Come i Seattle Seahawks sono rimasti senza covidi

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Sulla marcia della NFL per completare un programma di 269 partite in mezzo a una pandemia, più di 700 giocatori, allenatori e altro personale della squadra sono risultati positivi per il coronavirus. Ha ribaltato i roster, con i Denver Broncos che hanno iniziato una partita senza nessuno dei loro tre quarterback e i Cleveland Browns una volta che hanno schierato una squadra con quasi tutti i loro ricevitori fuori, e ha posticipato le partite, con alcuni focolai che li hanno spinti a metà settimana o a una settimana d’addio .

In tutto questo, solo una delle 32 squadre del campionato è rimasta intatta dal virus: i Seattle Seahawks. E come sono riusciti a superare la lunga stagione senza virus, nello Stato di Washington, dove gli Stati Uniti primo caso positivo è stato segnalato, è una testimonianza del pensiero e delle procedure innovative. La devozione della squadra a seguire le linee guida sulla salute è diventata un punto di riferimento per la NFL e altre leghe alle prese con come procedere mentre il virus mortale ha continuato a invadere il paese.

“Hanno inventato un playbook per un ambiente di pratica sicuro in un momento in cui il futuro era profondamente incerto e le persone mettevano in dubbio la saggezza dell’avvio dello sport professionistico”, ha detto Vin Gupta, un pneumologo che ha aiutato le organizzazioni a rispondere al coronavirus e ha informato informalmente il Seahawks. “Devi essere disposto ad assorbire alcuni costi e hai bisogno di leader in grado di comunicare in caso di crisi”.

A fine luglio, il campionato e il sindacato dei suoi giocatori ha lanciato i dadi decidendo di giocare un’intera stagione senza creare una comunità chiusa, o una bolla, che l’NBA, la WNBA e la NHL hanno utilizzato nel 2020. Ciò significava che migliaia di membri del team e dello staff avrebbero preso strade separate ogni notte, aumentando notevolmente la loro potenziale esposizione al virus.

I Seahawks hanno affrontato forse le circostanze più difficili nella NFL Il loro programma per il 2020 includeva cinque voli di cross-country, il che significava che avrebbero accumulato più miglia di qualsiasi altra squadra della NFL. E quando furono a casa, i Seahawks si addestrarono non lontano da Kirkland, nello Stato di Washington, il primo “punto caldo” del coronavirus della nazione.

Ciò ha reso i Seahawks testimoni della pandemia ben prima che la stagione iniziasse, e il suo triste tributo ha fatto dubitare che il calcio potesse essere giocato in sicurezza. Sam Ramsden, il direttore della salute e delle prestazioni dei giocatori, si è preso cura di sua moglie, Lisa, a marzo, quando, secondo i medici, aveva il Covid-19, la malattia causata dal virus.

“Non immaginavo davvero che la NFL potesse avere una stagione completa”, ha detto Ramsden. “Non ero un Debbie Downer a riguardo, stavo solo cercando di essere realistico.”

A partire dalla tarda primavera, dopo che la NFL ha iniziato ad andare avanti con i piani per la stagione 2020, Ramsden, l’allenatore Pete Carroll e altri leader della squadra hanno utilizzato una combinazione di pragmatismo, flessibilità e abilità nel gioco per evitare, bob e tessere attraverso la pandemia.

Con i ritiri, le prime attività calcistiche di persona della stagione, che si apriranno alla fine di luglio, ogni squadra ha nominato un addetto al controllo delle infezioni per coordinare gli sforzi per riaprire le proprie strutture. Ramsden, che ha lavorato per i Seahawks per 22 anni, ha assunto il ruolo piuttosto che affidarlo al capo preparatore atletico, che secondo lui sarebbe stato troppo impegnato a gestire gli infortuni.

Ramsden ha uno scalpiccio disinvolto che smentisce la sua attenzione ai dettagli, e la sua tranquilla intensità fa da contrappunto a quella di Carroll, un allenatore pratico noto per idee fuori dagli schemi. Durante la pandemia, Carroll ha spinto Ramsden per le risposte ai problemi. Altre volte si rimetteva alla sua esperienza. Carroll ha anche fatto le sue ricerche e ha lanciato idee a Ramsden e ad altri sulla riduzione al minimo dell’esposizione.

