Il fan dei volantini di Dayton è pronto per il torneo della conferenza

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Rosie Miller, 74 anni, devota fan di Dayton dall’inizio degli anni ’50, ha felpe rosse e pantaloni blu scuro pronti per il torneo di basket maschile della Atlantic 10 Conference, che inizia mercoledì. Ha indossato i suoi orecchini da basket per tutta la stagione. Il suo albero, ancora sveglio da Natale, è decorato con luci e ornamenti nei colori rosso e blu della squadra dei Flyers. Il suo braccio è decorato con due vaccinazioni contro il coronavirus.

“Mi vesto come se stessi andando all’arena”, ha riso Miller, un conservazionista di quartiere a Dayton, Ohio, in un’intervista telefonica la scorsa settimana.

Invece, aveva intenzione di sedersi a casa davanti alla televisione. Da un anno una giornalista segue la sua storia arrivando a rappresentare l’agonia degli appassionati di sport ovunque separati dalle loro squadre dalla pandemia, intervenuta per la seconda stagione consecutiva di college basketball.

Il rinnovato torneo A-10 ospiterà i turni preliminari a Richmond, in Virginia, fino a sabato, prenderà una pausa e si concluderà il 14 marzo a Dayton. La scorsa stagione, il torneo è stato interrotto subito dopo l’inizio, quando i Flyers erano 29-2, puntando al seme numero 1 nel torneo NCAA e cercando di raggiungere le Final Four per la prima volta dal 1967.

In questa stagione, gli spettatori erano limitati a 300 per le partite alla Dayton Arena. L’unica presenza di Miller era un ritaglio di cartone che aveva comprato per $ 55. Anche se i Flyer dovessero raggiungere la finale A-10 la prossima settimana, inizialmente pensava Miller, non avrebbe avuto i collegamenti per ottenere un biglietto. Potrebbe essere stata vaccinata contro il coronavirus, ma non contro la frustrazione.

“Urlare a casa mia non è la stessa cosa che urlare nell’arena”, ha detto Miller di guardare le partite sul suo divano. “E non credo che il mio gatto sia molto felice.”

Ha iniziato a guardare i Flyers in TV all’inizio degli anni ’50. La sua, ha detto, era l’unica famiglia nella sua classe di prima elementare con una TV. Iniziò a partecipare alle partite di Dayton come matricola nel 1964. La domenica, non esitò a fermare l’allora allenatore Don Donoher nel parcheggio fuori dalla chiesa per interrogarlo su una particolare commedia. Il suo ex compagno, Dan Obrovac, ha iniziato al centro di Dayton nella partita del titolo NCAA del 1967 contro l’UCLA Dal 1985 fino alla stagione 2019-20, Miller ha pensato di aver perso solo una dozzina di partite in casa di persona. E li ha catturati alla radio o alla televisione.

Anche adesso, ha programmato le sue vacanze intorno alla stagione di basket del college. I suoi hobby, le piaceva dire, sono il basket e il giardinaggio e “grazie a Dio si sovrappongono”.

Lo scorso 11 marzo, Miller ha indossato una felpa Dayton del ritorno al passato mentre si imbarcava su un volo per New York per il torneo Atlantic 10. I Flyers erano una scelta alla moda per vincere il titolo nazionale. Inoltrare Obi Toppin, originario di Brooklyn, sarebbe stato nominato giocatore nazionale dell’anno e sarebbe diventato un prelievo della lotteria dalla squadra della sua città natale, i Knicks.

La Ivy League aveva cancellato i suoi tornei di basket maschile e femminile il 10 marzo, ma l’Atlantic 10 aveva ancora intenzione di procedere al Barclays Center. Miller e la sua compagna di viaggio, un’amica del liceo di nome Angie Hellwig, sono atterrati all’aeroporto La Guardia nel tardo pomeriggio e hanno preso un autobus noleggiato con altri fan di Dayton all’Hampton Inn su Flatbush Avenue a Brooklyn.

Miller aveva comprato vestiti nuovi per il viaggio, comprese felpe e un paio di pantaloni rossi. Portava anche il maglione con lettere Dayton di Obrovac degli anni ’60. Ma era diffidente riguardo allo scoppio del coronavirus. Miller e Hellwig portavano salviette e guanti usa e getta, pulivano i sedili dell’aereo, la camera d’albergo e il tavolo del ristorante Junior a Brooklyn, dove andavano a cena per hamburger e cheesecake.

In qualche modo, quella sera si persero la notizia che Rudy Gobert degli Utah Jazz era risultato positivo al coronavirus e che la stagione NBA era stata sospesa.

