Il bob olimpico che si è suicidato probabilmente aveva CTE

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Un ex bob olimpico che si è suicidato l’anno scorso aveva un’encefalopatia traumatica cronica, o CTE, hanno concluso i ricercatori, la stessa malattia degenerativa del cervello che è stata trovata in ex calciatori e altri atleti che hanno partecipato a sport di contatto violenti.

Pavle Jovanovic si è impiccato nell’officina metalmeccanica della sua famiglia nel New Jersey centrale nel maggio 2020. Aveva 43 anni. Si ritiene che sia il primo bob e il primo atleta in uno sport di scivolamento olimpico ad essere trovato con CTE. La debilitante malattia cerebrale deriva da traumi cranici multipli e possono causare una grave degenerazione cerebrale, spesso molto prima dello stadio della vita, quando la popolazione più ampia sperimenta disturbi cerebrali, come la demenza e il morbo di Parkinson.

La scoperta di CTE nel cervello di Jovanovic rischia di inviare onde d’urto attraverso uno sport che sta appena iniziando a capire i pericoli di cosa i partecipanti si riferiscono a casualmente come “testa di slitta”. Gli atleti hanno usato a lungo il termine per descrivere la nebbia esausta, le vertigini e il mal di testa che anche una corsa di routine può causare.

Jovanovic è stato il terzo bob nordamericano d’élite a uccidersi dal 2013. Negli ultimi anni, un numero crescente di atleti attuali e in pensione negli sport di scivolamento, in particolare bob e scheletro, hanno affermato di soffrire cronicamente di molti degli stessi sintomi che affliggono i giocatori di football e altri atleti di sport di contatto. Affrontano mal di testa costanti, una maggiore sensibilità a luci intense e rumori forti, dimenticanze e problemi psicologici.

Jovanovic correva in pista e giocava a calcio al liceo e ha visto un’azione limitata durante due stagioni di football universitario, ma nel 1997 ha smesso di frequentare la Rutgers University a tempo pieno per dedicarsi al bob. Ha trascorso circa un decennio gareggiando a livello internazionale nel bob, uno sport che richiede agli atleti di precipitarsi su una pista di ghiaccio a 80 miglia all’ora e sopportare un’esperienza cerebrale che i ricercatori hanno paragonato alla sindrome del bambino scosso.

Gli incidenti catastrofici che fanno sbattere gli atleti nel ghiaccio sotto le slitte rovesciate non sono rari. Ma una combinazione di velocità e vibrazioni, specialmente nelle curve strette di una pista scorrevole, può danneggiare il cervello anche quando non si verificano incidenti, dicono gli esperti.

La scoperta del CTE è stata fatta a marzo dalla dottoressa Ann McKee, uno dei principali neuropatologi e direttore del CTE Center della Boston University, che ha scoperto la malattia nel cervello donato di decine di giocatori di football deceduti. Per ora, la CTE può essere diagnosticata solo postuma. Nel caso di Jovanovic, è stata in grado di studiare solo un piccolo campione del cervello, ma è stato sufficiente per indicare una “malattia moderata”, ha scritto McKee.

Un riscontro di malattia moderata è simile a quello degli ex giocatori della NFL Junior Seau, Dave Duerson e Aaron Hernandez, tutti morti per suicidio.

“Questo non mi chiude, ma mi fa capire chi era mio fratello e chi è diventato, e quello era qualcun altro”, ha detto Nick Jovanovic, il fratello maggiore di Pavle.

Jovanovic ha spinto gli slittini che si sono distinti nelle competizioni di Coppa del Mondo e hanno rappresentato gli Stati Uniti alle Olimpiadi del 2006. Al momento della sua morte, ha avuto diversi anni di trattamento per disturbi psichiatrici, dipendenza e sintomi tra cui spasmi incontrollabili e tremori simili al morbo di Parkinson.

I problemi cerebrali degenerativi ei loro effetti debilitanti sono diventati un segreto sempre più aperto nel mondo affiatato del bob e del suo sport gemello, lo scheletro, in cui i concorrenti scivolano a capofitto su piccole slitte in metallo e fibra di carbonio.

A parte Jovanovic, Adam Wood, la cui moglie ha registrato le sue chiamate angosciate mentre la sua salute mentale si deteriorava, quindi ci sarebbe stato un record, è morto per suicidio nel 2013 all’età di 32 anni. L’anno successivo, Travis Bell, che ha gareggiato per gli Stati Uniti nel alla fine degli anni ’90, si è tolto la vita all’età di 42 anni.

Inoltre, Steven Holcomb, che nel 2010 ha pilotato la slitta conosciuta come Night Train alla prima medaglia d’oro per gli Stati Uniti nel bob in 62 anni, è morto da solo per overdose nel 2017 dopo anni di lotta contro la depressione. Aveva 37 anni. Un altro medaglia olimpico, Bill Schuffenhauer, ha tentato il suicidio nel 2016 tagliandosi il polso, ma è stato salvato dalla sua ragazza.

Holcomb, il più famoso bob americano, aveva disposto che il suo cervello fosse donato a studi scientifici e aveva detto ad amici intimi che poteva soffrire di CTE. Ma i ricercatori non hanno trovato la malattia quando hanno sezionato il suo cervello. Inoltre non hanno trovato CTE nel cervello di Adam Wood.

La mancanza di un riscontro CTE non significa che un atleta in uno sport con collisioni ad alta velocità non soffra di sintomi causati da ripetuti impatti traumatici al cervello e commozioni cerebrali, Dr.Robert Stern, un neuropsicologo e direttore della ricerca clinica per Il CTE Center della Boston University, ha detto in un’intervista lo scorso anno.

Negli sport di scorrimento, i ricercatori affermano che gran parte del danno può verificarsi anche durante una corsa di routine.

Nick Jovanovic ha detto che Pavle ha iniziato a tremare e contrarsi in modo incontrollabile nel cuore della notte già nel 2013. Aveva smesso di gareggiare con il bob solo di recente. Dopo che gli infortuni gli hanno impedito di entrare nella squadra degli Stati Uniti alle Olimpiadi del 2010, Jovanovic ha gareggiato nel 2011 e nel 2012 per la Serbia, il paese da cui suo padre era immigrato da giovane.

I sette anni successivi furono dolorosi per Jovanovic e per tutti quelli che lo circondavano. Nonostante avesse una laurea in ingegneria conseguita alla Rutgers nel 2010, Jovanovic ha perso lentamente la capacità di fare semplici calcoli matematici nella sua testa.

Ha bevuto molto ed è diventato lunatico. Ha litigato in bar e ristoranti locali vicino a casa sua a Toms River, NJ, e ha persino attaccato suo fratello nel loro ufficio di fabbricazione di acciaio. La polizia locale ha accumulato una lunga lista di denunce su di lui.

Ha svolto una serie di periodi presso un centro di salute mentale, dove è stato curato per alcolismo, depressione e disturbo bipolare. Al momento della sua morte, stava assumendo farmaci su prescrizione per curare i suoi problemi di salute mentale, nonché i tremori e le scosse che le persone con Parkinson o che assumono farmaci antipsicotici spesso sperimentano.

“Voleva vincere”, ha detto Nick Jovanovic, “e ha perso tutto”.

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