È l’atleta universitario ideale. Allora perché ha smesso?

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Non c’è mai stato un altro atleta universitario come Hunter Woodhall.

All’Università dell’Arkansas, ha ottenuto lo status di velocista tutto americano per una squadra di atletica di alto livello. Woodhall, 22 anni, cresciuto in una piccola città dello Utah, ha ottenuto questo risultato come doppio amputato. Quando era un bambino, i medici gli hanno rimosso chirurgicamente la parte inferiore delle gambe, appena sotto le ginocchia. Dissero ai suoi genitori che non avrebbe mai camminato.

Invece, indossando lame protesiche lucide, è diventato un atleta che poteva tenere testa mentre correva spalla a spalla con alcuni dei corridori più veloci del mondo. Nel 2017, ha guadagnato una borsa di studio NCAA Division I, diventando il primo doppio amputato a farlo. Nel marzo 2020, ha ancorato la staffetta 4×400 metri dell’Arkansas a una vittoria che ha contribuito a dare ai Razorbacks il titolo di squadra ai campionati indoor della Southeastern Conference. Alle Paralimpiadi di Tokyo di questa estate, sarà il favorito per portare a casa l’oro nei 400 metri.

Non è una brutta storia. Anche Ellen DeGeneres ha notato e metterlo nel suo programma televisivo.

Ci stiamo dirigendo verso la fine di March Madness, dove la NCAA trasmette annunci autopromozionali durante i suoi tornei di basket maschile e femminile tramite un accordo di trasmissione pluriennale da $ 8,8 miliardi dell’organizzazione. Tali spot esaltano il carattere dei suoi atleti, un trucco utile per reprimere i critici che puntano il fuoco sugli sport universitari per approfittare di quella che è essenzialmente una forza lavoro non retribuita.

La storia della perseveranza di Hunter Woodhall sarebbe diventata una grande televisione.

Ma la NCAA non può contare su Woodhall. Perché? A gennaio, frustrato con l’organizzazione incapacità di cambiare con i tempi, ha smesso di correre in pista collegiale ed è diventato professionista. Si era messo in una posizione in cui non aveva più bisogno di sport universitari nel modo in cui avevano bisogno di lui.

La NCAA deve accontentarsi di un pubblico potente che detiene la chiave del suo futuro. Mercoledì, i nove giudici della Corte Suprema ascolteranno gli argomenti in un caso che esamina se la NCAA viola la legge antitrust mettendo un coperchio stretto sui benefici che le sue stelle dello sport possono ricevere dalle scuole.

Dopo aver vinto una medaglia d’argento e di bronzo alle Paralimpiadi del 2016 a Rio, Woodhall ha iniziato a sfruttare la sua fama in un enorme seguito su Instagram ed è diventato parte di una nuova audace ondata di atleti universitari che stanno aprendo quasi ogni aspetto della loro vita sui social media: il buono, cattivo e assolutamente stupido. Il loro approccio è molto diverso dalle immagini sterilizzate esportate nel mondo attraverso gli annunci lucidi della NCAA.

“All’inizio stavo solo sperimentando, divertendomi e crescendo lentamente”, mi ha detto di recente Woodhall, parlando da una casa appena acquistata vicino al campus universitario di Fayetteville, Ark. “Ma poi tutto è decollato”.

Guardando i post di Woodhall, si può capire perché è una sensazione. È alto, bello e pieno di un’energia simpaticamente sincera e spensierata. Parla dal cuore del superamento della sfida della sua disabilità, sempre con umorismo autoironico.

In un video di TikTok visto quasi sei milioni di volte, Woodhall spiega rapidamente la sua storia di vita, iniziando con le amputazioni 11 mesi dopo la sua nascita. “Giuro che tutti nei commenti dicono che mi hanno morso le gambe da uno squalo, o che sono stato colpito da 17 autobus”, dice, guardando nella telecamera con un luccichio negli occhi. “Quindi ecco la mia vera storia.”

Woodhall e la sua ragazza, Tara Davis, una star della pista dell’Università del Texas, hanno il loro canale YouTube, dove gli spettatori possono seguire la coppia mentre navigano nella loro relazione a distanza.

Woodhall ha oltre 3,1 milioni di follower sui social media su varie piattaforme. Questi numeri lo hanno portato a guadagnare entrate significative dai post sponsorizzati e pagare dai canali dei social media, forse fino a $ 800.000 all’anno, secondo una stima di Opendorse, una società di consulenza sui social media che tiene traccia del valore del marchio degli atleti e li consiglia su come utilizzare la tecnologia online come spinta.