A colazione del 12 marzo, i discorsi sulla pandemia hanno riempito la hall dell’hotel. Il torneo A-10 prevedeva di continuare, ma senza tifosi, fatta eccezione per le famiglie e gli ospiti dei giocatori. Miller ha cercato di noleggiare un’auto per tornare a Dayton, ma non è mai stata consegnata all’hotel.

Le notizie sono peggiorate. Prima di mezzogiorno, mentre il Massachusetts e il Virginia Commonwealth si sarebbero incontrati in una partita di secondo turno, con il vincitore che avrebbe affrontato Dayton nei quarti di finale della conferenza, il torneo è stato annullato. “Sei sicuro?” Miller continuava a chiedere nella hall dell’hotel. “Sei sicuro?”

Ore dopo, furono cancellati anche i tornei NCAA maschile e femminile. Sgonfiati, Miller e Hellwig si diressero verso l’aeroporto La Guardia. Con l’aiuto di un comprensivo agente dell’American Airlines, quella sera prenotarono un volo di ritorno per Dayton.

“Beh, sono depresso”, Miller ha mandato un messaggio a un giornalista. “Mi sento così male per la squadra. La nostra prima grande occasione da anni. “

Suo figlio, Gregorio, ha scoperto di aver volato durante la crescente pandemia. Non era felice. Miller ha detto di averle mandato un messaggio dal Portogallo, dicendole “Non voglio essere irrispettoso, ma” e ha imprecato.

Miller è arrivato a casa dopo mezzanotte. Un nottambulo, ha controllato online per vedere se, in qualche modo, la decisione di annullare il torneo NCAA fosse stata annullata. Non lo era.

“Sono superdepresso”, ha detto Miller al telefono la mattina del 13 marzo. “Vivo per March Madness. È come il mio Natale. “

Quel pomeriggio, ha inviato un messaggio: “Ho pensato ai miei Flyer tutto il giorno. E anche della squadra del ’67 e mi è venuto in mente che Obi era il nostro Kareem “.

Il suo ex compagno, Obrovac, aveva superato Kareem Abdul-Jabbar, allora noto come Lew Alcindor, sulla punta di apertura della finale NCAA del 1967. Poi tutto è andato storto per Dayton quando l’UCLA ha vinto il primo di sette campionati consecutivi. Ma, per i fan di una certa epoca, la punta è rimasta la giocata più iconica nella storia del basket di Dayton ed è stata commemorata con un murale in vetro colorato nella biblioteca dell’università.

Decenni dopo, Obrovac e Abdul-Jabbar hanno sviluppato una relazione breve e toccante quando entrambi gli uomini hanno sviluppato il cancro. Obrovac è morto nel 2010 all’età di 62 anni. Una fotografia di Obrovac che ha vinto la mancia è stata trasformata in un ornamento natalizio e appesa all’albero di Miller ogni anno.

“Potrei mettere un lenzuolo sopra per evitare di piangere ogni volta che ci passo”, ha detto Miller.

Il 14 marzo Miller ha chiesto su Facebook, cosa si fa a marzo senza basket? Lei ha risposto: “La mia casa sarà così pulita che sarà disgustoso”.

Ha guardato quanti più replay delle partite del college riusciva a trovare. Ha anche guardato un DVD dei giorni di gloria di Obrovac. Il 31 marzo, ha mandato un messaggio a un giornalista per dire che aveva finalmente smontato il suo albero di Natale / basket, aggiungendo: “Grazie a Dio per il giardinaggio. Questo mi porterà avanti fino a quando la stagione ricomincerà “.

Il 3 dicembre, ha mandato un messaggio per dire che il suo albero era di nuovo in piedi per la stagione universitaria 2020-21. Ora includeva un ornamento con Toppin e un santuario per la stagione 2019-20 insoddisfatta. Ad ancorare il santuario c’erano un vecchio paio di scarpe da ginnastica della taglia 19 di Obrovac, modellate in quelle che erano sicuramente le scarpe da elfo più grandi del mondo, e una roccia da un centro di giardinaggio con incise le parole: “La vita inizia quando inizia la stagione”.

“La gente entra e mi guarda come se fossi pazza”, ha detto. “Probabilmente lo sono.”

Dayton, 13-8 dopo aver vinto il finale di stagione regolare di lunedì a St. Bonaventure, dovrà probabilmente vincere il campionato A-10 per raggiungere il torneo NCAA. Ma almeno i Flyers avrebbero giocato per il titolo della conferenza a casa. Domenica, Miller ha ricevuto delle buone notizie. Saranno ammessi mille spettatori per la finale A-10. Iniziò a pensare ad alta voce.

“Ho un paio di amici battitori pesanti”, ha detto. “Forse possono farmi entrare.”

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