Dopo 30 anni, Rutgers ritrova la strada per il torneo NCAA

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Jim Calhoun sa una o due cose sulla costruzione di qualcosa dal nulla, e si scopre che Steve Pikiell, ora l’allenatore della Rutgers, stava prestando molta attenzione tutti quegli anni fa.

Per 26 stagioni come capo allenatore del Connecticut, Calhoun ha trasformato un programma pessimo e sconosciuto in un marchio nazionale, vincendo tre titoli nazionali e 17 campionati Big East – 10 titoli di stagione regolare e sette tornei – prima di ritirarsi nel settembre 2012.

Nei giochi di conferenza, i suoi Huskies in genere dominavano gli Scarlet Knights in continua lotta, ma i viaggi a Piscataway, NJ, portarono Calhoun a credere che Rutgers potesse costruire una centrale elettrica se lo desiderava.

Avrebbe condiviso questa idea con Pikiell, un playmaker che era con lui dall’inizio del suo mandato in UConn. Quando Pikiell indossò per la prima volta una maglia della UConn a metà degli anni ’80, gli fu chiesto negli aeroporti se avesse giocato per una squadra a Fort Yukon, in Alaska. Nessuno aveva sentito parlare dell’università nei bastoni di Storrs, Connecticut, e la gente era confusa dalla mascotte del lupo Husky.

Ma Calhoun sapeva di avere qualcosa da proporre ai giocatori.

“Siamo usciti e abbiamo venduto il Big East – e alla fine abbiamo venduto UConn”, ha detto Calhoun al telefono questa settimana. “Ma inizialmente, il Big East era magico, e penso che in questo momento lo sia il Big Ten. Guardi suonare l’Illinois, suonare il Michigan, eccetera, eccetera, stai probabilmente guardando la migliore conferenza del paese “.

Ha aggiunto, riferendosi a Pikiell: “Tutti quei luoghi – non è un gioco. È un evento in quei posti. È ricco di tradizione. Sta usando i Big Ten come noi abbiamo usato il Big East “.

Vendi la conferenza, vendi la squadra.

Quando ha intervistato il direttore atletico di Rutgers, Pat Hobbs, cinque anni fa, Pikiell ha detto che avrebbe percorso la New Jersey Turnpike dal suo lavoro di allenatore a Stony Brook a Long Island se ciò significava che avrebbe potuto guidare Rutgers, che da allora non aveva raggiunto il torneo NCAA 1991.

Non fu scoraggiato dalla reputazione di Rutgers come programma che masticava e sputava allenatori.

Kevin Bannon ha quasi portato Rutgers al torneo NCAA nel 1999, ma è stato licenziato nel 2001 dopo il “incidente di tiro libero nudo”Durante la sua prima stagione nel 1997 – a giocatori e allenatori fu ordinato di correre nudi dopo aver perso una gara di tiri liberi – ricevette rinnovata attenzione.

Gary Waters ha quasi portato Rutgers al torneo nel 2004. Si è dimesso dopo la stagione 2006, in cui aveva saltato una partita contro Marquette.

Il sostituto di Waters, Fred Hill Jr., è stato licenziato nel 2010 per una filippica intrisa di volgarità diretta agli allenatori di Pittsburgh durante una partita di baseball dei Rutgers. Poi è arrivato Mike Rice, che poi è andato in uno scandalo su comportamenti abusivi. Eddie Jordan, una guardia stellare della Final Four del 1976 dell’università, ha preso il lavoro nel 2013 dopo tre periodi infruttuosi come allenatore NBA. È andato 29-68.

Il programma si è abituato a perdere ed essere oggetto di barzellette nel Big East – la prima conferenza di basket del college della nazione all’epoca – prima di una sosta di un anno all’American Athletic Conference nel 2013-14. L’ultima apparizione NCAA del programma era stata tre conferenze prima, come membro dell’Atlantic 10.

