimo anno potessero essere spazzati via per essere messi nel cestino della storia.

Il torneo di quest’anno sarà ricordato, sì, per il lungo tratto di Gonzaga verso una stagione imbattuta che si è conclusa con 40 minuti di ritardo contro una squadra implacabile del Baylor, che se non fosse stato per la sua pausa del coronavirus di mezza stagione avrebbe potuto inseguire anche una stagione perfetta.

Ma i ricordi duraturi di questa stagione pandemica riguarderanno meno il basket che i tamponi nasali, i giochi cancellati e i fan per lo più assenti, e per il momento in cui la foglia di fico che ha nascosto lo sfruttamento dei grandi atleti del college è volata a terra. come il nastro telescrivente.

Tuttavia, c’era qualcosa nell’uscire dal Lucas Oil Stadium che sembrava attraversare un portale, non quello per i trasferimenti; troppo affollato – in un mondo post-pandemia.

Se la rapida e sbalorditiva cancellazione del torneo dello scorso anno ha segnalato al paese ciò che il coronavirus stava per provocare, i tornei di quest’anno potrebbero essere il voltare pagina finale.

Nonostante tutti i loro difetti e le legittime domande sul fatto che avrebbero dovuto essere giocati, il torneo maschile – in cui tutte le 68 squadre sono scese a Indianapolis per quello che sarebbe stato un soggiorno di 23 giorni per le finaliste – e il torneo femminile in Texas è arrivato a un momento di transizione.

I casi di coronavirus a livello nazionale sono aumentati nelle ultime due settimane, anche nella contea di Marion, Indiana, che include Indianapolis, dove i casi sono aumentati del 39% dall’inizio del torneo. UN Uno studente dell’Università dell’Alabama è morto per complicazioni del Covid-19 dopo aver visto la sua squadra giocare nel torneo.

Ma solo sabato più di quattro milioni di persone sono state vaccinate a livello nazionale; entrando nel fine settimana, quasi un terzo della popolazione degli Stati Uniti aveva ricevuto almeno un’iniezione di vaccino.

I Texas Rangers, non senza critiche, ha ospitato una partita di baseball in uno stadio quasi pieno lunedì sera – più o meno nello stesso periodo Gonzaga e Baylor facevano la soffiata in uno stadio quasi vuoto. I Washington Nationals, che avevano i nove giocatori risultati positivi al coronavirus o trovati in stretto contatto con quelli che lo avevano, si stavano preparando a giocare la loro apertura di stagione differita martedì.

È facile immaginare che le porte si apriranno presto agli sport universitari.

Potrebbe non essere in tempo per le College World Series di baseball e softball o per i playoff di Football Championship Subdivision questa primavera. Ma la Big Ten Conference ha recentemente affermato che sta abbandonando la sua politica sulla partecipazione dei tifosi e si rimanda alle linee guida sanitarie locali, lasciando aperta la possibilità di avere folle alle mischie di calcio primaverili. Alcune scuole della Southeastern Conference hanno annunciato di avere folle di capacità per il calcio in autunno.

È difficile dire come sarà quella nuova normalità.

Will’s Big House del Michigan, con i suoi 107.601 posti a sedere, si sentirà come un nido vuoto a causa delle preoccupazioni persistenti di alcuni tifosi di calcio sulle massicce riunioni pubbliche o della loro consapevolezza che stare seduti su una poltrona davanti a un grande schermo supera il fastidio del gioco- traffico diurno?

La pandemia ha fatto un buco nel budget di molti dipartimenti atletici, lasciando alcune scuole a tagliare gli sport preservando i produttori di denaro e a rivolgere richieste urgenti ai donatori per ulteriore aiuto.

Una cosa è certa: l’assalto al modello di business sportivo del college non finirà con la pandemia. Semmai, la crisi della sanità pubblica ha solo rimandato il confronto.

Una resa dei conti sulla capacità degli atleti di incassare la loro fama sta facendo un cenno, con il Congresso e le legislazioni statali desiderosi di inclinare la bilancia verso i giocatori. Immagina le opportunità che Jalen Suggs di Gonzaga avrebbe potuto avere dopo il suo vincitore del lancio della luna contro l’UCLA o gli sponsor che avrebbero corteggiato la sua amica d’infanzia, la star di UConn Paige Bueckers, per fare pubblicità ai suoi 800.000 follower su Instagram.

Ci sono anche domande sull’allentamento delle regole di trasferimento e una revisione dell’uguaglianza di genere tra gli sport maschili e femminili che è stata forzata dalle differenze visibili tra i due tornei di basket nei test del coronavirus, nelle sale pesi e in altri accordi.

Tutti i problemi sono emersi (o riemersi) mentre la Corte Suprema valuta se scalfire o prendere a martellate le fondamenta su cui è costruita l’industria dell’atletica universitaria, senza dover pagare i giocatori per il loro lavoro.

Quelle cose hanno incluso il basket per gran parte delle ultime tre settimane e come sottoprodotto hanno orientato la presenza costante del virus leggermente più sullo sfondo del solito.

Il presidente della NCAA, Mark Emmert, dal momento in cui ha attraversato Hinkle Fieldhouse per la prima giornata intera del torneo, si è trovato a parlare dell’uguaglianza di genere e dei diritti degli atleti con giornalisti e giocatori stessi molto più del basket o della pandemia.

“Devono essere i parametri di riferimento in base ai quali giudichiamo l’equità di genere”, ha detto Emmert a proposito dei tornei giovedì. “Se stiamo fallendo a quel livello, stiamo fallendo su tutta la linea.”

Quindi forse la fine di questa stagione di basket è stata appropriata. La stagione altrimenti perfetta di Gonzaga è stata lasciata con un difetto per terminare il torneo maschile, e nessuna squadra ha resistito più delle donne di Stanford, che hanno trascorso nove settimane lontano dal campus sulla strada per quello che il loro allenatore, Tara VanDerveer, ha chiamato “il campionato Covid”, perché tornare avrebbe significato passare due settimane in quarantena.

All’inizio di quel viaggio, VanDerveer mi ha detto: “Siamo guerrieri della strada, ma non possiamo essere guerrieri della strada, della strada, della strada. Non siamo nomadi. ” Ha anche detto qualcos’altro che è rimasto bloccato: né lei né la sua squadra erano bloccate per vincere un titolo a lungo cercato.

Le migliori squadre, ha detto, spesso hanno una motivazione diversa: la stagione è così divertente, non vogliono che finisca.

Quest’anno, anche per i campioni, potrebbe non essere stato così.

Alan Blinder e Gillian R. Brassil ha contribuito alla creazione di report.

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