I delfini sembrano essere rilevanti. Che ne dici di quello?

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I Miami Dolphins sono stati probabilmente la squadra meno rilevante della NFL dall’inizio del 21 ° secolo fino a due domeniche fa.

Non sono mai stati veramente grandi durante quel periodo, ma raramente erano abbastanza terribili da essere comicamente divertenti. Hanno prodotto poche stelle o personalità e meno momenti memorabili. I Dolphins degli ultimi due decenni sembravano esistere esclusivamente per fornire un segnaposto nella classifica AFC East per illustrare visibilmente l’abisso tra i New England Patriots ei Jets.

Tutto ciò stava iniziando a cambiare quando il quarterback rookie Tua Tagovailoa ha fatto il suo tanto atteso debutto da titolare il 1 novembre contro i Los Angeles Rams. I Dolphins hanno vinto due partite consecutive con Tagovailoa in testa all’attacco e ora si stanno godendo la loro prima serie di quattro vittorie consecutive dal 2016.

Tagovailoa è stato solido ma non spettacolare nelle sue prime due partite. La sua prestazione in due touchdown nella vittoria per 34-31 di domenica sugli Arizona Cardinals è stata incoraggiante, ma alla prima partenza ha fatto ben poco se non tenere il volante e sedersi in grembo alla difesa mentre ha costretto quattro palle perse. Tagovailoa rende i delfini interessanti, ma lo è allenatore del secondo anno Brian Flores chi sta rendendo la squadra competitiva.

I Dolphins hanno trascorso le 15 stagioni tra il lento crollo delle epoche di Jimmy Johnson e Dave Wannstedt e l’arrivo di Flores operando a scopi incrociati. L’organizzazione ha passato in rassegna gli allenatori (Nick Saban, Cam Cameron, Tony Sparano, Joe Philbin, Adam Gase e alcuni temporanei) e dirigenti del personale (Randy Mueller, Bill Parcells e i suoi luogotenenti, Dennis Hickey e Dan Marino per tre settimane non così memorabili) a un ritmo sincopato che a volte portava gli allenatori a lavorare per i direttori generali che non li assumevano mentre cercavano di vincere con i quarterback che nessuno dei due selezionava. Quando un regime ha spazzato via le decisioni del regime precedente, un terzo regime era spesso pronto a esercitare se stesso.

Gli anni di attrito e indecisione hanno intrappolato la squadra in uno schema di tenuta. I Dolphins hanno chiuso tra 6-10 e 8-8 10 volte dal 2006, raggiungendo i playoff solo due volte e vincendo l’AFC East solo nel 2008, quando l’infortunio al legamento crociato anteriore di Tom Brady ha costretto i Patriots a prendersi un anno sabbatico.

Chris Grier è diventato direttore generale nel 2016 e ha assunto Flores dopo aver consolidato il controllo sulle operazioni calcistiche nel 2019. Grier era un protetto di Parcells che ha trascorso 20 anni a scalare l’organigramma dei Delfini, e Flores si era fatto strada da assistente scouting di Patriots a Bill Belichick’s de coordinatore difensivo di fatto. Eppure, nonostante i loro curriculum, c’era motivo di essere scettici nei confronti dell’amministrazione Grier / Flores: Grier era un lifer in un’organizzazione che sembrava aver bisogno di nuove voci, ei discepoli di Belichick hanno una meritata reputazione di ereditare tutta la scontrosità dittatoriale del loro mentore ma nessuno della sua saggezza.

Abbastanza sicuro, i Dolphins hanno iniziato la stagione 2019 con sette sconfitte consecutive, le prime quattro con un margine combinato di 163-26. Sembrava esserci un rivestimento d’argento però: i Delfini si stavano posizionando per selezionare Tagovailoa, che ha aiutato l’Università dell’Alabama a vincere il campionato nazionale nel 2017, ha lanciato 43 passaggi di touchdown mentre li riportava alla partita per il titolo dopo la stagione 2018 ed è stato considerato una prospettiva da non perdere dalla maggior parte degli esperti.

Tagovailoa ha subito un grave infortunio all’anca lo scorso novembre, facendo diminuire il suo stock di tiraggio. Flores iniziò a condurre i Dolphins a vittorie occasionali all’incirca nello stesso periodo. Godere di un successo sufficiente per sabotare le loro future opportunità di draft sarebbe stato molto onesto per i Dolphins, ma Flores è stato ricompensato per il suo sforzo di fine stagione per salvare la dignità della squadra quando un sano Tagovailoa è rimasto sul tabellone fino alla quinta scelta assoluta nel bozza in aprile.

Ryan Fitzpatrick, attore di celebrità, ha iniziato le prime sei partite di questa stagione, mentre Tagovailoa ha completato il suo orientamento nella NFL. Fitzpatrick ha poi scatenato una piccola controversia da parte di lamentandosi della sua retrocessione, che è venuto prima che potesse guadagnare la sua consueta panchina annuale dopo un crollo di intercettazioni multiple. Flores sembra aver cambiato quarterback al momento giusto, tuttavia: Tagovailoa sembra preparato come un qualsiasi debuttante e non ci sono stati segni di divisione negli spogliatoi.

Flores proietta un’immagine molto diversa dagli altri recenti protetti del Belichick. L’allenatore dei Detroit Lions Matt Patricia, che ha messo in ombra Belichick a metà degli anni 2010 camminando lungo la linea laterale con una matita dietro l’orecchio come Kevin Smith che dirige “Jay and Silent Bob Take the SATs”, ha sviluppato una reputazione per alienanti fuoriclasse applicando regole meschine.

Bill O’Brien, famoso per il suo approccio schietto con Brady (che era già una superstar quando O’Brien iniziò ad allenarlo), ha trascorso sei anni a demolire il roster e il front office di Houston Texans prima licenziato in ottobre. Flores, al contrario, sembra praticare l’approccio equilibrato, orientato ai dettagli e guidato dal processo che Belichick e i Patriots hanno predicato a lungo.

I Dolphins non sono ancora vicini ad essere i contendenti del Super Bowl. Ci sono due debuttanti che iniziano sulla loro linea offensiva, la loro difesa è fortificata dai castoff dei Patriots e Tagovailoa dovrà inevitabilmente affrontare dei dolori crescenti. Ma i giovani si stanno sviluppando ei veterani stanno giocando un calcio fondamentalmente sano. Inoltre, Grier ha accumulato scelte extra per il primo e il secondo turno nel 2021 scambiando l’attrezzatura offensiva Laremy Tunsil con i texani durante uno degli stati d’animo generosi di O’Brien, quindi i delfini dovrebbero godere di un’infusione di talenti l’anno prossimo.

I Dolphins ora sembrano avere sia un quarterback in franchising che il tipo di “cultura vincente” che ispira gli addetti ai lavori della NFL a comporre poesie magnetiche da frigorifero. Non è molto, ma dopo 20 anni di mediocrità senza direzione, è finalmente un inizio.

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