Il lungo e triste declino di Mark Pavelich, una star di “Miracle on Ice”

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Mark Pavelich sembrava aver fatto bene nelle ultime settimane.

Pavelich, che ha stabilito l’obiettivo della vittoria degli Stati Uniti nel “Miracle on Ice” sconvolto dell’Unione Sovietica alle Olimpiadi del 1980, stava ricevendo cure per la salute mentale presso Eagle’s Healing Nest, un centro di riabilitazione in una parte boscosa del Sauk Center, Minnesota, dove viveva da ottobre.

“Sembrava ottimista”, ha detto Bill Baker, un compagno di squadra olimpico che il mese scorso ha trascorso un’ora a passeggiare nei terreni di Healing Nest con Pavelich, parlando dei passatempi che condividevano: caccia e pesca. “Sembrava che volesse lasciarsi tutto alle spalle”.

“Sembrava Pav”, ha aggiunto Baker. “Pav era Pav.”

È stato un cambiamento rassicurante per gli amici della star dell’hockey, che hanno giocato cinque stagioni con i Rangers dopo le Olimpiadi. Avevano passato gli ultimi anni a preoccuparsi per Pavelich, che nel 2019 si era scoperto che aveva picchiato un vicino con un palo di metallo. Accusato di aggressione criminale, è stato commesso da un tribunale in un ospedale psichiatrico statale del Minnesota.

L’incidente è stato il più grave in un modello di guai per l’uomo che conoscevano come un mago sui pattini e un’anima gentile fuori dal ghiaccio. Alcuni membri della famiglia e vecchi compagni di squadra avevano iniziato a chiedersi se Pavelich, come molti altri ex atleti professionisti, soffrisse di malattie mentali causate da colpi alla testa durante i suoi giorni di gioco.

Il 28 febbraio, i suoi compagni di squadra olimpici si sono uniti in messaggi di testo di gruppo augurandogli un felice 63 ° compleanno, e Pavelich sembrava divertirsi ascoltando i suoi fratelli medaglia d’oro.

Quattro giorni dopo, è stato trovato morto da un membro del personale presso il centro di trattamento. Una causa di morte non è stata determinata.

“Forse è stato un attacco di cuore. Non lo sappiamo a questo punto “, ha detto Mike Eruzione, il capitano della squadra del 1980 e il giocatore che ha segnato il gol della vittoria contro i sovietici, dopo Pavelich gli ha procurato il disco.

In un messaggio pubblicato su Facebook, la sorella di Pavelich, Jean Gevik, ha detto che il cervello di suo fratello sarebbe stato analizzato per i segni di encefalopatia traumatica cronica, una malattia degenerativa del cervello che si ritiene sia causata da colpi alla testa. “Non ho dubbi che sarà pieno di malattie”, ha scritto Gevik.

“Questo è un momento insopportabile per la mia famiglia”, ha scritto. “La notizia è assolutamente devastante. L’ultimo guizzo della candela di Mark si spense. Troppo trauma e troppo dolore. Una vita interrotta. “

La CTE, che può essere diagnosticata solo dopo la morte, è stata riscontrata in dozzine di ex atleti che hanno avuto difficoltà mentali più tardi nella vita. Si è scoperto che la star della NFL Junior Seau, così come altri atleti morti per suicidio, avevano avuto il tipo di danno cerebrale associato a CTE.

La notizia della morte di Pavelich ha fatto arrabbiare almeno un compagno di squadra che aveva cercato di aiutarlo nonostante le sue difficoltà mentali e legali: Barry Beck, un ex Ranger. Dal momento che Pavelich è stato dichiarato “malato di mente e pericoloso” da un giudice del tribunale di contea nel 2019, Beck aveva utilizzato Facebook per fornire aggiornamenti sulle condizioni di Pavelich e per chiamare la NHL fare di più per aiutare gli ex giocatori alle prese con malattie mentali che potrebbero derivare da lesioni alla testa.

“Sono profondamente rattristato, scioccato e sopraffatto dal dolore dopo aver sentito la notizia della morte di Mark Pavelich”, ha scritto Beck su Facebook da Hong Kong, dove ha allenato l’hockey per più di un decennio.

Beck ha suggerito che la NHL Regolamento 2018 con centinaia di giocatori in pensione, che avevano accusato la Lega di nascondere i pericoli di colpi alla testa, era inadeguato. La NHL si è messa da parte $ 19 milioni per aiutare gli ex giocatori, molto meno del potenzialmente $ 1 miliardo di insediamento la NFL fatta con i suoi ex giocatori.

“Dopo la causa CTE, la NHL era semplicemente felice di non doverne più discutere”, ha scritto Beck.

La NHL ha offerto le condoglianze alla famiglia Pavelich in una dichiarazione.

In una dichiarazione i Rangers hanno dichiarato: “Mark ha contribuito a ispirare una nazione attraverso il ruolo fondamentale che ha svolto nella squadra ‘Miracle on Ice’ alle Olimpiadi invernali del 1980. I nostri pensieri sono con i cari di Mark in questo momento difficile. “

Pavelich è cresciuto a Eveleth, in un’area aspra e scarsamente popolata del Minnesota conosciuta come Iron Range. Sottodimensionato a 5 piedi-7, era un pattinatore veloce e scattante che sembrava percepire dove erano diretti il ​​disco ei suoi compagni di linea. Dopo aver recitato all’Università del Minnesota Duluth, ha fatto parte della squadra olimpica del 1980, allenata da Herb Brooks.

