Credimi, lo sport senza tifosi non è sport

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MELBOURNE, Australia – Negli ultimi due decenni, il pubblico dell’analisi ha spacciato l’idea che lo sport sia essenzialmente matematica, che ciò che si svolge sul campo di gioco è prevedibile e intelligibile se visto attraverso un algoritmo appropriato. Di tanto in tanto quella folla ha persino avuto ragione. E per molti versi l’ambiente sportivo pandemico era il sogno di un appassionato di analisi, un’opportunità per i giochi di svolgersi in un laboratorio, libero dal rumore, sia letterale che figurativo, che può trasformare un risultato atteso in un bel pasticcio.

Ora, a quasi un anno dall’inizio della pandemia di coronavirus, sappiamo davvero che il ruggito della folla è vitale per lo sport come una palla o una rete. Il rumore artificiale della folla che la Major League Baseball, la NFL, la NBA e la NHL hanno fatto irruzione, sia per quelli negli stadi e nelle arene che per le persone che guardano a casa, è un terribile facsimile che fa sembrare le partite senza spettatori per niente come sport. Ciò che gli attori di scena chiamano il “quarto muro” – la barriera metaforica tra artisti e spettatori – non esiste nello sport. La passione di una folla può apparentemente aiutare le rimonte di potere. Il suo disprezzo può soffocare anche qualcuno.

Per cinque giorni gloriosi agli Australian Open del 2021, ho avuto modo di sperimentare di nuovo quel rumore, perché i funzionari governativi hanno permesso a fino a 30.000 fan, circa il 50% di capacità, di partecipare al torneo ogni giorno. È stata sia una gioia che una rivelazione riscoprire il potere di ciò che i fisici quantistici chiamano “effetto osservatore” – il fatto che qualsiasi osservazione, per quanto passiva, altera un risultato – anche in una folla di appassionati di tennis a metà capacità. Lo sport sembrava di nuovo sport.

Poi, venerdì, il coronavirus ha fatto ciò che ha fatto in modo incessante negli ultimi 11 mesi: Ha chiuso la festa. Una recente epidemia era ciò che gran parte del mondo considererebbe un fastidio. Ma in Australia, che ha gestito la pandemia in modo più efficace di qualsiasi altra grande economia, si è qualificata come massa critica.

Il cluster di casi di coronavirus è cresciuto a più di una dozzina e il governo dello stato del Victoria, dove si trova Melbourne, ha dichiarato un “blocco a scatto” di cinque giorni, a partire dalla mezzanotte di venerdì.

Tutti, tranne quelli ritenuti lavoratori essenziali, devono rimanere a casa, anche se sono consentite due ore di esercizio all’aperto e un’ora per andare a fare la spesa o in farmacia. I giocatori e le persone considerati essenziali per la conduzione degli Australian Open saranno ammessi a Melbourne Park. Gli spettatori, purtroppo, devono stare lontani forse fino alle semifinali di singolare, previste per giovedì.

“I giocatori si sfideranno in una bolla non dissimile da quanto hanno fatto durante tutto l’anno”, ha detto Craig Tiley, amministratore delegato di Tennis Australia, che organizza il torneo.

Nessuno ne è felice.

“È stato davvero divertente riavere la folla, soprattutto qui”, ha detto Serena Williams dopo aver battuto Anastasia Potapova in due set al terzo turno venerdì. “Ma sai una cosa, alla fine della giornata dobbiamo fare ciò che è meglio. Si spera che vada tutto bene. “

Sono qui per dirti che non lo sarà. Dopo quello a cui ho assistito durante i primi cinque giorni, sarà terribile, senza le dinamiche essenziali che rendono lo sport il massimo del teatro d’improvvisazione.

Nick Kyrgios, l’antieroe del tennis ovunque tranne che in Australia, dove è amato, mercoledì sera ha guidato i fan verso un miracolo. Ha salvato due match point nel quarto set contro Ugo Humbert, il 22enne francese emergente. Poi ha sconfitto Humbert nel quinto set di fronte a una folla esplosiva che non ha mai rinunciato al suo eroe della città natale.

Kyrgios è il raro tennista che attira i fan del rugby. Hanno urlato a squarciagola per mantenere in vita Kyrgios e Humbert, il seme numero 29, al limite fino all’ultimo punto.

“Mezzo pieno e sembrava che fosse uno stadio pieno”, ha detto Kyrgios. “Ho avuto la pelle d’oca verso la fine.”

Humbert ha perso quei due match point, anche se stava servendo. Udì i fuochi d’artificio dai sedili a pochi passi di distanza. Mentre guardava Kyrgios incoraggiarlo e assorbire tutto, i suoi occhi sembrarono riempirsi di paura. C’era un altro set da suonare, ma la folla non avrebbe lasciato che Humbert uscisse vivo.

Non è un’esagerazione affermare che Humbert vince facilmente quella partita su un campo tranquillo.

Kyrgios e il suo equipaggio erano tornati venerdì sera, quando ha affrontato Dominic Thiem dell’Austria, il campione in carica degli United States Open. I ruggiti sono iniziati quando Kyrgios ha rotto Thiem nella prima partita. Mentre la folla urlava, Kyrgios agitava le braccia e si portava l’orecchio a coppa, segnalando ai suoi fan che se aveva qualche possibilità contro il seme numero 3 simile a una macchina, erano loro.

E così sono iniziate più di tre ore di dramma interattivo, con tutti i colpi sul sedile, le provocazioni e le battute di pugno necessarie a qualcuno che ha giocato a malapena in un anno per rimanere competitivo con uno dei migliori giocatori del pianeta. Mentre la partita si estendeva fino al quinto set e dopo le 22:30, è iniziato uno strano orologio a guardare, perché i fan dovevano essere a casa e osservare il blocco entro mezzanotte.

Alla fine non è bastato, visto che Thiem ha avuto la meglio in cinque set, 4-6, 4-6, 6-3, 6-4, 6-4, ma è difficile credere che sarebbe stato così vicino senza. “Non è lo stesso sport senza la folla”, ha detto Kyrgios.

Quindi, ecco una grande rivelazione della scorsa settimana: tutti quegli atleti famosi che hanno sempre insistito per essere così bloccati da non sentire la folla? Beh, sembra abbastanza chiaro che abbiano mentito.

Qui c’era Novak Djokovic, che ha vinto questo campionato otto volte. Ha descritto Rod Laver Arena come il suo cortile. Si stava preparando per una partita l’altro giorno, quando un gruppo di donne con una bandiera serba si è alzato e lo ha serenato con la melodia “Ole-Ole”, culminata con “Novak Djokovic è caldo, caldo, caldo!”

Djokovic ha rinunciato a cercare di fare il figo. Si allontanò dal campo, iniziò a ridacchiare, poi scosse la testa per ritrovare la concentrazione.

Qui c’era Ajla Tomljanovic dell’Australia, che cercava di servire il terzo set per quella che sarebbe stata probabilmente la più grande vittoria della sua carriera, una sconfitta di Simona Halep, la testa di serie numero 2. Era di fronte a una folla della città natale che l’ha portata tutta la notte ma non poteva portarla alla vittoria.

“Ho sentito quella folla di persone che tifavano per te”, ha detto Tomljanovich, la sua voce spezzata dopo la perdita. “Ho paura di dirlo, ma potrebbe essere il momento clou dell’anno con l’atmosfera e la folla.”

Non è l’unica. Non so cosa temo di più della fine di questo incarico: l’ultimo mese gelido di un inverno nel nord-est, o la versione in gran parte vuota degli sport che la pandemia ha provocato.

È qualcosa, sì, ma non è sport.

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