Il divieto di viaggio in Giappone ha giocatori di baseball americani nel Limbo

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Mentre i suoi amici ed ex compagni di squadra si allenano nei campi di addestramento primaverili della Major League in Florida e Arizona, Colin Rea arranca nella neve dell’Iowa orientale facendo del suo meglio per prepararsi per la stagione in un ambiente che non si presta al gioco.

Dopo aver lanciato in nove partite per i Chicago Cubs la scorsa stagione, Rea ha firmato con il giapponese Fukuoka SoftBank Hawks durante l’inverno. Si aspettava pienamente di allenarsi al caldo del loro campo nel sud del Giappone quando è stato aperto il 1 febbraio.

Invece, Rea – come più di una dozzina di altri giocatori che si sono uniti ai club giapponesi in bassa stagione – è in un limbo. Il 4 gennaio il Giappone ha chiuso i suoi confini ai non cittadini e ai nuovi arrivati ​​nel tentativo di controllare la diffusione del coronavirus. Originariamente in vigore fino al 7 febbraio, l’attuale divieto di ingresso si estende ora fino al 7 marzo, ma viene continuamente rivisto.

Fino alla riapertura del confine, Rea si sta preparando al meglio e cercando di mantenere il senso dell’umorismo.

“Penso che il liceo sia stata l’ultima volta che mi sono allenato con la neve a terra così tardi in bassa stagione”, ha detto Rea in una recente intervista telefonica. “Ho accesso a una sala pesi e al bullpen al coperto, quindi ancora niente all’aperto, ma dovrebbe riscaldarsi fino a 30 gradi, quindi chi lo sa?”

Rea è in contatto regolare con gli Hawks, riceve aggiornamenti sulla situazione del viaggio e condivide video delle sue sessioni di allenamento in modo che la squadra possa monitorare i suoi progressi.

Nonostante la circostanza insolita, ha una strana familiarità.

“È un po ‘la stessa sensazione della primavera e dell’estate scorsa durante la quarantena e l’arresto”, ha detto della sospensione di quattro mesi della Major League Baseball. “Era una cosa di settimana in settimana in cui dovevamo rimanere in forma e lanciare bullpens e lanciare BP dal vivo e fare quello che possiamo per gli allenamenti. Quindi, in una certa misura, mi sento come se sapessi cosa devo fare per rimanere in forma da solo ed essere pronto “.

Eric Thames si trova nella stessa situazione. Il primo baseman e outfielder, che ha giocato per i Washington Nationals nel 2020 dopo tre stagioni solide con i Milwaukee Brewers, ha firmato con i giapponesi Yomiuri Giants durante l’inverno. Invece di allenarsi con loro a Okinawa, tuttavia, è bloccato nella sua casa di Las Vegas a mettere insieme una routine di allenamento.

“C’erano circa 15 ragazzi che lavoravano qui, ma ora sono andati tutti nei loro campi”, ha detto Thames in un’intervista telefonica. “Dipende solo da me e da un altro ragazzo che quest’anno giochiamo nel campionato messicano. Ci lanciamo l’un l’altro BP e facciamo solo quello che possiamo. “

In un’epoca passata del baseball giapponese, i giocatori provenienti dall’estero frequentavano spesso gli allenamenti primaverili dopo i loro compagni di squadra giapponesi, credendo di non aver bisogno di un periodo di allenamento più lungo. Thames, tuttavia, stava pianificando un arrivo puntuale, che è diventata una pratica standard.

“La gente non capisce”, ha detto. “Hai bisogno di tutto il tempo dell’allenamento primaverile per prepararti a una stagione. È importante ridurre i tempi, preparare il braccio, preparare i piedi, preparare la schiena. Oltre a questo, è il momento di conoscere i tuoi compagni di squadra e costruire quel cameratismo. Non conosciamo ancora nemmeno i nostri compagni di squadra “.

Thames e Rea sono tra i 20 giocatori provenienti da fuori del Giappone, un gruppo che include altri veterani della major league come Domingo Santana, Adeiny Hechavarria e Justin Smoak, che hanno firmato i loro primi contratti con le squadre Nippon Professional Baseball e ora sono – temporaneamente – bloccati fuori dal paese. Ci sono altri 50 giocatori con sede all’estero che sono rimpatriati in Giappone. Molti di loro erano puntuali al campo di addestramento, purché lo scorso autunno avessero ottenuto un permesso di rientro sulla via del ritorno a casa.

