Come Rob Friedman è diventato il Pitching Ninja

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DECATUR, Ga. – A volte è difficile dire dove finisce il lavoro professionale di Rob Friedman e dove inizia il suo hobby. Durante una visita a casa sua fuori Atlanta, Friedman di tanto in tanto interromperà la frase a metà, guarderà il suo telefono e poi decollerà in direzione del suo ufficio a casa.

“Oh, eccoci”, disse, scappando. “Ha appena colpito di lato.”

Oms? Non importava.

Era un sabato, prima della pandemia, che stava già diventando abbastanza grave da minacciare la stagione 2020. Ma fintanto che c’era il baseball da qualche parte – qualsiasi baseball – la responsabilità di Friedman non sarebbe cambiata. Ha fatto scorrere freneticamente il suo abbonamento a MLB.tv per l’inning in questione, ha aggiunto un effetto coda rosa a ogni fotogramma che tracciava il movimento di uno slider e ha twittato il video ai suoi 250.000 follower.

Nel corso del pomeriggio, ciò è accaduto più volte. Friedman, solo a casa sua con indosso una felpa rossa e pantaloni da jogging, trattava ogni strikeout come se stesse esultando i vigili del fuoco che spegnevano le fiamme. Era la seconda settimana di allenamento primaverile.

Negli ultimi sei anni, Friedman ha registrato una media di quasi 30 tweet al giorno come Pitching Ninja, un account che ha all’incirca tanti follower quanti quello gestito da Mookie Betts, il fuoriclasse stella dei Los Angeles Dodgers. Nel 2021, essere “Ninja’d”, o twittato da Friedman, è un distintivo d’onore, anche tra i lanciatori di grande lega. Quando Yu Darvish è stato chiesto come ha imparato a lanciare la sua palla curva, Darvish, un antipasto per i San Diego Padres, ha risposto: “Ho contattato Pitching Ninja”.

Friedman ha occasionalmente messo in campo messaggi da lanciatori durante giochi a cui stanno partecipando. “Amir Garrett mi ha twittato lo scorso anno”, ha detto Friedman, riferendosi al reliever dei Cincinnati Reds. “Sono tipo, amico, è il settimo inning.”

“Sono un sussurratore di lancio”, disse Friedman, prima che un sorriso aprisse la sua folta barba nera. Sembrava sciocco anche a lui. In realtà è un avvocato di 54 anni che gestisce la divisione di una società di software Internet che ha co-fondato nel 1999. Non ha mai allenato al di fuori del livello giovanile e ha giocato a tennis al liceo.

Ma nel suo seminterrato da sciopero, con i suoi soffitti a doppia altezza, c’erano un monticello e una rete di un lanciatore, una lattina di Firm Grip e un Rapsodo, una macchina in grado di misurare la velocità di rotazione e l’asse di qualsiasi campo.

“Ho sempre voluto essere un lanciatore”, ha detto Friedman. Il vero atleta della famiglia è suo figlio, Jack, un lanciatore del secondo anno presso Georgia Tech. Friedman faceva volontariato come allenatore per le squadre giovanili di Jack. Ha notato che molti allenatori dispensavano consigli validi per tutti, probabilmente perché il metodo funzionava per loro. Ma Friedman sapeva che i buoni lanciatori potevano venire in una varietà di forme. È diventata una missione, ha detto, imparare tutto ciò che poteva su come veniva insegnato il pitching e chi sembrava avere le risposte giuste.

Friedman ha trovato un’affinità all’interno di una piccola cerchia di fanatici del baseball su forum sepolti negli angoli esoterici di Internet. Circondato da allenatori e allenatori, era il papà sportivo sciocco e curioso, che pubblicava sotto il nome utente mcloven su LetsTalkPitching.com. Ha scoperto una rete di scettici e pensatori profondi, come Kyle Boddy, il fondatore di Driveline, e Paul Nyman, considerato da alcuni il padrino delle moderne meccaniche di lancio.