La NCAA, ovviamente, ha da tempo severe restrizioni che vietano ai suoi concorrenti di guadagnare denaro dalla loro fama. L’istituzione aveva promesso di allentare quelle regole – senza dubbio perché è stata messa all’angolo da incombenti battaglie giudiziarie, dai molti stati che hanno approvato leggi che chiedevano tale cambiamento e da minacce da diversi membri del Congresso per controllare ancora più strenuamente il potere NCAA. Ma la NCAA ha fatto marcia indietro a gennaio, dicendo che doveva rinviare l’allentamento della presa per una data successiva.

Woodhall aveva visto abbastanza.

“Ero così stanco di aspettare, stanco della loro ipocrisia”, mi ha detto della sua decisione di diventare professionista anche se aveva ancora un anno di idoneità. “Non valeva la pena restare per inseguire un titolo nazionale in modo che potessero usare il mio nome e la mia storia per promuovere se stessi. Ne ho semplicemente avuto abbastanza. “

Woodhall trascorrerà il suo tempo ad allenarsi per le Paralimpiadi raccogliendo i frutti di essere un influencer di Internet, pagato per intero. Ha detto che guadagna circa $ 7.500 per post e che non è difficile produrne 10 ogni mese.

Contrastare i guadagni pagati dai siti di social media per attirare gli spettatori, il guadagno inaspettato dagli accordi di sponsorizzazione di attrezzature sportive che è pronto a firmare e il reddito da un’azienda di abbigliamento di cui è co-proprietario, e sembra che se la stia cavando abbastanza bene senza correre sotto la pista. occhio ostile della NCAA

Il reddito di Woodhall basato su Internet potrebbe essere il futuro degli sport universitari.

“Atleti come Hunter sono celebrità in buona fede per la generazione di TikTok e YouTube”, ha detto Blake Lawrence, l’ex linebacker del Nebraska che ora è l’amministratore delegato di Opendorse. “Le persone di età superiore ai 30 anni potrebbero non rendersene conto, ma per la generazione cresciuta su queste piattaforme di social media, questi atleti, sono quelli che hanno il peso”.

Uno degli argomenti contro il permesso ai collegiali di fare soldi con la loro fama è che i giocatori maschi popolari nei più grandi sport – calcio e basket – raccoglieranno la maggior parte dei benefici. Ma dei 30 atleti universitari con i migliori seguaci sui social media, poco più della metà proviene da sport non di reddito come la pista, il tennis e il wrestling, ha detto Lawrence. E molte sono donne.

Per ora, salvo modifiche generali alle regole che interessano tutti gli sport universitari, questi concorrenti stanno lasciando un sacco di soldi sul tavolo mentre aspettano di vedere se qualcosa cambia.

Finora, coloro che controllano gli sport universitari sono stati in grado di sottomettere le istanze di sindacalizzazione da parte dei giocatori e qualsiasi altra forma di protesta di massa da parte degli atleti.

Ma sempre di più, i social media stanno dando agli atleti del college la libertà di resistere più comodamente alla NCAA e fare il tipo di richieste che ci si aspetta da qualsiasi forza lavoro a lungo castrata. I tornei NCAA hanno stato in prima serata per la loro agitazione.

Centro dell’Oregon Sedona Prince ha utilizzato un video sui social media per svergognare l’NCAA nel migliorare le strutture di allenamento tristemente inadeguate per le squadre al torneo femminile. La guardia di Rutgers Geo Baker ha detto che i giocatori della sua squadra e Clemson hanno parlato di organizzare una protesta ritardando il loro primo turno di gioco del torneo come parte di un nascente, guidato dai giocatori #NotNCAAproperty movimento.

Ma non hanno protestato, in parte perché temevano il contraccolpo. In questo momento, gli atleti del college non si sentono abbastanza sicuri per prendere una posizione così audace. Non hanno il potere.

Quanto tempo ancora sarà così?

Non molto tempo, predisse Woodhall. “Il potere cambierà”, ha detto, poiché gli atleti aumentano il loro uso di piattaforme come i social media per aumentare non solo la loro influenza ma i loro conti bancari.

“I tempi stanno cambiando”, ha aggiunto, “che alla NCAA piaccia o no”.



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