Ghiaccio per i muscoli irritati? Pensa di nuovo.

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Dopo un allenamento particolarmente intenso o un infortunio sportivo, molti di noi fanno affidamento sugli impacchi di ghiaccio per ridurre il dolore e il gonfiore nei muscoli che vibrano. Ma a studio cautelativo su nuovi animali scopre che la glassa altera l’ambiente molecolare all’interno dei muscoli lesi in modi dannosi, rallentando la guarigione. Lo studio ha coinvolto topi, non persone, ma aggiunge alla crescente evidenza che il congelamento dei muscoli dopo un intenso esercizio fisico non è solo inefficace; potrebbe essere controproducente.

Controlla all’interno dei congelatori o refrigeratori nella maggior parte delle palestre, spogliatoi o cucine degli atleti e troverai impacchi di ghiaccio. Quasi comuni come le bottiglie d’acqua, vengono regolarmente fissate agli arti doloranti dopo un esercizio estenuante o possibili lesioni. La logica per il raffreddamento è ovvia. Il ghiaccio intorpidisce l’area interessata, attenuando il dolore e tiene a bada il gonfiore e l’infiammazione, che molti atleti credono aiutino i loro muscoli doloranti a guarire più rapidamente.

Ma, negli ultimi anni, gli scienziati dell’esercizio fisico hanno iniziato a gettare acqua fredda sui presunti benefici della glassa. In un Studio del 2011, per esempio, le persone che hanno congelato un muscolo del polpaccio lacerato hanno avvertito più tardi lo stesso dolore alle gambe di quelle che hanno lasciato la gamba dolorante da sole e non sono state in grado di tornare al lavoro o ad altre attività prima. Allo stesso modo, a Conclusione della revisione scientifica del 2012 che gli atleti che hanno ghiacciato i muscoli doloranti dopo un intenso esercizio fisico – o, per chi ha una mentalità masochista, si sono immersi in bagni di ghiaccio – hanno riacquistato forza muscolare e potenza più lentamente dei loro compagni di squadra non raffreddati. E a studio del 2015 che fa riflettere sull’allenamento con i pesi ha scoperto che gli uomini che hanno applicato regolarmente impacchi di ghiaccio dopo gli allenamenti hanno sviluppato meno forza muscolare, dimensioni e resistenza rispetto a quelli che si sono ripresi senza ghiaccio.

Ma poco si sa su come la glassa influenzi davvero i muscoli doloranti e danneggiati a livello microscopico. Cosa succede in profondità all’interno di quei tessuti quando li ghiacciamo, e in che modo i cambiamenti molecolari in essi influenzano e possibilmente impediscono il recupero dei muscoli?

Quindi, per il nuovo studio, che è stato pubblicato a marzo sul Journal of Applied Physiology, i ricercatori dell’Università di Kobe in Giappone e altre istituzioni, che da tempo erano interessate alla fisiologia muscolare, hanno raccolto 40 topi maschi giovani, sani. Quindi, utilizzando la stimolazione elettrica della parte inferiore delle gambe degli animali per contrarre ripetutamente i muscoli del polpaccio, hanno simulato, in effetti, una giornata prolungata, estenuante e in ultima analisi, per le gambe in palestra.

I muscoli dei roditori, come i nostri, sono costituiti da fibre che si allungano e si contraggono con qualsiasi movimento. Sovraccarichi quelle fibre durante attività insolite o eccezionalmente faticose e le danneggi. Dopo la guarigione, i muscoli interessati e le loro fibre dovrebbero diventare più forti e in grado di resistere meglio a quelle stesse forze la prossima volta che ti alleni.

Ma era il processo di guarigione stesso che interessava i ricercatori adesso, e se la glassa l’avrebbe cambiato. Quindi, hanno raccolto campioni muscolari da alcuni animali immediatamente dopo i loro sforzi simulati e poi hanno fissato minuscoli impacchi di ghiaccio sulle gambe di circa la metà dei topi, lasciando il resto non raffreddato. Gli scienziati hanno continuato a raccogliere campioni muscolari dai membri di entrambi i gruppi di topi ogni poche ore e poi giorni dopo il loro pseudo-allenamento, per le due settimane successive.

Quindi hanno esaminato microscopicamente tutti i tessuti, con particolare attenzione a ciò che potrebbe accadere con le cellule infiammatorie. Come molti di noi sanno, l’infiammazione è la prima risposta del corpo a qualsiasi infezione o lesione, con cellule immunitarie pro-infiammatorie che si precipitano nell’area affetta, dove combattono i germi invasori o assorbono pezzetti di tessuto e detriti cellulari danneggiati. Le cellule antinfiammatorie si muovono quindi all’interno, calmando la ruzione infiammatoria e incoraggiando la formazione di nuovi tessuti sani. Ma l’infiammazione è spesso accompagnata da dolore e gonfiore, che a molte persone comprensibilmente non piacciono e usano il ghiaccio per inumidire.

Guardando i muscoli della gamba del topo, i ricercatori hanno visto chiare prove di danni a molte delle fibre muscolari. Hanno anche notato, nel tessuto che non era stato ghiacciato, un rapido raduno di cellule pro-infiammatorie. In poche ore, queste cellule hanno iniziato a rimuovere attivamente i detriti cellulari, fino a quando, entro il terzo giorno dopo le contrazioni, la maggior parte delle fibre danneggiate è stata rimossa. A quel punto, sono comparse cellule antinfiammatorie, insieme a cellule muscolari specializzate che ricostruiscono i tessuti, e alla fine di due settimane questi muscoli sono apparsi completamente guariti.

Non così nel muscolo ghiacciato, dove il recupero sembrava notevolmente ritardato. Ci sono voluti sette giorni in questi tessuti per raggiungere gli stessi livelli di cellule pro-infiammatorie del terzo giorno nel muscolo non raffreddato, con la rimozione dei detriti e l’arrivo delle cellule antinfiammatorie allo stesso modo rallentati. Anche dopo due settimane, questi muscoli hanno mostrato segni molecolari persistenti di danni ai tessuti e guarigione incompleta.

Il risultato di questi dati è che “nella nostra situazione sperimentale, la glassa ritarda le risposte infiammatorie sane”, afferma Takamitsu Arakawa, professore di medicina presso la Kobe University Graduate School of Health Sciences, che ha supervisionato il nuovo studio.

Ma, come sottolinea il dottor Arakawa, il loro modello sperimentale simula gravi danni muscolari, come uno stiramento o uno strappo, e non un semplice dolore o affaticamento. Lo studio, ovviamente, ha coinvolto anche topi, che non sono persone, anche se i nostri muscoli condividono una composizione simile. In studi futuri, il dottor Arakawa ei suoi colleghi intendono studiare un danno muscolare più lieve negli animali e nelle persone.

Ma per ora, i risultati del suo studio suggeriscono, dice, che i muscoli danneggiati e doloranti sanno come curarsi e la nostra migliore risposta è quella di rilassarsi e lasciare gli impacchi di ghiaccio nel frigorifero.

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