Come l’integrazione è arrivata alla Lega americana, nei giorni di gloria di Cleveland

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Che ti interessi o meno del baseball, conosci il nome Jackie Robinson. Ma anche gli appassionati di baseball di una certa età potrebbero non saperlo Larry Doby, che fece il suo debutto in Major League con i Cleveland Indians il 5 luglio 1947, integrando l’American League solo tre mesi dopo che Robinson aveva coraggiosamente fatto lo stesso per la National League. L’esperienza di Doby come secondo giocatore nero a infrangere la barriera dei colori del 20 ° secolo del baseball è uno dei filoni del primo libro di Luke Epplin, “Our Team”. Epplin racconta le stagioni degli indiani del 1947 e del 1948 attraverso le storie di quattro personaggi iconici: Doby; Satchel Paige, la leggenda del lanciatore di leghe negre che si unì agli indiani nel 1948, a 42 anni; Bill Veeck, il proprietario anticonformista della squadra; e Bob Feller, il lanciatore della Hall of Fame che aveva debuttato a Cleveland nel 1936, quando aveva appena 17 anni. Di seguito, Epplin parla delle origini del suo interesse per la squadra, di come l’esperienza di Doby fosse diversa da quella di Robinson e altro ancora.

Quando hai avuto l’idea di scrivere questo libro per la prima volta?

È strano trovare qualcuno come me, dall’Illinois rurale, vicino a St. Louis, che scrive un libro su Cleveland. Sono cresciuto come fan dei Cardinals. Ma ecco come è accaduto il germe: mio nonno dalla parte di mio padre era con problemi di udito, quindi non è andato alla seconda guerra mondiale. Invece ha lavorato in una fabbrica di aeroplani a St. Louis. Andava allo Sportsman’s Park, che a quel tempo ospitava due squadre di baseball: i Cardinals, che erano sempre bravissimi, e i Browns, che erano terribili. Mio nonno era un uomo insolito, in quanto era un grande fan dei Browns.

L’ultimo proprietario dei Browns (prima che diventassero i Baltimore Orioles) era Bill Veeck, lo showman iconoclasta. Volevo portare avanti un progetto più lungo su di lui. Durante la ricerca, sono tornato ai suoi primi anni in cui possedeva gli indiani. Leggendo gli archivi di The Sporting News alla Biblioteca Pubblica di New York, continuavo a vedere questi quattro nomi emergere: Bill Veeck, Larry Doby, Satchel Paige e Bob Feller. Avevi questi quattro uomini, due bianchi e due neri, e ognuno sembrava rappresentare aspetti diversi dell’integrazione che stava avvenendo in quel momento. Ho pensato, la storia più ampia deve essere raccontata qui, attraverso questi quattro individui.

Credito…Beth Parker

Qual è la cosa più sorprendente che hai imparato mentre lo scrivevi?

Non mi ero reso conto di quanto l’introduzione di Larry Doby all’American League fosse diversa dall’introduzione di Jackie Robinson alla National League. Robinson è stato ingaggiato nell’ottobre del 1945. Da lì va agli allenamenti primaverili, e poi ha un’intera stagione nei campionati minori. Poi va a un altro allenamento primaverile prima di essere introdotto nella National League. Quindi ha una sorta di periodo di acclimatazione, per capire cosa sta succedendo. Doby sta giocando nei campionati negri sui Newark Eagles nel 1947. Ha 23 anni e sta facendo a pezzi il campionato. Il 1 ° luglio Veeck contatta il co-proprietario dei Newark Eagles, una donna di nome Effa Manley. Doby interpreta un doubleheader a Newark il 4 luglio, sale su un treno e il giorno dopo indossa un’uniforme da indiani. Quindi viaggia letteralmente durante la notte dalle leghe negre alle leghe maggiori. Quasi lo getta in uno stato di shock. Ha detto che le prime diverse volte che è venuto al piatto nelle major, non poteva fermare i suoi denti dal battere.

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