Coppa America: come il Team New Zealand ha fatto uno sprint per il trofeo

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Vinci la partenza, vinci la gara. Per le prime sei gare delle finali dell’America’s Cup, questa era la storia sia per il Team New Zealand, il detentore, sia per la sua sfidante italiana Luna Rossa Prada Pirelli.

Entrambe le squadre, e la maggior parte degli esperti, si aspettavano una serie ultratight questo mese nelle acque al largo di Auckland, in Nuova Zelanda, e mentre le squadre si scambiavano vittorie filo-filo nei giorni di apertura, questo è esattamente quello che è successo. La prima squadra a tagliare il traguardo è stata anche la prima a finire.

Ma per la prima settimana la corsa sembrava anche qualcosa di completamente diverso: era … noioso. Divieto di passaggio. Nessun duello per il protagonista. Nessun ritorno drammatico.

Tuttavia, lunedì tutto è cambiato. Approfittando del vento variabile e della sua ampia velocità, il Team New Zealand ha superato Luna Rosa in entrambe le gare per portarsi in vantaggio per 5-3 nelle finali.

L’incredibile – per quest’anno – svolta degli eventi ha messo il Team New Zealand in posizione di rivendicare la coppa se potesse ottenere altre due vittorie martedì. Ecco uno sguardo a come i padroni di casa hanno raggiunto il più grande premio della vela.

I migliori marinai del mondo concordano su una cosa: le barche – AC75 in fibra di carbonio finemente sintonizzate, meticolosamente preparate e con personale esperto – stanno navigando perfettamente. E questo ha derubato l’evento di qualche dramma.

“Negli ultimi tempi, questa è la competizione più interessante con le corse più noiose”, ha detto Nathan Outteridge, ex skipper della Coppa America e medaglia d’oro olimpica.

Negli anni passati, non era raro che una barca dominante arrivasse in finale e spesso vincesse ogni regata una volta arrivata lì. Ma quest’anno, la combinazione di rigide regole di progettazione, simulatori high-tech, un percorso compatto e venti costanti ha inizialmente creato una situazione di stallo insolita.

I concorrenti di quest’anno, una nuova classe di aliscafi monoscafo, a volte vanno a quattro volte la velocità del vento. L’aspettativa era che, a velocità del genere, gli errori avrebbero teso ad essere amplificati.

Il problema era che nessuno ne faceva.

Il vento, prima di tutto.

Nuova Zelanda ha vinto la settima gara di quasi un minuto, ma poi è rimasto molto indietro nell’ottava regata dopo aver perso i foil dopo aver tagliato l’ombra del vento di Luna Rossa. Approfittando, gli italiani hanno rapidamente aperto un enorme vantaggio prima di incappare in guai simili.

Navigando in un buco nel vento, Luna Rossa ha lasciato cadere lo scafo in acqua, ha rallentato fino a gattonare e poi è scappata di rotta nel tentativo di riprendere la velocità. Con i Kiwi di nuovo sui loro fioretti, Luna Rossa ha guardato impotente mentre i Kiwi passavano urlando per trasformare uno svantaggio di quattro minuti in una vittoria di quattro minuti.

“Due cose sono cambiate ieri”, ha detto Ken Read, ex timoniere e commentatore dell’America’s Cup, delle gare di lunedì. “Uno, la prima grande occasione è avvenuta in questa serie ed è stata per i Kiwi. In ogni sport c’è un pizzico di fortuna e l’hanno trovata a palate.

“In secondo luogo, abbiamo finalmente visto i jet che si diceva avessero i Kiwi. Abbiamo visto velocità di bolina mai viste prima nel nostro sport “.

I piccoli foil a bassa resistenza aerodinamica e l’innovativo scafo aerodinamico della Nuova Zelanda sono considerati i principali fattori di differenziazione nel suo vantaggio in termini di velocità. A un certo punto, ha detto Read, il Team New Zealand viaggiava a 30 nodi – quasi 35 miglia orarie – praticamente controvento.

“Non puoi farlo”, disse, “nel tuo motoscafo con i gemelli Mercury.”

Non così in fretta.

“La Nuova Zelanda sta mostrando una barca veloce, ma Luna Rosa mostra che sono veloci durante le manovre”, ha detto Nic Douglass, un commentatore di vela australiano.

Ciò significa che quando una barca si trova davanti con una partenza veloce, può essere ben posizionata per tenere dietro il suo inseguitore, anche per l’intera regata. “Se il vento è costante”, ha detto Douglass, “non c’è abbastanza differenza nelle prestazioni per consentire un passaggio”.

Questo è quello che hanno fatto gli italiani nelle loro tre vittorie, ed è quello che dovranno fare per sopravvivere.

Il fatto che una barca con anche il minimo vantaggio all’inizio possa facilmente difendere il suo vantaggio e vincere la regata è dipeso da diversi fattori unici di questa competizione, ha detto Douglass, inclusi gli effetti sottovalutati del vento disturbato che esce dalla parte posteriore delle vele.

“Quando un aereo decolla su una pista, un altro aereo non può decollare per almeno un minuto a causa del vento disturbato”, ha detto Douglass. “Si tratta di aria disturbata che non possiamo vedere. Queste barche lo tagliano come un coltello e lo fanno roteare in alto. “

Ciò può causare grossi problemi alla barca che segue. Douglass ha detto che quando uno degli AC75 supera la barca del comitato di regata quest’anno, le letture del vento registrate dal comitato per aiutare a stabilire una rotta equa sono influenzate per 30-40 secondi. “Le barche rimangono intrappolate in queste bolle d’aria disturbata”, ha detto.

Con le barche che vanno quattro volte la velocità del vento, queste bolle invisibili sono come buche sul percorso. E con vento più leggero, come nelle due gare di lunedì, queste anomalie si amplificano.

Ecco perché la chiave è uscire e rimanere lì.

Lo skipper della Nuova Zelanda, Peter Burling, ha vinto nove campionati del mondo e una medaglia d’oro olimpica, e ha portato la coppa a casa in Nuova Zelanda quattro anni fa. Non si arrenderà senza combattere.

Ma potrebbe essere proprio quello che ha tra le mani adesso.

Outteridge vede il passaggio dalla perfetta tecnica di navigazione alla forza mentale che fa la differenza per il resto della competizione.

“Nessuno si aspettava che questo fosse così vicino”, ha detto. “Le barche non stanno cambiando adesso. È passato da un concorso di progettazione a un concorso psicologico. “

Nel 2017, quando Burling ha vinto la coppa, era ovvio che la Nuova Zelanda avesse una barca più veloce. Non c’è mai stato un momento di fare o morire.

“Pete non è mai stato veramente messo sotto pressione nella partita di Coppa”, ha detto. “Non so come andrà a finire questa volta.”

La sua controparte, Jimmy Spithill, ha affrontato un momento del genere nella Coppa del 2013. Poi correndo contro il difensore americano, lui ei suoi compagni di squadra erano in svantaggio di otto gare in Nuova Zelanda nelle finali a San Francisco Bay.

“Si sono seduti sul match point per più di una settimana”, ha detto Outteridge. “Jimmy o doveva consegnare o avrebbero perso.”

Quell’esperienza, ha detto, può dare i suoi frutti ora. Era meglio, perché sta finendo le gare. E tempo.

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