Gonzaga May Miss March’s Madness

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In tempi normali, anche i fan che non seguono il basket del college si sentirebbero in ansia mentre i Gonzaga Bulldogs numero 1 inseguono la storia. Poche squadre nella memoria recente sono state così dominanti o divertenti da guardare, e se questo programma mid-major può continuare a vincere e finire March Madness con un titolo nazionale, meriterà di essere menzionato tra i grandi del college.

Ma questi, ovviamente, non sono tempi normali.

Il torneo perpetuo NCAA Cenerentola ha giocato la partita finale di una stagione regolare imbattuta sabato sera in un’arena che era essenzialmente priva di fan. L’arena del campus dei Bulldog – affettuosamente conosciuta come Kennel – non aveva l’energia del marchio, la follia crescente che la piccola scuola dei gesuiti nello Stato di Washington orientale aveva tirato fuori sfidando perennemente i sangue blu del gioco. Finalmente arrivato come cane di punta, l’allevamento di Gonzaga non aveva corteccia.

Gli Zags sono diventati la squadra rara a mantenere la classifica numero 1 dall’inizio della stagione regolare fino alla sua fine. Sul 24-0, la squadra entra nella postseason con l’obiettivo di essere la prima squadra maschile di Divisione I dall’Indiana nel 1976 a vincere un titolo nazionale senza sconfitte.

Ma guardando lo svolgersi di quella vittoria su Loyola Marymount, la mia mente sembrava ansiosa di compensare il muro di rumore che normalmente avrebbe accompagnato un gioco del genere. Ogni suono, ogni grido del fischio dell’arbitro, ogni tonfo ritmico della palla sembrava amplificato.

Quando Jalen Suggs è sceso in campo e ha schiacciato, l’aria si è semplicemente increspata di applausi e urla assortiti dalle poche dozzine a disposizione, per lo più membri della famiglia dei giocatori.

Questa era la serata senior, l’ultima partita in casa per uno dei migliori giocatori da quattro anni della nazione, l’attaccante piccolo Corey Kispert. In tempi normali, Kispert riceveva un addio adeguatamente adorante. Camminava in mezzo a una folla di studenti fino al tribunale, faceva il bagno in un’ovazione, salutava la sua famiglia in campo e tagliava una delle reti.

Niente di tutto ciò è successo sabato. Con capacità limitate, la scuola ha deciso di mantenere la serata decisamente sottovalutata. “Non c’è nessuno qui”, ha detto l’allenatore dei Gonzaga Mark Few dopo la partita. “Letteralmente, nessuno qui. Non so per chi lo faremmo. “

Questo è il mondo in cui viviamo adesso. Questo mese segna un anno da quando la pandemia di coronavirus si è abbattuta negli Stati Uniti, interrompendo tutti gli aspetti della vita quotidiana, compreso lo sport. Le nostre partite e le nostre leghe sono tornate, ma con pochi o addirittura nessun fan sugli spalti, spesso si sono sentiti come imitazioni della realtà.

Qualche sport è stato influenzato come il basket universitario, che trae così tanto del suo fascino dall’essere giocato in arene intime di fronte a fan accaniti? La partita del college ha proseguito zoppicando durante una stagione sconvolgente e dolorosa, nonostante più di 1.500 gare siano state rinviate o annullate a causa della pandemia. In tutto questo, non saresti solo se non avessi prestato molta attenzione. O se ti fossi perso quello che sta succedendo a Spokane, nello stato di Washington.

“Le persone stanno prestando attenzione a tante altre cose in questo momento”, ha detto Adam Morrison, uno dei giocatori più noti di Gonzaga e un selezionatore al primo turno dell’NBA che ora lavora come analista radiofonico per la squadra. “Ci si sente solo una specie di malinconia”, ha detto di una stagione che si svolge in mezzo alla pandemia.

L’inebriante stagione finale di Morrison ha affascinato il mondo dello sport, portandogli le copertine delle riviste come All-American nel suo ultimo anno, durante il quale ha condiviso l’Oscar Robertson Trophy come giocatore dell’anno con JJ Redick di Duke. Il team Gonzaga 2005-06 di Morrison ha presentato uno dei migliori colpi del programma outsider a un titolo prima di esplodere nella Sweet Sixteen in un epico crollo contro la potente UCLA

Gli Zags di quest’anno non hanno nessuno dei segni di un tiro lungo. La campagna imbattuta di Gonzaga includeva vittorie su Iowa, Kansas, Virginia e West Virginia – squadre classificate da conferenze pubblicizzate. La serie di 21 vittorie consecutive a doppia cifra della squadra mentre si trovava al numero 1 ha superato il punteggio detenuto dai 1971-72 UCLA Bruins di John Wooden e Bill Walton, una squadra che è andata 30-0 sulla strada per vincere un campionato nazionale.

March Madness dovrebbe essere un giro di vittorie per Gonzaga, ma in un anno che sembra destinato solo a rafforzare i profitti finanziari della NCAA, la postseason andrà avanti senza lo spirito celebrativo del passato. Gli uomini giocheranno il loro torneo di campionato a Indianapolis, le donne a San Antonio. La partecipazione dei fan a entrambi i tornei sarà limitata.

Se questo è il momento in cui Gonzaga vince finalmente il suo primo titolo, la vittoria della squadra sembrerebbe storica in un anno in cui il basket universitario è stato giocato come se fosse muto?

Tutto questo mi fa pensare alla squadra di basket femminile dell’Oregon Ducks dello scorso anno. La squadra con Sabrina Ionescu, il nome più riconoscibile nel basket universitario, maschile o femminile, quella stagione.

Ho passato alcune settimane a seguire i Ducks per un lungometraggio su Ionescu, tempo apparentemente trascorso in un altro universo, quando il coronavirus sembrava un lontano problema che presto sarebbe stato domato. Ionescu aveva diventare una rock star sportiva universitaria. Non era conosciuta solo per il suo gioco strabiliante. Il legame che aveva avuto con Kobe Bryant e sua figlia Gianna prima che morissero aggiungeva una tragica patina alla sua fama.

Quando Ionescu ha giocato la sua ultima partita della stagione regolare il 1 ° marzo 2020, quasi 13.000 fan alla Matthew Knight Arena hanno fatto il bagno a lei e alle anatre classificate n. 2 in segno di apprezzamento. Le luci stroboscopiche lampeggiarono, la musica hip-hop risuonò ei fan impazienti erano in piedi in piena modalità ovazione per lunghi pezzi di una vittoria di 36 punti sul rivale Washington.

La NCAA ha chiuso gli sport primaverili 11 giorni dopo. Ionescu and the Ducks non ha avuto la possibilità di un titolo nazionale, ma Gonzaga quasi sicuramente avrà la sua opportunità anche se in un ambiente completamente diverso. Ionescu ha detto che dovrebbe essere ancora un momento per assaporare.

“Se potessi parlare con i giocatori dei Gonzaga, direi loro, ‘non darlo per scontato'”, ha detto quando abbiamo parlato questa settimana. “So che non è quello che tutti si aspettavano, un anno dopo, essere ancora in questo pasticcio. Non essere in grado di suonare davanti a una folla normale. Ma essere in grado di giocare è meglio che non essere in grado di competere. E inoltre, con tutte le prove e le tribolazioni di quest’anno, vincere tutto potrebbe essere più gratificante a lungo termine “.

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