Chris Nikic, sei un Ironman. E il tuo viaggio è straordinario.

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Il cielo della Florida si era fatto buio e Chris Nikic si sentiva pronto a lasciare. Stava spingendo attraverso la corsa estenuante per più di 13 ore, anche se non poteva navigare sul percorso o tenere il tempo senza aiuto.

All’improvviso è diventato troppo. Nell’aria calda e umida, faticava a respirare. I suoi piedi bruciavano mentre battevano sul pavimento, le sue gambe sembravano cemento e sembrava che i muscoli della schiena fossero stati distrutti.

Nikic, un 21enne che vive con i suoi genitori in un sobborgo di Orlando, aveva iniziato la giornata con determinazione. Se riuscisse a superare la sfida di questa gara – una nuotata in acque libere di 2,4 miglia seguita da un giro in bicicletta di 112 miglia e una corsa di 26,2 miglia – e farlo in meno di 17 ore, sarebbe il primo concorrente con sindrome di Down a completare un triathlon Ironman.

Un’impresa del genere non lo metterebbe solo nei libri dei record. Avrebbe anche dimostrato a se stesso e a coloro che lo circondavano che poteva, in effetti, fare grandi cose. E se potesse fare grandi cose, forse un giorno sarebbe in grado di realizzare il suo sogno finale: vivere in modo indipendente e avere una moglie e una famiglia tutta sua.

Ce l’avrebbe fatta? Il traguardo era a 16 miglia di distanza, ma stava crollando.

Fu allora che Nikic convocò un pozzo di paziente, speranzosa perseveranza, insieme al potere energizzante della semplice visione che aveva fissato per la sua vita.

Un passo avanti, due passi.

Un passo. Due passi. Tre. …

Per capire le lunghe probabilità che Nikic ha dovuto affrontare durante quella gara, svoltasi a Panama City Beach, in Florida, un sabato recente, bisogna tornare alla sua infanzia.

A 5 mesi, ha subito un intervento chirurgico a cuore aperto. Era così debole e aveva un così scarso equilibrio che non camminava da solo fino all’età di 4 anni. Per impedirgli di soffocare, la sua famiglia gli ha dato da mangiare cibo per bambini fino ai 6 anni. Quando ha imparato a correre, ci sono voluti mesi per lui per scoprire come far oscillare le braccia lungo i fianchi invece di tenerle dritte sopra la testa.

Gli ci vollero anni per imparare ad allacciarsi le scarpe.

I suoi genitori – Nik, un trainer per le prestazioni aziendali e Patty, una madre casalinga – hanno faticato a ottenere le cure e le attenzioni adeguate al figlio. Lo trasferirono in sette diverse scuole elementari, alla ricerca della giusta misura.

Ad ogni turno, gli esperti hanno parlato di Nikic in termini di limiti anziché di possibilità.

“Mi sono sempre sentito isolato, escluso, escluso”, mi ha detto durante una videochiamata questa settimana, descrivendo le emozioni che ha provato crescendo.

Ha trovato conforto nello sport. Dalla sua prima adolescenza, correva sprint, nuotava e giocava a basket alle Olimpiadi speciali. Quando aveva circa 15 anni, i suoi genitori lo portarono in un parcheggio vicino a casa loro e gli insegnarono ad andare in bicicletta. Gli ci vollero sei mesi per andare a trenta metri, ma una volta preso il controllo non fu più possibile tornare indietro.

Dopo aver subito una serie di interventi chirurgici all’orecchio che gli hanno indebolito le forze e lo hanno lasciato a casa, è diventato determinato a fare più di quanto avesse mai fatto prima.

Lo scorso ottobre, con l’aiuto di un gruppo di allenamento di resistenza locale e Dan Grieb, un allenatore volontario, ha messo gli occhi sull’Ironman. È stata la prova definitiva. Conquistalo e sentì di poter fare qualsiasi cosa.

Nikic e Grieb iniziarono a incontrarsi nelle ore precedenti all’alba per 20 miglia e 100 miglia in bicicletta. Impegnato a fare piccoli miglioramenti ogni giorno, Grieb lo ha aiutato a imparare a cambiare marcia e bilanciare. Come cavalcare con il vento. Come rilassarsi nuotando nell’oceano, anche intorno alle meduse.

Qualcosa stava cambiando. Ha aggiunto muscoli al suo telaio tozzo di 5 piedi e 10, ma era più di questo. Tutti intorno a lui notarono che man mano che cresceva in forma sembrava mentalmente più acuto, più attento e sicuro di sé.

La corsa si avvicinava.

“Sulla base di tutto il suo allenamento, ero certo che avrebbe finito” in meno di 17 ore, ha detto Nik Nikic. “A meno che qualcosa non sia andato storto. Qualcosa può sempre andare storto. “

Un forte vento ha spazzato il Golfo del Messico la mattina presto il giorno della gara.

Grieb era lì in acqua come guida, legato alla sua carica da una corda elastica nera pensata per offrire ulteriore sicurezza. Sono emersi dal mare mosso in poco meno di due ore.

Grieb ha quindi aiutato Nikic a salire sulla sua bici a 10 velocità, ha fissato i suoi piedi sui pedali e hanno iniziato la lunga corsa. Ci sarebbero stati problemi in vista. Poiché Nikic non riusciva a bilanciarsi abbastanza bene da bere acqua durante la guida, ha dovuto fermarsi e scendere dalla bici per idratarsi. Quando lo fece al 22 ° miglio, non si era accorto di trovarsi in cima a un grande cumulo di formiche rosse, che gli sciamavano le caviglie e gli mordevano la carne, facendogli gonfiare le gambe.

Riuscì a rimettersi in marcia, solo per schiantarsi con la bici qualche chilometro dopo mentre sfrecciava giù per una collina.

Di nuovo, ha continuato.

Poi è arrivato il segmento della maratona. È iniziato abbastanza bene. Girando per le strade di Panama City Beach nell’oscurità notturna, legato a Grieb in modo da evitare di cadere e rimanere sulla rotta, ha superato un gruppetto di familiari e amici che applaudivano a sostegno.

Ma a Mile 10, tutto è cambiato. Rallentò così tanto che sembrava che si stesse muovendo a malapena. Ha iniziato a lamentarsi del dolore. C’era angoscia nei suoi occhi. “Sembrava uno zombi”, ha detto sua sorella, Jacky. “Come se avesse finito assolutamente.”

I suoi sostenitori gli si strinsero intorno, offrendogli abbracci, sperando di risollevarlo.

Nik Nikic strinse suo figlio, lo attirò vicino e gli sussurrò all’orecchio: “Lascerai vincere il tuo dolore o far vincere i tuoi sogni?”

Chris Nikic sapeva che non si trattava solo di finire un Ironman, ma di mostrare a se stesso cosa avrebbe potuto ottenere in futuro. La sua casa. Indipendenza. Una moglie gentile e bella come sua madre.

“I miei sogni”, disse a suo padre, “vinceranno”.

Iniziò di nuovo a fare jogging.

Un passo avanti. Due. Tre. Un passo. Due. Tre.

Ha trovato il suo ritmo. Niente poteva fermarlo. Ha tagliato il traguardo con le braccia alzate per festeggiare e un po ‘di tempo libero – 16 ore 46 minuti 9 secondi.

“Ho imparato che non ci sono limiti”, ha detto, quando abbiamo parlato giorni dopo. “Non mettere un coperchio su di me.”

Fai un inchino, Chris Nikic, per esserti aggrappato ai tuoi sogni, per la tua pazienza e speranzosa perseveranza e coraggio. Potremmo usarne un po ‘di più in questo mondo.

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