Il Canada dovrà aspettare i Blue Jays

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Sono passati 18 mesi da quando i Toronto Blue Jays hanno giocato una partita in Canada, ed è probabile che saranno molti altri prima che la squadra possa tornare al suo campo di casa al Rogers Centre.

Quindi, per ora, la casa di una delle squadre più intriganti del gioco – una con un’invidiabile combinazione di giovani talenti affamati e comprovate aggiunte di free agent veterani – sarà un minuscolo parco di allenamento primaverile a Dunedin, in Florida. Le precauzioni per il coronavirus potrebbero essere allentamento negli Stati Uniti, ma gli appassionati di baseball in Canada dovranno semplicemente aspettare.

“Ovviamente, non vediamo l’ora che arrivi il giorno in cui torneremo a Toronto”, ha detto in una recente intervista Ross Atkins, direttore generale dei Blue Jays. “I giocatori capiscono che questo fa parte di una pandemia, e finché avranno ciò di cui hanno bisogno per prepararsi, competere e riprendersi, andremo bene. Sono entusiasti del fatto che questa sia la loro casa per il breve termine “.

Per accogliere per la prima volta le partite della stagione regolare, il campo di gioco di Dunedin è stato rinnovato per aderire agli standard della major league. Anche l’illuminazione è stata migliorata con vivaci lampadine a LED e torri faro aggiuntive aggiunte per i giochi notturni.

Ma è ciò su cui brilleranno quelle luci che ha i fan della squadra, in Canada e altrove, particolarmente entusiasti. Il nucleo emergente della squadra di giovani brillanti, come Vladimir Guerrero Jr., Cavan Biggio e Bo Bichette – tutti figli di ex stelle della major league – è stato rafforzato dalle aggiunte di George Springer e Marcus Semien, che hanno firmato come free agent durante l’inverno. Sulla carta, i Blue Jays hanno una delle formidabili formidabili della American League.

“Non c’è spazio per respirare”, ha detto Biggio, riferendosi alla sfida affrontata dai lanciatori avversari. “Dall’alto al basso, abbiamo grandi battitori.”

Toronto ha impegnato più di 186 milioni di dollari nella sua classe 2021 free agent, 150 milioni di dollari andranno a Springer in sei anni nel più grande affare nella storia del franchising. Semien, che ha segnato 33 fuoricampo per l’Atletica nel 2019, ha firmato un contratto di un anno per $ 18 milioni.

Il lancio di Toronto è meno certo, ma i Jays sperano che l’aggiunta di Steven Matz, che hanno acquisito in uno scambio dai Mets a gennaio, aggiungerà profondità tanto necessaria dietro l’asso dello staff, Hyun-jin Ryu. Ma anche con alcune domande che circondano le braccia, l’energia sta ancora costruendo per una squadra in crescita. Atkins ha detto che il gruppo di giovani e nuovi giocatori si è integrato bene ed è incoraggiato dalla coesione.

“Sembra proprio una squadra”, ha detto, “e non solo una raccolta di talenti”.

Springer, 31 anni, e Semien, 30, aggiungono leadership e know-how a una scaletta vivace che già comprendeva Guerrero, che ha compiuto 22 anni questo mese; Bichette, che ha compiuto 23 anni questo mese; e Biggio, 25 anni. L’anno scorso, quel giovane core ha spinto i Blue Jays a un record di 32-28, di cui 17-9 mentre giocavano in un parco di lega minore a Buffalo, e ha perso nel round wild card del formato playoff ampliato per i Tampa Bay Rays, gli eventuali campioni della American League.

“Se rimaniamo in salute, gareggeremo e faremo davvero bene”, ha detto Charlie Montoyo, il manager dei Blue Jays. “In questo momento, mi sento davvero bene con la nostra squadra.”

Così fa Springer, che ha sette fuoricampo in 14 partite delle World Series con gli Houston Astros. All’inizio dell’allenamento primaverile ha detto di essere stato colpito dalla maturità delle giovani stelle dei Blue Jays.