Per i nuovi firmatari, tuttavia, il divieto di viaggio è un problema a più livelli. Non solo l’ingresso nel Paese è vietato, ma dal 28 dicembre l’emissione di nuovi visti è sospesa. Ciò significa che anche dopo che le restrizioni di viaggio saranno state allentate, Thames, Rea e altri nuovi firmatari dovranno attendere fino a cinque giorni lavorativi. prima di ricevere il visto per intrattenimento necessario agli atleti professionisti per entrare nel paese come artisti compensati. Quel ritardo secondario potrebbe portarli in Giappone precariamente vicini al 26 marzo, giorno di apertura per la stagione da 143 partite.

Eppure, anche allora, potrebbe aspettarsi un altro pericoloso ostacolo: due settimane di quarantena.

L’infielder di Hiroshima Toyo Carp Kevin Cron lo ha già sperimentato. È stato l’unico nuovo firmatario straniero tra le 12 squadre di NPB ad essere arrivato nel paese prima del divieto di viaggio, e così è stato in grado di unirsi all’allenamento primaverile per i primi allenamenti della sua squadra.

The Carp ha annunciato l’accordo di Cron a fine novembre, tra i primi acquisti all’estero. Un ex membro degli Arizona Diamondbacks, Cron è un auto-definito “maniaco dell’organizzazione per natura” e dice di essere ossessionato dall’idea di assicurarsi che il suo nuovo team gli inviasse i documenti di lavoro in modo che potesse richiedere il visto rapidamente. Lo ha ricevuto il 23 dicembre, proprio quando ha iniziato a diffondersi la voce di possibili restrizioni di viaggio aumentate indotte dalla scoperta di nuovi ceppi del virus.

Originariamente programmato per volare in Giappone a metà gennaio, Cron ha detto che la Carpa lo ha esortato – due volte – a riprogrammare le date precedenti di quel mese. Poi, durante una vacanza di Natale in North Carolina, Cron ha ricevuto una telefonata a tarda notte che un divieto era imminente.

La mattina dopo è tornato in Arizona con il primo volo, ha fatto le valigie e si è precipitato in Giappone. È entrato nel Paese il 3 gennaio, l’ultimo giorno in cui il Giappone ha accettato i nuovi arrivi.

Dopo quel viaggio vorticoso, Cron ha dovuto sopportare il periodo di quarantena di due settimane che probabilmente attende Tamigi, Rea e il resto dei nuovi firmatari.

“Speravo che ci sarebbe stato un modo per uscire e allenarmi ogni giorno, ma non potevo nemmeno lasciare il mio appartamento per portare fuori la spazzatura”, ha detto Cron in un’intervista telefonica dal Giappone. “Il team mi ha portato alcune bande di allenamento e altre cose, e ho chiesto ai miei istruttori di casa di inviarmi alcuni allenamenti a casa che hanno creato all’inizio della pandemia.”

Un requisito di quarantena renderà un obiettivo già improbabile – prepararsi in tempo per giocare il giorno dell’apertura – impossibile per il resto dei ritardatari. Notando che ci sarà tali requisiti per gli atleti che arrivano per le Olimpiadi di Tokyo a luglio, alcuni nel baseball giapponese stanno facendo pressioni per abbandonare il requisito.

Il nuovo allenatore del Tamigi con i Giants, Tatsunori Hara, ha presentato questo caso ai giornalisti giapponesi all’inizio dell’allenamento primaverile. Ha anche fatto appello a Koji Murofushi, il commissario dell’agenzia sportiva giapponese del governo e medaglia d’oro alle Olimpiadi di Atene del 2004, per aiutare ad allentare le regole.

“Ci deve essere un modo per allentare le regole in quanto si applicano agli atleti senza sconvolgere la società in generale”, ha detto Hara. “Non si tratta solo di giocatori di baseball. Riguarda tutti gli atleti. Due settimane di quarantena inattiva sono dannose per la loro imbarcazione. “

Brad Lefton è un giornalista bilingue con sede a St. Louis. Ha coperto il baseball in Giappone e negli Stati Uniti per più di 20 anni.

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