Con l’aiuto di MLB, Baseball Returns alla Xavier University of Louisiana

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Dillon Cousin è di Slidell, La., Un sobborgo di New Orleans, ed è cresciuto giocando a baseball. Anche se Cousin, 19 anni, ha detto che tutti nella sua famiglia – “non è nemmeno un’esagerazione” – si è laureato alla Xavier University of Louisiana, un’università storicamente nera di New Orleans, si è invece impegnato in un’università in Alabama. Potrebbe giocare a baseball lì.

Ma quando XULA, come è anche noto, annunciato nel 2019 che stava resuscitando un programma di baseball che era rimasto inattivo dal 1960, Cousin si disse “davvero scioccato”. E quando il nuovo allenatore XULA assunto, Adrian Holloway, ha invitato Cousin a un evento atletico nel campus, gli ha fatto un giro, gli ha spiegato la sua visione e gli ha fatto una generosa offerta di borsa di studio, Cousin è stato venduto.

“È una buona scuola per mettere alla scuola di medicina persone che mi somigliano, ed è quello che voglio fare, in realtà “, ha detto Cousin, una lanciatrice matricola e prima base, in un’intervista telefonica. “Voglio diventare un medico di medicina dello sport, quindi Xavier era davvero perfetto.”

Mentre l’industria del baseball negli Stati Uniti continua a lottare con problemi persistenti piace inaccessibilità e omogeneità, e diversi HBCU avere tagliare i programmi di baseball Nel corso degli anni, martedì pomeriggio XULA ha raggiunto un traguardo notevole: ha giocato la sua prima partita di baseball intercollegiate in sei decenni.

E con un assist della Major League Baseball, è stata una partita in casa. Non solo la squadra di baseball XULA Gold Rush usa l’Urban Youth Academy della MLB al Wesley Barrow Stadium per allenamenti e partite, ma anche la squadra di softball, un nuovo sport per la scuola. Nessun’altra università del paese può chiamare una struttura MLB il suo stadio di casa: un accordo che i funzionari speravano avrebbe continuato i loro sforzi per migliorare la partecipazione e la diversità nel baseball e nel softball.

“I bambini ora possono vedere l’intero oleodotto”, ha detto Eddie Davis, direttore dell’accademia giovanile di New Orleans, una delle 11 strutture di questo tipo in tutto il paese. “I ragazzi più piccoli possono vedere gli ex ragazzi dell’accademia che giocano al liceo nello stesso campo e ora che giocano all’università nello stesso campo. È tangibile. Prima era un po ‘grigiastro; non puoi davvero toccarlo. Ma ora puoi. “

Giocare alle partite del college al Wesley Barrow Stadium completerà un cerchio per 10 dei 43 giocatori del roster di baseball di XULA. I 10, tra cui Cousin e Blair Frederick, 23 anni, uno studente laureato che è lanciatore e outfielder, sono alunni dell’Accademia.

“Quando ho iniziato a dedicarmi seriamente al baseball, ero all’accademia e mi mettevo al lavoro”, ha detto Frederick, un new Orleans che si è laureato all’Università di New Orleans dopo aver trascorso i suoi primi anni di college giocando o guarendo da infortuni al braccio a potenze del baseball come Louisiana State e San Jacinto College. “E ora verso la fine della mia carriera, sono tornato all’accademia.”

L’accademia, aperta ai bambini dai 6 ai 19 anni, offre lezioni gratuite sul campo. Ma il suo lavoro si estende anche al diamante, a un programma televisivo per ragazzi e a un programma di diritto sportivo ospitato con Tulane. Due giocatori di baseball XULA – Donovan Gibson e Andreas Palmer – si sono laureati in quest’ultimo.

“Devi sollevare il mare per sollevare tutte le navi”, ha detto Davis, aggiungendo che molti non raggiungeranno i campionati maggiori, ma alcuni “potrebbero essere il prossimo Kim Ng oppure potrebbero essere il prossimo GM o il prossimo VP delle vendite, e poi i loro figli avranno familiarità con il gioco, ma allora quel ragazzo potrebbe essere il prossimo Derek Jeter “.

Come Cousin, Frederick fu sorpreso di apprendere che XULA aveva resuscitato il baseball. Sua madre lavorava all’università, quindi trascorreva molte ore lì dopo le lezioni alle elementari, ma non pensava che avrebbe giocato a baseball lì. Ora a XULA, ha accolto con favore la possibilità.

“Abbiamo circa 40 ragazzi nel nostro elenco, quindi sono 40 ragazzi che hanno la possibilità di prolungare il loro sogno per qualche anno in più che probabilmente non avrebbero avuto questa opportunità da nessun’altra parte”, ha detto Frederick, aggiungendo in seguito: “È molto importante che abbiamo accesso a cose come questa. “

Jason Horn, assistente vicepresidente di XULA per gli affari studenteschi e direttore dell’atletica e delle attività ricreative, ha detto che alcuni anni fa i dirigenti universitari gli hanno chiesto di trovare modi per attirare nuovi studenti attraverso lo sport. XULA, che ha interrotto tutti gli sport nel 1960 ma ha riavviato il basket maschile sette anni dopo, è un’università cattolica romana privata con un’iscrizione di circa 3.300 e gareggia nella NAIA.Ha detto che le persone a volte stereotipano gli atleti neri, pensando di giocare solo basket e calcio.