“Penso che siano avanzati per la loro età”, ha detto. “È più che impressionante essere nei grandi campionati così giovani e fare tutte le cose che questi ragazzi possono fare. Sono stato dall’altra parte e l’ho visto. So che è presto, ma sono molto eccitato. Vedo che il talento c’è. “

Il barlume di successo dell’anno scorso ha aiutato a convincere i Jays a investire aggiungendo star affermate come parte di una strategia autosufficiente da lottare per molti anni. La speranza è che una volta che i fan si saranno attaccati, il club raggiungerà un punto di svolta in cui l’enorme potenziale di supporto in Canada alimenterà un ciclo rigenerativo di entrate, talento e successo. È un piano che dipende, in parte, dal fatto che la squadra possa tornare a casa per giocare di fronte a tifosi paganti.

L’unico problema è che per il secondo anno consecutivo, i Blue Jays saranno i nomadi del baseball, aspettando e sperando di tornare al Rogers Center per la prima volta dal 29 settembre 2019.

“È deludente per tutti avere una squadra con così tante stelle nascenti e un paio di free agent chiave, e non possono giocare in casa”, ha detto Buck Martinez, l’ex catcher ed emittente di lunga data di Blue Jays. “Ma il popolo canadese è più preoccupato per il benessere generale del pubblico in generale, e fino a quando non arriveremo a un punto in cui possiamo garantire che tutti siano al sicuro, i Blue Jays dovranno giocare altrove”.

Martinez ha annunciato le partite dello scorso anno da Toronto mentre la squadra ha giocato le partite casalinghe al Sahlen Field di Buffalo. Quest’anno, i Jays apriranno a Dunedin, una città che si trasforma in una sorta di avamposto canadese ogni primavera, con bandiere rosse e bianche in foglia d’acero mescolate a cartelli per poutine presso gli stand delle concessioni.

I Jays si sono impegnati a giocare almeno le loro prime due gare casalinghe lì, fino al 2 maggio, e l’aspettativa è che giocheranno probabilmente a Dunedin fino alla fine di maggio. Se necessario, potrebbero quindi tornare a Buffalo come passaggio intermedio prima di un possibile ritorno a casa trionfante. Il tempismo dipenderà molto probabilmente da come se la caverà la squadra a Dunedin, con il tempo che potenzialmente gioca un ruolo.

Se la calda e piovosa estate della Florida sta prendendo un pedaggio, un trasferimento a Buffalo, o da qualche altra parte negli Stati Uniti, potrebbe essere in vista, a patto di affrontare alcune complicazioni logistiche. L’anno scorso, non c’era una stagione di lega minore, ma quest’anno ci sarebbero state alcune sovrapposizioni di programmazione da superare con i Bisonti della Classe AAA. In quelle date, forse i Bisons potevano suonare di giorno e i Jays di notte. Inoltre, l’anno scorso Sahlen Field è stato aggiornato per il gioco della Major League, ma potrebbe essere necessario risolvere alcuni problemi rimanenti, come l’illuminazione inadeguata e le torri non protette in territorio sporco.

Ma la speranza è che prima della fine della stagione, i livelli di infezioni e vaccinazioni da coronavirus avranno raggiunto un punto tale che le restrizioni sui valichi di frontiera saranno abbastanza allentate da consentire ai Blue Jays – e ai loro avversari – di volare avanti e indietro.

Per ora, i Blue Jays sono più concentrati sulla salute. Springer ha sforzato un muscolo obliquo verso la fine dell’allenamento primaverile; Robbie Ray si è ferito al gomito quando è caduto nella sua casa in affitto mentre teneva in braccio suo figlio, che si diceva stesse bene; e Kirby Yates, che ha firmato durante l’inverno, è stato perso per la stagione dopo aver subito un intervento chirurgico al gomito.

Tuttavia, Montoyo l’ha definita la migliore primavera che avesse visto in 35 anni, a causa dello sforzo e della concentrazione dei giocatori. Per lo più, è impressionato dalla loro crescente fiducia. Quando ha recentemente parlato con la squadra come gruppo, ha detto, non ha sentito il bisogno di tirare fuori nessuna citazione motivazionale in scatola per l’ispirazione.

Crede che i giocatori siano già spinti a lasciare il segno, che sia a Dunedin, Buffalo, Toronto o in qualsiasi altro luogo la stagione li porti.

“È una cosa bellissima da vedere per un manager”, ha detto Montoyo. “Vogliono vincere e si aspettano di vincere”.

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