“Stavamo solo condividendo informazioni”, ha detto Lantz Wheeler, un altro allenatore e allenatore che ha avuto modo di conoscere Friedman attraverso il forum. “A differenza di Twitter, non stavamo cercando di raggiungere le masse. Era solo la condivisione delle conoscenze sul lancio. “

Friedman ha quindi iniziato a twittare i video che ha trovato su YouTube o realizzato tramite uno strumento di screengrab scaricato da Internet. Ha adottato la maniglia, @PitchingNinja, come un cenno a sua moglie, che è per metà giapponese.

“Ho appena iniziato a condividere cose che ho imparato, e la gente ha iniziato a dire, ‘Wow, è roba interessante'”, ha detto Friedman. “Si chiedevano come le persone lanciassero diverse presentazioni, quindi ho iniziato a twittarlo. Poi la parte di intrattenimento – la gente diceva: “Ehi, c’è questo ragazzo che ha lanciato un cursore malvagio, puoi capirlo?” Direi: “Sì, capisco anche quello.” “

La crescita del feed di Friedman dice qualcosa sulla rara propensione del lancio a video e social media. Non era esattamente intenzionale, ma Friedman ha capito che un evento d’azione che dura solo quattro decimi di secondo può essere abbastanza orecchiabile su una pergamena. Ha reso popolare qualcosa chiamato una sovrapposizione di pece, in cui una sequenza viene condensata per far sembrare che più toni escano dalla mano contemporaneamente, illustrando vividamente il movimento malvagio generato dalle migliori braccia di oggi.

I tagli grezzi e non verniciati dei suoi video sembravano migliorare la natura guerrigliera del suo account non così insider. Ha aggiunto soprannomi enfatici (“Airbender”) o slogan, come “spade”, ogni volta che un battitore sembrava sciocco cercando di schiaffeggiare un campo (il riferimento è dal film, “The Benchwarmers”, ha detto Friedman.)

“È così semplice”, ha detto Jessica Mendoza, analista di baseball per ESPN. “Ma per essere in grado di mostrare le cose che sono sporche, che sono cattive, in modo così creativo e farle stare in queste piccole GIF digeribili, l’ho seguito fin dall’inizio.”

Mendoza ha detto che le sue GIF e le sue sovrapposizioni hanno aiutato a far emergere concetti di presentazione complessi. Invece di spiegare come “profondità” o “inclinazione” rendessero più efficaci certe altezze, Friedman potrebbe mostrarlo. Ha convinto i suoi produttori ad arruolare Friedman per contribuire ai video delle trasmissioni televisive di baseball di ESPN.

Friedman ha avuto una relazione un po ‘più rock con la Major League Baseball. Nell’aprile 2018, è stato svegliato nel cuore della notte da messaggi che gli dicevano che il suo account Twitter era stato sospeso dopo che i funzionari della lega si erano lamentati del fatto che i suoi video catturati dallo schermo violavano le protezioni del copyright. Il divieto notturno sembrava elevarlo allo status di eroe popolare tra i suoi sostenitori in preda al panico, specialmente quelli che sentivano che il baseball era andato oltre.

“Stavo solo pensando, ‘OK'”, ha detto Friedman. “Ho tempo a disposizione.”

Dopo circa una settimana, la lega allentò la sua posizione e diede al conto di Friedman la sua benedizione come contributore retribuito. Recentemente ha firmato un accordo per produrre contenuti di lunga durata per la società di media fondata dal lanciatore Trevor Bauer.

“E ‘uno dei clienti più formidabili nel mondo del baseball”, ha detto il lanciatore di Mets Marcus Stroman.

Stroman è in corrispondenza con Friedman da anni, e non è timido nel dare credito a Friedman per l’aiuto lungo la strada.

“Come lanciatori, ci manca molto, stiamo guardando le nostre partite”, ha detto Stroman.