Brooks ha messo Pavelich in linea con altri due giocatori dell’Iron Range: Bill Schneider e John Harrington, che era un compagno di squadra del Minnesota Duluth. Hanno cliccato, segnando più punti rispetto alle altre tre linee statunitensi alle Olimpiadi, e Pavelich è stato il catalizzatore.

“Era un genio, quanto velocemente poteva pensare al gioco”, ha detto Harrington.

Contro i sovietici, Pavelich ha inviato il disco a Schneider sulla fascia sinistra, e il suo schiaffo ha pareggiato la partita, 1-1. Nel terzo periodo, con la partita in parità sul 3-3, Pavelich ha ribaltato il disco dal tabellone al centro della zona sovietica proprio mentre Eruzione stava attraversando la linea blu. Il tiro al polso di Eruzione ha messo la squadra statunitense, composta principalmente di giocatori universitari, davanti ai sovietici, una squadra per lo più professionisti. Due giorni dopo, gli Stati Uniti hanno sconfitto la Finlandia per vincere la medaglia d’oro.

Dopo le Olimpiadi, Pavelich ha giocato una stagione in Svizzera prima di firmare con i Rangers, che avevano assunto Brooks come capo allenatore. Pavelich ha totalizzato 76 punti nel 1981-82, che è ancora il record di squadra per un debuttante. Nel 1983, ha segnato cinque gol in una partita, diventando l’unico giocatore nato negli Stati Uniti a farlo.

Era a suo agio con l’hockey, ma i riflettori sul ghiaccio proiettavano uno sguardo indesiderato. Quando Eruzione stava commentando a colori le trasmissioni dei Ranger, Pavelich ha rifiutato anche le sue richieste di interviste. “Infine, la rete ha offerto 1.000 dollari in attrezzature per la caccia e la pesca, e Mark ha detto, ‘OK, lo farò'”, ha ricordato Eruzione.

Quando Sports Illustrated nel 1999 ha definito il “Miracle on Ice” il più grande momento sportivo del 20 ° secolo in un gala al Madison Square Garden, Pavelich è rimasto a casa in Minnesota. “È troppo sfarzoso per me, Rizzo”, ha ricordato Eruzione dicendo. Nel 2002, la squadra del 1980 fu scelta per accendere la torcia alle Olimpiadi invernali del 2002 a Salt Lake City. Di nuovo, Pavelich rimase a casa.

Dopo l’hockey, si stabilì in una capanna isolata vicino a Lutsen, un villaggio all’estremità nord-orientale del Minnesota, sulle rive del Lago Superiore. Pochi sapevano cosa avesse portato con sé per anni. Prima di andare al college, Pavelich aveva sparato e ucciso accidentalmente un amico durante la caccia. Nel 2012, sua moglie è morta cadendo da un balcone incompiuto che stavano aggiungendo alla loro casa.

“Mark in realtà è morto anni fa quando ha perso la sua amata Kara”, ha scritto Jean Gevik su Facebook.

Dopo di che, lo strano comportamento di Pavelich divenne più pronunciato. Sospettava che un vicino stesse mettendo sostanze nel serbatoio del suo camion. Quando un altro vicino gli ha portato i biscotti, ha pensato che fossero avvelenati e li ha conservati nel congelatore.

Quando la squadra olimpica ha iniziato un campo fantasy a Lake Placid, Pavelich ha portato i suoi cani ma senza attrezzatura. Gli organizzatori misero insieme un po ‘di attrezzatura e vecchi pattini, e presto Pavelich saltò sulle tavole e pattinò come aveva fatto nei giorni di gloria.

A Schneider, il suo compagno di linea sembrava a posto, ma le storie che aveva sentito su Pavelich lo facevano meravigliare. “Dovevi pensare: ‘Forse qualcosa sta scivolando?'”, Ha detto.

Il 15 agosto 2019, Pavelich è andato a pescare con un altro vicino di casa, Jim Miller. Ad un certo punto, Pavelich si convinse che Miller aveva spinato la sua birra e Pavelich lo attaccò con un palo. Miller ha riportato costole rotte, un rene contuso e altre lesioni.

Trovato incompetente per affrontare un processo, Pavelich è stato mandato in un istituto psichiatrico che tratta i trasgressori con le malattie mentali più gravi. “Rizzo, sono il ragazzo più sano qui”, ha detto a Eruzione. Beck era preoccupato per Pavelich, chiamandolo più volte alla settimana da Hong Kong. “Pav deve essere trasferito in un centro di cura e non essere detenuto nella struttura in cui si trova attualmente”, ha scritto Beck su Facebook. “Non riceverà l’aiuto di cui ha bisogno lì.”

Lo scorso autunno Pavelich è stato trasferito a Eagle’s Healing Nest, che tratta principalmente veterani con disturbo da stress post-traumatico. Lì ha potuto pescare, oltre ad avere i suoi cani, frequentatori frequenti e abbonamenti per partire a pranzo con gli amici.

A detta di tutti, Pavelich sembrava migliorare, anche se Beck ha detto che Pavelich gli aveva detto il mese scorso che era preoccupato per la prossima udienza nel suo caso.

Il 4 marzo, Schneider ha ricevuto una chiamata da un amico che aveva sentito una voce secondo cui Pavelich era morto. Ha chiamato Baker e hanno messo insieme la triste notizia. Schneider ha ricordato di aver visitato lo scorso autunno e di essere rimasto colpito dal contrasto tra il Pavelich di cui aveva letto sul giornale e l’uomo tranquillo che aveva visto al campo fantasy e ad altri raduni della squadra olimpica.

“Si sentiva al sicuro intorno a noi, sai”, ha detto Schneider. “Era una famiglia.”

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