Ma durante gli eventi di reclutamento per HBCU, Horn ha detto che diversi studenti gli hanno chiesto se XULA avesse baseball, softball, cheerleading o atletica leggera. Ha contribuito a consolidare il desiderio di XULA di espandersi in questi sport. (L’anno scorso sono state aggiunte le allegria competitiva per l’atletica leggera indoor femminile e per i college universitari).

“Si tratta di dare opportunità a giovani uomini e donne”, ha detto.

Holloway, 37 anni, ha perso il suo precedente lavoro come allenatore di baseball alla Selma University, un’università più piccola storicamente nera nella sua città natale in Alabama, quando ha chiuso il suo dipartimento di atletica a causa di problemi di finanziamento. Ha detto che molti HBCU non vedono il baseball come fanno il football e il basket.

“Un sacco di HBCU stanno tagliando il baseball o il baseball è terribilmente sottofinanziato nella loro università o di solito il baseball è il figliastro”, ha detto. “È stata sicuramente una piacevole sorpresa vedere Xavier aggiungere il baseball e effettivamente investirlo. Siamo fortunati ad avere un programma ben finanziato per iniziare “.

Quest’anno, ha detto Holloway, ha un budget per una borsa di studio di $ 350.000, che lo ha aiutato ad attirare studenti-atleti da 12 stati. Quasi la metà dei giocatori proviene dalla Louisiana. Molti di loro sono trasferimenti da scuole NCAA Division I o junior college. Ha detto di aver costruito intenzionalmente un elenco diversificato: la maggior parte è di colore americano, ma ci sono anche giocatori latini e bianchi – questi ultimi due gruppi sempre più più grande in altri HBCU.

Anche se solo 4 per cento dei giocatori di baseball NCAA e circa l’8% dei giocatori di MLB sono neri, Holloway ha detto che il baseball è popolare in quella comunità. Ma troppo spesso, ha detto, le famiglie lavoratrici e della classe media sono escluse dallo sport. I team di viaggio, ad esempio, possono costare migliaia di dollari all’anno.

“Ci ho visto giocare ancora a baseball e giocare ancora ad alto livello, ma a seconda di dove vieni e di che tipo di esperienza vieni, potresti non permetterti di ottenere l’esposizione per essere al livello successivo”, Egli ha detto.

Cousin ha detto che il baseball era lo sport principale nel suo liceo suburbano, ma spesso era l’unica persona di colore nelle sue squadre. Davis, un nativo di New Orleans che ha giocato per cinque anni nel sistema agricolo dei Los Angeles Dodgers dopo il college, ha detto che il baseball ha perso un’intera generazione di neri americani negli anni ’90, rimanendo indietro rispetto al calcio e al basket.

Sperando di sfruttare la sua esperienza, la MLB ha assunto Davis, che ha lavorato nel settore tecnologico e ha fatto da mentore ai giovani giocatori dopo i suoi giorni di gioco, per gestire l’accademia prima della sua apertura nel 2012.

Dopo che l’uragano Katrina ha allagato il Pontchartrain Park e distrutto il Wesley Barrow Stadium nel 2005, MLB, la città di New Orleans e la Federal Emergency Management Agency hanno supervisionato un progetto di ricostruzione da 6,5 ​​milioni di dollari. Una targa all’Accademia commemora l’importanza del sito per la scena locale del baseball dei neri americani: è stato inaugurato nel 1957, ha ospitato una squadra della lega negra tre anni dopo e partite di riunione per tre decenni, e prende il nome da un ex manager della lega negra della Louisiana.

Per anni, Davis ha detto di aver spesso spinto i funzionari dello XULA ad aggiungere baseball e softball, sostenendo che c’erano davvero talenti in erba nella zona. Allora, ha detto, c’erano solo una manciata di college di New Orleans che offrivano baseball e nessuno che offriva softball. Quando gli attuali funzionari dell’università hanno iniziato a prendere seriamente in considerazione entrambi gli sport, Davis ha spinto affinché l’accademia servisse come la loro casa, anche se ha detto che stava fallendo con un programma pieno.

Le pratiche erano per lo più spremute al mattino presto o nel mezzo della giornata. Davis ha detto che XULA non viene addebitato per le pratiche, ma paga un importo per gioco per aiutare con le spese operative di base. “Abbiamo fatto in modo che funzionasse per loro finanziariamente in modo che possano avere molto successo”, ha detto.

La struttura, a 15 minuti di auto dal campus di XULA, dispone di sale conferenze, campi da baseball e softball, un campo ausiliario e gabbie di battuta interne ed esterne. Per combattere la diffusione del coronavirus, ha detto Holloway, i giocatori vengono sottoposti a screening quotidianamente, testati due volte a settimana in stagione e tenuti a indossare maschere.

Mentre la stagione del softball XULA è iniziata all’inizio di questo mese, la squadra di baseball ha finalmente avuto la sua possibilità martedì. (L’apertura della stagione originale, contro il Rust College nel fine settimana, è stata posticipata dalla neve e dal ghiaccio.) Cousin ha definito un onore far parte del gruppo che ha riportato il baseball allo XULA.

“Ho un sacco di persone che chiamano per chiedere il programma, cercando di uscire per le partite”, ha detto Frederick. “C’è molto fermento in città in questo momento.”

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