I fan dei Knicks vogliono qualcuno da amare. Julius Randle potrebbe essere il loro ragazzo.

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Uno dei primi tormentatori di Julius Randle sul campo da basket fu sua madre, Carolyn Kyles. Una volta, quando Randle era in quarta elementare, Kyles ha collaborato con la sorella maggiore di Randle, Nastassia Caldwell, in una partita due contro due contro Randle e uno dei suoi amici.

“Stavo lanciando colpi di gancio su di lui”, ha detto Kyles, che una volta ha giocato per l’Università del Texas ad Arlington. “Mi stava passando la palla e io lo stendo e lui ha ottenuto così pazzo perché stavano perdendo. E ho lanciato la palla a sua sorella e lui le è andato vicino e l’ha sbattuta sul campo dopo aver bloccato il suo tiro. Sono come, ‘Veramente, Giulio?'”

Ha aggiunto: “Non potevo stare tranquillo con lui. Ho dovuto insegnargli come rimanere forte in campo “.

Ora, Randle è il bullo. Un ingombrante 26enne alla sua settima stagione NBA, si è guadagnato da vivere in campionato combinando un fisico prepotente di 1,8 metri e finezza per lavorare con giocatori più alti.

“Come mi avvicino al gioco, e come gioco duro e cerco di lasciare tutto in campo, lo ottengo da lei”, ha detto Randle di sua madre.

Questa stagione, la seconda di Randle con i Knicks, è stata una rivelazione: sta facendo una media dei massimi della carriera in punti, rimbalzi e assist, facendo una spinta seria per essere il primo All-Star della squadra dai tempi di Kristaps Porzingis nel 2017-18. Dopo una campagna travolgente lo scorso anno, Randle sta dando speranza a una base di fan assediata come il miglior giocatore di una squadra dei Knicks che potrebbe fare i playoff per la prima volta dal 2012-13. Ha rafforzato le sue credenziali con una prestazione dominante di 44 punti lunedì contro gli Atlanta Hawks.

Eppure il contratto di Randle è scaduto dopo la prossima stagione, e il suo futuro con il franchise non è chiaro, una posizione insolita per un potenziale All-Star che entra nel suo apice. Tom Thibodeau, l’allenatore dei Knicks, ha parlato della necessità di almeno un’altra stella e di volere che la squadra lo faccia essere “aggressivo” nel perseguire altri giocatori. Randle potrebbe essere qualsiasi cosa, da una pietra angolare a un giocatore scambiato per una pietra angolare. Ma Randle vuole indossare una maglia dei Knicks per gli anni a venire, un segnale incoraggiante per un franchise che ha lottato a lungo per attirare i migliori agenti liberi.

“Sapevo da dove stavamo iniziando”, ha detto Randle. “Conoscevo la sfida che ho dovuto affrontare quando ho firmato qui. Ho firmato qui con la speranza di restare qui a lungo termine. Voglio essere uno dei ragazzi che fa parte di questa squadra e alla fine, si spera, gareggeremo per i campionati e vinceremo i campionati. Questo è il mio sogno. Una cosa perfetta per me. “

Il viaggio di Randle a New York iniziò in Texas, dove iniziò a giocare a basket all’età di 3 anni. Originario di Dallas, è cresciuto con sua sorella e Kyles, che lo descriveva come un topo da palestra fiducioso ed estroverso. Randle evitava le feste per gli allenamenti di basket, ha detto Kyles.

“Dato che giocava a basket, era in giro con molti allenatori o altri padri con cui era in grado di parlare o forse sentivo che potevano dire le stesse identiche cose che avrei detto io”, ha detto Kyles. “E gli sarebbe stato molto più chiaro se provenisse da una voce maschile. Quindi ha sempre avuto dei mentori. “

Ma la madre di Randle è rimasta la sua più grande influenza. Quando Randle ha iniziato a giocare a basket, indossava il numero 8 del suo idolo, Kobe Bryant. Ma un giorno – di nuovo in quarta elementare – Randle entrò in cucina e chiese quale numero avesse Kyles. Ha detto: “Trenta. Perché?”

“‘Allora posso avere quel numero?'” Kyles ha ricordato Randle chiedendo. Lei ribatté: “Beh, se vuoi fare qualcosa con esso, sì. In caso contrario, lascia stare il mio numero “.

Ora lei dice: “Immagino che ci abbia fatto qualcosa”.

Randle portò quel numero all’Università del Kentucky, dove suonò un anno eccezionale con John Calipari. (Anche il figlio di 4 anni di Randle, Kyden, ora indossa il numero nella sua fiorente carriera nel basket.)

