I traguardi alti ai Master stanno diventando familiari ai giocatori del primo anno

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AUGUSTA, Ga. – Come studente universitario alla Wake Forest, Will Zalatoris ha ricevuto un invito familiare ai membri della squadra di golf: Vieni a giocare all’Augusta National Golf Club. Quando lo ha fatto nel 2017, ha ricordato di recente, si trovava sul ponte a cavallo di Rae’s Creek e guardava intorno ad Amen Corner.

Ora ha attraversato più e più volte il ponte al numero 12 e, su richiesta di suo padre, ha guardato indietro ogni volta. Ma domenica, nel round finale della sua apparizione inaugurale al Masters, la marcia è stata come un contendente di 24 anni per la giacca verde del vincitore – e come l’ultima incarnazione di come uno degli spettacoli più grandiosi del golf sia diventato più favorevole a i suoi nuovi concorrenti.

Zalatoris ha vacillato per il più stretto dei margini domenica quando Hideki Matsuyama è entrato nella storia per una vittoria in un colpo solo per diventare il primo giocatore di origine asiatica a vincere il Masters. Ma Zalatoris è diventato il primo debuttante di Masters dal 1982 a stare da solo al secondo posto, uno slot più frequentemente occupato nel corso delle generazioni da giocatori più esperti, compresi quelli con cognomi come Nicklaus, Mickelson e Woods.

Ciò che una volta era una rarità in un torneo iniziato nel 1934, spesso sembra la norma. Fino al 2011, un giocatore al suo debutto al Master si era classificato secondo nel torneo, da solo o in parità, solo cinque volte. Da allora, è successo altre cinque volte, anche nei tornei 2020 e 2021.

La leggenda di 42 anni di Fuzzy Zoeller, l’ultimo giocatore a vincere il torneo al suo primo tentativo, rimarrà tra le colline e i pini di Augusta National per almeno un altro anno. Ma una ruga per lo sport e il suo futuro è che i nomi più recenti del golf si stanno costantemente dimostrando estremamente formidabili nei tornei americani più venerati, uno in cui l’esperienza è profondamente apprezzata e il nervosismo può attaccare anche quei giocatori che ne hanno in abbondanza.

Nonostante la sua età, Zalatoris si sta preparando da anni: sabato ha detto ai suoi genitori che aveva un ricordo negli anni di ogni buca dell’Augusta National, dal numero 5 che induce alla miseria al buco in una fabbrica, relativamente parlando, quel numero 16 può essere. La sua voglia di giocare bene all’Augusta National – la sua sensazione di poter giocare bene all’Augusta National – potrebbe essere almeno in parte ricondotta a Tiger Woods, il cinque volte vincitore che era assente quest’anno.

“È il nostro trendsetter per il gioco”, ha detto Zalatoris. “Penso che sia uno dei motivi per cui così tanti ragazzi escono presto, è che l’abbiamo visto essere senza paura in giovane età e usciamo e giochiamo senza paura. E poi, oltre a questo, eravamo interessati a guardare il torneo anno dopo anno. “

Potrebbero esserci anche altre ragioni per l’aumento delle fortune tra i giocatori al loro debutto. Nel 2017, Phil Mickelson ha proferito che i green dell’Augusta National, particolarmente viziosi in questo torneo, erano diventati più suscettibili per i giocatori alle prime armi, forse facilitando il loro percorso verso la vetta della classifica.

“Il percorso è stato allungato ei verdi non sono l’unica difesa”, ha detto allora Mickelson, che per primo ha vinto un titolo Masters al suo 12 ° tentativo. “Quello che ti permette di fare è perderlo in un punto che normalmente sarebbe brutto ma farla franca perché i green sono più ricettivi. Penso che questo permetta a giocatori che non hanno giocato qui tante volte, che magari lo hanno messo nei punti sbagliati, ma sono in grado di recuperare perché i verdi riceveranno colpi che non hanno usato per ricevere “.

Tuttavia, un risultato ammirevole nel primo anno di un giocatore non promette un successo imminente ad Augusta.

Sungjae Im, ad esempio, ha mancato il taglio quest’anno dopo essere stato uno dei secondi classificati nel 2020. Jason Day, il secondo classificato nel 2011, non ha ancora vinto il torneo, proprio come la maggior parte dei neofiti che hanno terminato secondo al Masters. Adam Scott, che si è guadagnato un nono posto alla sua prima uscita nel 2002, non è entrato di nuovo tra i primi 10 fino al 2011.

“Il primo anno in cui ho giocato qui non sapevo davvero nulla, e sono arrivato nono”, ha detto la scorsa settimana Scott, che ha vinto il Masters nel 2013. “E poi ho iniziato a scoprire dov’erano tutti i guai negli anni successivi. Mi ci è voluto un po ‘di tempo, e non ho davvero giocato un bel tee to green fino a circa il 2010, che è stato di nove anni dopo, e in un certo senso ho recuperato la mia fiducia nei due anni successivi “.

Poi di nuovo, Jordan Spieth, che ha terminato tre colpi dietro Matsuyama per un pareggio per il terzo posto nel torneo di quest’anno, ha vinto al suo secondo tentativo. Si meravigliò di Zalatoris.

“Dopo averlo visto progredire e il suo livello di fiducia continua a crescere nell’ultimo anno e mezzo, non sono sorpreso”, ha detto domenica Spieth. “È molto difficile questo fine settimana uscire nella posizione in cui si trovava nel gruppo finale sabato ed è solo una sensazione diversa. Poi con questo vento, per controllare il suo volo di palla alto e fare putt su questi green quando non si vedono altri green come questo, soprattutto in condizioni ventose, ho pensato che fosse estremamente impressionante “.

Al tramonto di domenica, Zalatoris stava rimuginando i suoi 279 tiri sul torneo, contemplando quelli che avrebbe potuto fare meglio – “questo è solo il golf ogni singola settimana” – ma si stava comunque godendo un piccolo posto nella storia. Si è guadagnato una standing ovation mentre si avvicinava al green al numero 18 dopo una giornata passata a dare un’occhiata a tutte le classifiche che poteva.

“Ho semplicemente preso quante più immagini mentali nella mia mente perché ho guardato questo torneo per tutto il tempo che posso ricordare”, ha detto, “e il fatto che ne facessi parte è piuttosto speciale, e il fatto che io sostenuto è ancora più interessante. “

Dopotutto, c’è il prossimo anno.

“So che se continuo a fare quello che sto facendo”, ha detto, “avrò davvero buone possibilità in futuro”.

A quel punto, però, potrebbe esserci un altro giocatore del primo anno a scalare la classifica.

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