Come altre squadre, i Seahawks hanno installato divisori nelle docce e tra gli armadietti. Per evitare l’affollamento, sono stati aggiunti due spogliatoi ausiliari e grandi stanze e campi pratica sono stati trasformati in spazi per riunioni. I sistemi di ventilazione sono stati aggiornati. Le tende sono state allestite all’esterno per una cena più sicura. Carroll aveva finestre apribili installate nel suo ufficio per aumentare il flusso d’aria.

Le persone nell’organizzazione hanno assunto compiti extra. Il dipartimento delle operazioni calcistiche della squadra ha creato un programma per chi sarebbe stato testato e quando. (Alla fine sono stati effettuati quasi 36.000 test.) Ogni mattina, i formatori e altri hanno distribuito sensori realizzati da un’azienda tedesca, Kinexon, che ha monitorato quanto fossero vicini gli uni agli altri giocatori, allenatori e membri dello staff e per quanto tempo. I membri del personale dell’ospitalità che solitamente gestivano eventi aziendali e interni hanno raccolto questionari sanitari dalle persone in arrivo presso la struttura. Il coordinatore di viaggio si è assicurato che i conducenti della squadra fossero testati e gli autobus fossero disinfettati. Sulla strada, un totale di 139 giocatori, allenatori e personale ha viaggiato da e per le partite e gli aeroporti in sette autobus invece dei soliti quattro.

“Era come una banda di fratelli”, ha detto Ramsden, che indossava una maglietta alcuni giorni alla settimana che diceva: “Rimani negativo o rimani a casa”.

Quando erano nella struttura della loro squadra, i Seahawks hanno ordinato del cibo con l’app Notemeal sui loro telefoni, piuttosto che stare in fila nella caffetteria (dove la riunione smascherata ha portato a trasmissioni su altre squadre). Durante i viaggi su strada, il team ha chiesto alle cucine degli hotel di utilizzare anche l’app, qualcosa che altri team hanno adottato.

Ramsden si aspettava di essere sostituito nel suo nuovo ruolo da un medico. Invece, i suoi capi gli hanno chiesto di rimanere in carica a causa della sua capacità di persuadere genialmente i giocatori, che dovevano essere stimolati a indossare costantemente le loro maschere e dispositivi di localizzazione. I giocatori erano abituati a trascorrere ore insieme in sale pesi e vasche idromassaggio, ma Ramsden ha ricordato loro di continuare a muoversi.

Al di là delle iniziative di buon senso, Ramsden e Carroll hanno messo insieme modi unici Seahawkian per mantenere la sicurezza del coronavirus una priorità. Carroll è noto per i suoi messaggi di mantra – il suo preferito è “Tutto è una competizione” – quindi ha detto ai giocatori che ogni gruppo di posizione si sarebbe conteso il titolo di pochi contatti stretti, martellando a casa un messaggio che la squadra era sicura solo quanto la sua più debole collegamento. (Gli ampi ricevitori hanno vinto.)

“Ho capito che avremmo dovuto creare la nostra bolla”, ha detto Carroll. “Tutto quello che ha fatto una persona, lo hanno fatto tutti, se fossimo insieme e connessi.”

Ricevitore ampio Tyler Lockett ha considerato la possibilità di rinunciare prima della stagione a causa di una condizione cardiaca. Era nato con l’aorta sul lato destro del cuore, invece che a sinistra, e aveva bisogno dell’autorizzazione medica per giocare prima di essere arruolato nel 2015. Alla fine, ha scelto di giocare in questa stagione perché la NFL stava testando i giocatori ogni giorno, un protocollo che Carroll ha spinto presto e rumorosamente la lega quando i dirigenti non hanno inizialmente abbracciato l’idea.

I dispositivi Kinexon hanno comunicato a Ramsden quando giocatori e membri dello staff si trovavano a meno di sei piedi l’uno dall’altro per più di cinque, 10 e 15 minuti. Hanno anche registrato interazioni tra persone separate da muri. Per mantenere le persone in movimento, Ramsden faceva suonare il citofono della struttura ogni 12 minuti.