“Gli chiederò, ‘Ehi, mandami il cambio di Scherzer’, o come Kershaw tiene la sua palla curva”, ha detto Stroman, riferendosi agli All-Stars Max Scherzer e Clayton Kershaw. “È in grado di ingrandire e trovarmi un video di YouTube.”

La diligenza e l’onnipresenza del suo racconto incentrato sul lancio a volte può indurre le persone a pensare che ci sia più di un Ninja che lavora dietro le quinte. Ma no. Non è che Friedman sia contrario ad assumere l’aiuto extra. È solo che così facendo potrebbe suggerire che questo non è più un hobby.

“Sai come scendi nelle tane dei conigli? Questo è quello che faccio ogni giorno “, ha detto. “Mi sveglierò nel cuore della notte pensando: ‘Mi chiedo se il cambio di Pedro sia stato qualcosa di simile a quello di Luis Castillo?’ Poi scenderò di sotto e cercherò di confrontarli. “

Molto di ciò che resta dell’attenzione di Friedman è diretto verso i video di lanciatori dilettanti inviati a un secondo account, Terreno piano, che ha creato due anni fa. Il feed è un nastro trasportatore di video sgranati e traballanti di giovani giocatori che mostrano i loro meccanici e riscaldatori. Friedman, che ispeziona ogni sottomissione, lo ha persino fatto regole per i tweet, che includono l’evidenziazione da parte dei lanciatori della media dei voti e della media delle corse guadagnate.

Ha già prodotto alcune sorprendenti storie di successo. Nell’agosto 2019, video di un venditore di software di 23 anni lanciando 96 miglia all’ora all’interno di uno stand dell’atrio al Coors Field durante una partita dei Colorado Rockies è diventato virale dopo che è stato inviato a Friedman e lui l’ha ritwittato. Il venditore, Nathan Patterson, ha firmato un contratto con l’Oakland Athletics qualche settimana dopo.

Friedman ha detto che la storia di Patterson non era tanto una storia di Cenerentola come suggerivano i rapporti iniziali (era visto dagli scout ben prima del video di Coors). Ma DJ Snelten, un operaio mancino che aveva trascorso un po ‘di tempo con i San Francisco Giants e i Baltimore Orioles, ha detto che stava pensando di lasciare il gioco prima che il suo allenatore contattasse Friedman con i video della meccanica migliorata di Snelten.

Dopo che Friedman ha condiviso un video di Snelten che lancia 97 mph, uno scout dei Chicago White Sox ha raggiunto entro un’ora, ha detto Snelten.

“Il mio agente mi ha chiamato chiedendomi cosa diavolo ho fatto perché il suo telefono stava saltando in aria”, ha detto Snelten, che alla fine ha firmato con i Rays. “Se Rob non avesse mai premuto il pulsante di retweet, chissà cosa sarebbe potuto succedere? È passato da nessuna telefonata a tre a quattro al giorno per circa due settimane. “

Flatground, ha detto Friedman, è stato concepito dopo aver visto alcuni dei compagni di squadra di suo figlio lottare per recarsi alle vetrine, ampiamente considerati i migliori – e talvolta gli unici – posti in cui i potenziali clienti possono esibirsi di fronte agli scout. Lo infastidiva immensamente il fatto che lo sport sembrava impedire ai giocatori di talento di dare un’occhiata. “Il baseball non dovrebbe essere lo sport di un ragazzo ricco”, ha detto. “Affinché il gioco cresca, è necessario un maggiore accesso.”

Con le dimensioni del suo seguito, Friedman ha iniziato a sentire qualcosa di un po ‘nuovo: la pressione. “È incredibile che 10 persone vogliano sentire quello che ho da dire”, ha detto. “Ora, se commetto un errore, tornerà a perseguitarmi. Nel momento in cui sbaglio tutti diranno: “Non sa di cosa sta parlando” “.

Non è ancora successo.

“La gente è venuta da me per ottenere il mio autografo”, ha detto Friedman. “Dico, che diavolo è quello? Sono un dannato avvocato! “



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