Gli sport stanno tornando alla normalità. Così è il loro ruolo nelle lotte politiche.

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La fine della terribile pandemia di coronavirus sembra finalmente a portata di mano. Il presidente Donald J. Trump è andato e l’America ha appena sopportato un anno di morte e proteste.

In tempi come questi, lo sport può essere una pietra di paragone culturale che dovrebbe confortare e guarire.

Ma mentre sogniamo un ritorno alla normalità, cosa ci aspetteremo ora dai giochi che amiamo? Un ritorno alla mitica nozione che lo sport dovrebbe operare a debita distanza dalle questioni importanti della giornata?

O la consapevolezza che lo sport fornisce molto più di un forum per l’intrattenimento e l’esplorazione del potenziale umano?

Cercando una guida, ho chiamato Harry Edwards la scorsa settimana. Non c’è nessuno migliore per offrire una prospettiva. Il sociologo è stato in prima linea nella protesta degli atleti risalente agli anni ’60. Ha iniziato con un colpo ampio: “Lo sport non rispecchia tanto la società – è parte integrante del funzionamento della società”, ha detto Edwards.

Quant’è vero.

Poi si è concentrato. Lo abbiamo fatto entrambi. Abbiamo convenuto che lo sport è diventato il principale campo di battaglia culturale della società per ogni questione sociale e politica scottante. Indipendentemente dall’argomento – razza, religione, sessualità, patriottismo, ruolo della polizia – il mondo dello sport è più potente che mai come luogo di ritrovo spesso duro di punti di vista opposti.

Considera la recente spinta dei conservatori ad aprire un nuovo fianco nelle nostre guerre divisive per il progresso sociale. Proprio il governatore repubblicano del Mississippi ha firmato una legge che vieterà gli atleti transgender che si identificano come donne partecipando a squadre sportive femminili o femminili. Una raffica di simili fatture sostenute dai repubblicani lo è muoversi attraverso almeno 20 statali, il tutto con il pretesto di garantire i diritti degli atleti nati biologicamente femmine.

Non importa che una tale legislazione non sia necessaria. Se accende una base timorosa di espandere i diritti LGBTQ, beh, lo scopo è servito. La spinta a leggi restrittive mostra anche come lo sport continuerà ad essere utilizzato come cartina di tornasole per conservatori e progressisti allo stesso modo.

In questo nuovo mondo, con i suoi legami sociali logori e la mancanza di memoria storica, niente racchiude il potere dello sport come piattaforma per le battaglie sul cambiamento. Non musica popolare. Non il peso che scaturisce dalle nostre università. Non Hollywood. “Non importa quanto sia grande l’eroe in un film”, ha detto Edwards, “non vedrai persone litigare per i film”.

Trump ha fornito un potente accelerante. Ha acceso le fiamme tra i suoi ardenti sostenitori che vedono lo sport come un ultimo baluardo per i bei vecchi tempi e per i loro miti velati. La pandemia ci ha costretti a entrare e ha limitato le nostre vite – e ha anche contribuito a dare agli atleti attivisti e ai loro sostenitori più tempo per pensare e organizzarsi. (Da qui gli scioperi condotti da NBA e WNBA la scorsa estate.) Per tutto il tempo, il potere onnipresente e iperbolico di Internet e dei social media ha continuato a crescere a una velocità vertiginosa.

Prendiamo il caso di Greg McDermott, l’allenatore di basket maschile di Creighton, che ha pubblicato delle scuse su Twitter per anticipare una storia sul terribile linguaggio che ha usato mentre si rivolgeva ai suoi giocatori dopo una recente sconfitta contro Xavier. “Ho bisogno che tutti rimangano nella piantagione”, ha ammesso dicendo alla sua squadra. “Non posso lasciare che nessuno lasci la piantagione.” Inutile dire che parole del genere sono state un pugno nello stomaco per i suoi giocatori neri, che hanno prodotto e pubblicamente ha condiviso un video per esprimere il loro dolore.

L’incidente è diventato rapidamente una notizia da prima pagina e oggetto di un’ampia discussione sul potere delle parole e sulla responsabilità dei leader bianchi di comprendere l’esperienza nera.

Mentre tutto questo si svolgeva, una clip è diventata virale di un giocatore di riserva dei Miami Heat, Meyers Leonard, vomitando un insulto antisemita durante la riproduzione di un videogioco in un live streaming pubblico. Le critiche sono arrivate dure e rapide. L’NBA ha sospeso Leonard e lo ha multato di $ 50.000. Allenatori e giocatori di Heat hanno espresso sgomento. “Non possiamo tollerarlo qui”, ha detto Udonis Haslem, attaccante veterano della squadra, inviando un chiaro segnale da una lega piena di giocatori attivisti sugli standard per la parola e lo sradicamento dell’odio. “Il giusto è giusto e lo sbagliato è sbagliato.”

Negli anni passati, ci sono buone probabilità che nulla di tutto ciò abbia ricevuto una tale messa in onda pubblica. Un decennio fa, in un mondo con aspettative diverse e meno connettività, lo sfogo di McDermott e l’insulto online di Leonard probabilmente non sarebbero diventati pubblici. E questo significherebbe nessuna scusa, nessuna condanna, nessuna possibilità per una discussione aperta su un discorso accettabile.

Gli smartphone e Internet hanno cambiato completamente la dinamica. Edwards ha ricordato la guida una protesta contro la discriminazione nel 1967 da giocatori di football neri nel campus della sua alma mater, San Jose State, e cercando di spargere la voce in tutto il paese effettuando oltre 100 chiamate da un telefono rotante.

“La principale differenza tra ciò che abbiamo fatto negli anni ’60 e ciò che vediamo oggi è la tecnologia”, ha detto Edwards. “La rapidità della comunicazione, il modo in cui tutti ora possono ascoltare il messaggio, creare il proprio messaggio e viverlo tutto in tempo reale.”

Amiamo lo sport non solo per la sua drammaticità ma anche per la sua precisione e certezza. I giochi finiscono quasi sempre con chiari vincitori e vinti. Possiamo misurare la velocità di un velocista fino al millisecondo. Conosciamo l’esatta media di battuta del miglior battitore nel baseball e, di questi tempi, la velocità dello swing e l’angolo con cui colpisce il loft verso l’esterno.

Ma se mescolati con la spinta al cambiamento e la richiesta di nuove tutele dei diritti, i nostri sport diventano caotici. Le lotte per il potere sono sempre così.

Allora cosa ci riserverà il futuro?

“La lotta continuerà”, ha detto Edwards. “E lo sport sarà dove tutto si risolverà.” Ha spuntato i nomi degli atleti attivisti più importanti di oggi – LeBron James, Maya Moore e Colin Kaepernick – e ha detto che loro e altri della loro specie sono più astuti dei giocatori di un tempo nel “sognare con gli occhi aperti, lavorare per la giustizia, coltivare gli strumenti per realizzare quei sogni. “

Poi il saggio professore si fermò un attimo, prima di ricordarmi che le battaglie non sono combattute solo dai progressisti.

“Ricorda”, disse Edwards, “per ogni azione, c’è una reazione. Aspettatevi che l’altra parte operi in diretta opposizione a ciò per cui questi atleti stanno spingendo “.

Il conflitto è inevitabile. Così è il cambiamento.



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