“Se sei vicino a un giovane e vedi il desiderio, il cuore, la lotta, dici alla gente, ‘Qualunque cosa pensi che sarà, sarà di più'”, ha detto Calipari. “Ci sono altri ragazzi per i quali alleni è stato davvero facile o stavano ancora imparando quella competitività, ‘o lui o io’. Giulio ce l’aveva. “

Il forte gioco universitario ha portato a Randle una nuova maglia numero 30: i Los Angeles Lakers lo hanno selezionato con la settima scelta nel draft 2014, collaborando con Randle con il suo idolo, Bryant, che era vicino alla fine della sua carriera. Ma la carriera di Randle è iniziata con una nota straordinariamente difficile: si è rotto la gamba destra solo 14 minuti dopo il suo debutto in NBA. Non ha giocato un’altra partita quella stagione, ma non ha mai dubitato che si sarebbe ripreso completamente.

“Ha fatto schifo perché è stato il mio primo gioco nel mio anno da principiante”, ha detto Randle.

Kyles, che ha visto di persona l’infortunio, si è sentita obbligata a essere ottimista su quello che ha definito un “momento devastante”. Gli andò subito incontro e rimase con lui mentre si faceva fare i raggi X.

“Ci nutriamo a vicenda, e quindi so che se avessi mostrato qualche segno di paura, non sarebbe stato in grado di tornare in campo”, ha detto Kyles. Ha continuato: “Certo, quando ero da sola, ed ero in una stanza, ho pianto. Ho pianto con mia figlia. Ma quando l’ho affrontato, ho semplicemente messo questa faccia forte “.

Randle è tornato indietro l’anno successivo, mancando solo una partita. E nelle stagioni successive, ha sviluppato una reputazione per la sua forte etica del lavoro e per mantenere il suo corpo in forma.

Ma la sua carriera è stata soprattutto una delle transizioni. In quattro anni a Los Angeles, è stato spesso oggetto di voci commerciali su una squadra apparentemente priva di timone che lottava per uscire dall’era Bryant. Nel luglio 2018, Randle ha firmato come free agent con i New Orleans Pelicans. Era previsto che facesse parte di uno dei frontcourt più talentuosi del campionato insieme a Anthony Davis, la star del franchise. A parte il fatto che Davis voleva lasciare New Orleans, creando una situazione difficile e un franchise in divenire. Randle lasciò New Orleans dopo una stagione e firmò con i Knicks.

Nel primo anno di Randle, ha lottato, in parte perché non aveva i pezzi complementari giusti intorno a lui. Sembrava anche che ci fossero continui disordini attorno al franchise, incluso Il licenziamento dell’allenatore David Fizdale meno di due mesi nella stagione. In questa stagione, i Knicks si sono stabilizzati dietro il presidente della squadra, Leon Rosee Thibodeau. Randle ha detto che Thibodeau è stato “come una coppia perfetta”.

“Onestamente, Thibs è un cane”, ha detto Randle. “È un ragazzo che è un concorrente estremo e molto consapevole di tutto ciò che sta succedendo. Prende ogni possesso come se fosse l’ultimo e allena davvero con il tipo di intensità e passione che vuoi da un allenatore “.

Questa stagione dei Knicks non è solo un rinfrescante cambio di ritmo per i fan, ma anche per Randle. Per qualcuno che odia perdere, ha acquisito familiarità con esso. In ciascuna delle sue sei stagioni precedenti, le squadre di Randle non sono mai finite più in alto dell’11 ° nella conferenza. Non è solo, o anche principalmente, la colpa per questo, ma resta il fatto: Randle non ha mai giocato per una squadra vincente. Questa stagione è la sua migliore opportunità.

“Quando arriviamo al gioco, ci sentiamo come se avessimo la possibilità di vincere ogni partita”, ha detto Randle. I Knicks erano 14-15 entrando nella partita di mercoledì contro gli Orlando Magic, abbastanza buoni per il sesto posto nella Eastern Conference.

Se Randle ottiene ciò che vuole, potrebbe essere sulla buona strada per ottenere qualcosa che pochi Knicks recenti hanno: l’approvazione dei fan dei Knicks. Ex Knicks come Patrick Ewing, John Starks, Charles Oakley, Allan Houston (Randle lo considera un mentore) e Carmelo Anthony sono ancora amati, ma tutti tranne Anthony provengono da un’epoca in cui le vittorie dei Knicks non erano così difficili da trovare. Per Randle, indossare una maglia n. 30 all’All-Star Game per conto dei Knicks può fare molto per cementare la sua approvazione con i fan.

“Sarebbe fantastico, amico”, ha detto Randle. “Ci metti molto lavoro, sacrifici e dedizione per il tuo mestiere. Quindi per te ricevere quei riconoscimenti o qualunque cosa sia ed essere riconosciuto come tale sarebbe una grande sensazione “.

Randle si fermò leggermente.

“E soprattutto come Knick.”

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