Elgin Baylor, Acrobatic NBA Hall of Fame, è morto a 86 anni

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Elgin Baylor, l’attaccante della Hall of Fame dei Lakers che è diventato uno dei più grandi giocatori della NBA, dimostrando una brillantezza acrobatica che prefigurava l’atletismo delle generazioni successive di stelle, è morto lunedì a Los Angeles. Aveva 86 anni.

La sua morte è stata annunciata su Twitter dai Lakers. Il team non ha specificato una causa.

Nelle sue 14 stagioni con i Lakers, prima a Minneapolis ma soprattutto a Los Angeles, con un’altra coppia di Hall of Famers, Jerry West e Wilt Chamberlain, come compagni di squadra, Baylor ha giocato con un fiorire creativo che non si era mai visto nel basket professionistico.

Era solo 6 piedi e 5 pollici – relativamente basso per un attaccante anche allora – ma giocava sopra il bordo quando si librava verso il canestro. La sua capacità di girare e girare a mezz’aria mentre si dirigeva verso il cerchio ha mostrato in anteprima gli spettacoli a ruota libera organizzati da star come Julius Erving, Magic Johnson, Michael Jordan e LeBron James.

Quando Baylor arrivò nella NBA nel 1958, un All-American dell’Università di Seattle, i professionisti di solito segnavano su tiri da set con una mano o ganci in esecuzione. Baylor ha aggiunto una nuova dimensione.

“Non potevi impedire a Elgin di andare a cesta”, ha ricordato la guardia della Hall of Fame Oscar Robertson nella sua autobiografia “The Big O” (2010), aggiungendo: aria più a lungo di lui. “

“Elgin”, ha scritto Robertson, “è stato il primo e originale high flyer”.

Il robusto telaio da 225 libbre di Baylor ha completato la sua finezza. Poteva raggiungere il canestro con i muscoli e ha seguito i suoi tiri sbagliati manovrando per segnare su giocatori più grandi. Era anche un eccezionale rimbalzista e passante.

Baylor è stato votato per la squadra tutta NBA per i primi 50 anni del campionato. È stato 10 volte nella selezione All-Star della prima squadra NBA e ha totalizzato una media di oltre 30 punti a partita per tre stagioni consecutive nei primi anni ’60.

Ha stabilito un record in campionato segnando 64 punti contro i Boston Celtics nel novembre 1959, poi ha segnato 71 contro i Knicks nel novembre 1960, solo per vedere Chamberlain segnare 100 punti per i Philadelphia Warriors contro i Knicks nel marzo 1962.

Baylor si unì a West e successivamente a Chamberlain per trasformare i Lakers in una squadra glamour. Ha giocato in otto serie finali NBA, ma i Lakers hanno perso sette volte contro i Celtics nell’era di Bill Russell e poi contro i Knicks in un gioco memorabile 7 al Madison Square Garden nel 1970.

È stato eletto alla Basketball Hall of Fame nel 1977.

Ma Baylor ha avuto scarso successo quando si è rivolto a posizioni di coaching e front-office. Ha allenato tre squadre perdenti con il New Orleans Jazz (ora Utah Jazz) negli anni ’70 e in seguito ha trascorso 22 stagioni per lo più frustranti come direttore generale dei Los Angeles Clippers.

Nei giorni in cui la copertura televisiva della NBA era limitata, Baylor non aveva mai visto un gioco professionistico prima di giocarci.

“Non avevo mai visto nessun altro fare le mie mosse”, ha detto a Terry Pluto nella storia orale della NBA “Tall Tales” (1992). “Inizia con il talento; devi essere in grado di saltare. Ma soprattutto, le cose che ho fatto sono state spontanee. Avevo la palla, ho reagito alla difesa “.

E aveva una contrazione facciale nervosa che a volte faceva pensare ai difensori che stesse andando in una direzione solo per trovarlo diretto nella direzione opposta.

Come ha detto il centro Johnny Kerr, “Non sapevi se era una falsa testa o cosa stava succedendo”.

Elgin Gay Baylor è nato a Washington il 16 settembre 1934. Era una star del basket del liceo, poi ha giocato per una stagione al College of Idaho e due stagioni alla Seattle University, guidando la sua squadra da senior al torneo NCAA del 1958 finale, una sconfitta contro il Kentucky.

I Minneapolis Lakers hanno selezionato Baylor come la scelta numero 1 assoluto della lega nel draft del 1958. Li portò alla finale della serie NBA del 1959, dove fece una media di quasi 25 punti a partita in una causa persa, con i Lakers travolti dai Celtics. È stato nominato debuttante dell’anno.

I Lakers si trasferirono a Los Angeles nel 1960, l’anno in cui West arrivò per fornire un gioco esterno per andare con le abilità a tutto tondo di Baylor.

Baylor è stato infine ostacolato da un intervento chirurgico al ginocchio che ha diminuito la sua molla, ma è rimasto una forza offensiva. Si ritirò dopo che i suoi infortuni lo limitarono a due partite nel 1970-71 e solo nove all’inizio della stagione 1971-72, quando i Lakers sconfissero i Knicks per il campionato.

“La vittoria di quel campionato è stata segnata per me dalla triste e vistosa assenza di Elgin Baylor”, ha ricordato West nel suo libro di memorie “West by West” (2011), scritto con Jonathan Coleman. “Il ragazzo che ha condiviso tutto il sangue, il sudore e le lacrime non era lì per rendersi conto di come ci si sentiva.”

Baylor ha segnato una media di 27,4 punti e 13,5 rimbalzi per la sua carriera e ha giocato in 11 All-Star Games.

Fu licenziato come allenatore Jazz nel 1979. Diventò il capo delle operazioni di basket dei Clippers, essenzialmente il loro direttore generale, nel 1986.

I Clippers hanno giocato i playoff solo quattro volte durante il mandato di Baylor, che si è concluso prima dell’inizio della stagione 2008-09. I Clippers hanno detto che si era dimesso, ma ha intentato una causa sostenendo che era stato licenziato a causa della discriminazione basata sull’età. Una giuria ha deciso a favore dei Clippers, concludendo che aveva perso il lavoro a causa delle scarse prestazioni della squadra.

Secondo l’annuncio dei Lakers, è sopravvissuto sua moglie, Elaine; una figlia, Krystal; due figli di un precedente matrimonio, Alan e Alison; e una sorella, Gladys Baylor Barrett.

Molto tempo dopo la fine dei giorni di gioco di Baylor, la sua reputazione è rimasta.

Tom Heinsohn, l’attaccante della Hall of Fame delle squadre celtiche che ha battuto i Lakers di Baylor, si è meravigliato delle sue imprese.

“Elgin Baylor come attaccante batte Bird, Julius Erving e tutti gli altri”, ha detto Heinsohn a Roland Lazenby nella sua biografia “Jerry West”. (2009), riferendosi a Larry Bird dei Celtics. “Aveva la partita totale: difesa, attacco, tutto, rimbalzo, passaggio della palla.” (Heinsohn è morto a novembre all’età di 86 anni).

Bill Sharman, il tiratore scelto dei Celtics che ha allenato Baylor nella sua breve ultima stagione, è stato ancora più succinto, dicendo al Los Angeles Times di allora: “Elgin Baylor è il più grande cornerman che abbia mai giocato a basket professionista”.



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