Quando Jordan è stato licenziato, Rutgers aveva perso 33 delle sue precedenti 34 partite in conferenza, giocando partite casalinghe in arene semivuote.

Pikiell, che aveva affrontato delle sfide prima, voleva ancora il lavoro.

Il 53enne Pikiell era l’architetto che aveva portato Stony Brook al suo primo torneo NCAA e in una nuova arena nel campus. Come giocatore all’UConn, è stato spesso infortunato ed è stato due volte capitano quando il programma si è concluso per ultimo nel Big East nel 1986-87. Gli Huskies hanno continuato a vincere il titolo della conferenza quando era senior nel 1989-90 e sono passati agli ottavi del torneo NCAA.

A Rutgers, ricordando il consiglio di Calhoun, Pikiell trovò rapidamente giocatori con cui accettare. Il primo fu Geo Baker, una recluta di basso rango che indossava il numero 0; Pikiell lo ha trasformato in un capitano senior e un giocatore di Big Ten che ha fatto la frizione e il volto del programma.

Myles Johnson, un altro lavoro in corso, ha attraversato il paese per unirsi al team ed è diventato un importante accademico in ingegneria tutto americano diretto a una scuola di specializzazione e un centro interamente Big Ten.

“Se guardi Myles quando è entrato per la prima volta, non avrei visto com’è adesso”, ha detto Baker del suo compagno di squadra Johnson, un junior di 6 piedi e 11, 255 libbre di maglietta rossa. “Non ho idea di come gli allenatori abbiano visto quella visione. Hanno fatto un ottimo lavoro continuando a svilupparci e ad assicurarsi che comprendiamo il gioco, sviluppandoci anche come persone “.

Ron Harper Jr. ha un pedigree NBA grazie a suo padre, Ron, che ha vinto cinque campionati con i Bulls e i Lakers, ma anche il giovane Harper era una recluta non annunciata. Sotto Pikiell, Harper è sbocciato in un giocatore per tutte le conferenze che è considerato uno dei migliori attaccanti piccoli del paese e un potenziale NBA.

“Scommetto che tutti sul roster, quando si sono impegnati con Rutgers, tutti hanno chiesto loro, ‘Perché?'” Ha detto Harper. “Ricordo quando mi impegnavo, quando giocavo in trasferta al liceo, le sezioni studentesche opposte cantavano ‘ultimo nei Big Ten’ e parlavano spazzatura di Rutgers.”

Ma la decisione di Harper ha contribuito a guidare la ricostruzione.

Rutgers è andato ai quarti di finale del torneo Big Ten 2018. Nel 2019, il terzo anno di Pikiell e la stagione da matricola di Harper, Rutgers è passato a sette vittorie in conferenza e l’anno scorso ne ha vinte 11.

Il Rutgers Athletic Center è diventato rumoroso ed è diventato uno dei luoghi più difficili del paese per giocare le squadre in visita. Con un programma record di 10 partite sold-out, di cui nove di fila alla fine della stagione 2019-20, Rutgers è andato 18-1 in casa in una campagna di 20 vittorie. Poi una stagione da sogno si è conclusa bruscamente, quando la pandemia di coronavirus ha interrotto il torneo NCAA a cui Rutgers si era sforzato.

“Non hanno sentito la pressione di 29 anni come hanno sentito la pressione quest’anno, perché eri proprio lì, giocando bene”, ha detto Hobbs. “E ora, naturalmente, quest’anno, devi tornare lì. L’anno scorso era reale, se non torni lì? “

È vero. Rutgers ha battuto Clemson, 60-56, al primo turno venerdì – la sua prima vittoria in un torneo NCAA dal 1983 – e domenica affronterà Houston. Gli Scarlet Knights continuano a vincere e Calhoun continua a guardare.

“È solo una questione di visione in questo momento, invece di stima, il che è positivo”, ha detto Calhoun, aggiungendo che avrebbe detto a Pikiell: “OK, ci sei. La chiave è che arrivarci è davvero difficile. Restarci? A volte più duro. “

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