Tuttavia, rimanere vigili all’interno e all’esterno della struttura non mangiando fuori o facendo la spesa era un problema per Lockett e altri. “Per me, e per molti ragazzi, sembrava che avessimo effettivamente giocato due stagioni”, ha detto. “È così stressante assicurarsi di dover essere all’altezza di questi protocolli che abbiamo solo per assicurarci di essere al sicuro.”

I protocolli dei Seahawks, tuttavia, non si sono estesi a familiari e amici, che rappresentavano ancora un rischio di esposizione, e non hanno impedito i test falsi positivi, che si sono verificati spesso all’inizio della stagione regolare a settembre. Ciò spinse Carroll alla ricerca di un modo per verificare i risultati dei test.

Intorno al Labor Day, con tre canali di notizie trasmessi sulla TV del suo ufficio, Carroll ha visto Gupta, che lavora presso l’Institute for Health Metrics and Evaluation presso l’Università di Washington, su MSNBC che descrive un dispositivo che ha fornito risultati di test affidabili in meno di un’ora. L’allenatore ha successivamente chiamato il medico per avere maggiori informazioni sull’utilizzo del kit per fornire un backup dei test analizzati da BioReference Laboratories, la società di diagnostica assunta dalla NFL

“Sono rimasto colpito da quanto fosse coinvolto”, ha detto Gupta, che ha consigliato i Seahawks durante la stagione. “Voleva davvero capire la scienza.”

I Seahawks hanno acquistato quattro kit di test realizzati da Mesa Biotech, che costano diverse centinaia di dollari ciascuno, e hanno avuto medici del Virginia Mason Medical Center di Bellevue, nello stato di Washington, che li hanno utilizzati per testare familiari e amici del team più di 750 volte. I visitatori fuori città dovevano essere testati immediatamente all’arrivo a Seattle, rimanere in un hotel per 24 ore e ottenere un secondo test. Solo coloro che sono risultati negativi per due volte hanno potuto vedere un giocatore, un allenatore o un membro dello staff.

La telefonata più vicina è arrivata a dicembre quando Ramsden ha ricevuto la notizia di tre test positivi intorno a mezzanotte un giorno. Si sono verificati problemi con la macchina che ha ritestato i campioni, quindi sono stati testati una terza volta. I risultati non erano arrivati ​​nel momento in cui la struttura del team avrebbe dovuto aprire la mattina, quindi Ramsden ha chiamato il laboratorio e ha avuto conferma che tutti e tre erano falsi positivi. Anche i test rapidi sono risultati negativi, così ha aperto la struttura.

Quindi i rilevatori di contatto della NFL hanno chiamato per chiedere informazioni sui test positivi.

“Sono come, oh, amico, ho fatto entrare due persone nell’edificio che non avrebbero dovuto essere nell’edificio”, ha ricordato Ramsden.

Dopo ulteriori ricerche, Ramsden ha appreso che qualcuno in laboratorio aveva etichettato erroneamente i secondi test come “positivi” quando erano “negativi”.

Crisi evitata.

Altre squadre sono state meno fortunate. Dopo più di 20 I giocatori e gli allenatori del Tennessee Titans sono risultati positivi, il tracciamento dei contatti ha scoperto che le raccomandazioni dei Centers for Disease Control and Prevention secondo cui le persone restano a una distanza di almeno sei piedi l’una dall’altra e non si riuniscono per più di 15 minuti erano troppo ampie. Il campionato ha rilevato che giocatori e allenatori si infettavano in meno di 15 minuti se si incontravano in luoghi scarsamente ventilati o non indossavano costantemente maschere. Da quel momento in poi, ai giocatori è stato proibito di guidare insieme, le mense sono state chiuse, più riunioni si sono svolte virtualmente e le squadre hanno isolato chiunque avesse stretto contatto con qualcuno che era risultato positivo.

Anche dopo tutti questi cambiamenti in ottobre, centinaia di altri giocatori, allenatori e membri dello staff sono risultati positivi e molti altri hanno dovuto isolarsi perché erano in stretto contatto con loro. Nessuno, però, era Seahawks.

“Abbiamo avuto la fortuna del bastone in cui non abbiamo mai dovuto affrontarlo”, ha detto Lockett.

Robin Stein ha contribuito al reporting.

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