Il Manchester United ferma il Manchester City ma non è il suo destino

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MANCHESTER, Inghilterra – Il Manchester United riconoscerà questo sentimento, l’evanescente soddisfazione di una battaglia vinta troppo tardi nella giornata per avere qualche speranza di ribaltare le sorti della guerra, il curioso e complesso orgoglio che deriva dal celebrare una vittoria che mette in risalto solo quanto sei caduto.

Sono passati solo tre anni, dopotutto, da quando lo United ha vissuto più o meno la stessa cosa, più o meno nello stesso posto, se non proprio nelle stesse circostanze. Il Manchester City avrebbe dovuto rivendicare il titolo di Premier League quel pomeriggio – il primo del regno di Pep Guardiola – in casa contro il suo rivale, vicino e persecutore di lunga data nella primavera del 2018.

L’Etihad Stadium era gremito e turbolento, assaporando la prospettiva dello scenario perfetto per la conquista del campionato, con lo United invitato a recitare la parte prima di vittima sacrificale, e poi di osservatore riluttante. Quale modo migliore, dopotutto, potrebbe esserci per illustrare lo spostamento di potere a Manchester, in Inghilterra e in Europa, che per il City vincere il campionato come lo United era costretto a guardare?

Lo United, quel giorno, si dimostrò ospiti recalcitranti. La squadra di Guardiola si portò in vantaggio di due gol, poi esitò, un breve lampo della vecchia City, quella esperta nell’arte di strappare la sconfitta dalle fauci della vittoria, ribollendo fino a contagiare la nuova. Lo United ne ha approfittato, è tornato indietro e ha vinto.

All’epoca era chiaro e ovvio che si trattava di un mero rinvio dei festeggiamenti del City – persino José Mourinho, l’allenatore dello United, si è congratulato con Guardiola per la sua incombente vittoria del titolo dopo la partita – piuttosto che una minaccia di cancellazione. Tutti gli interessati sapevano che il City sarebbe stato proclamato campione, con facilità, il prima possibile. Ma per lo United, la vittoria è stata un tonico, un conforto, un colpo di traverso, qualcosa a cui aggrapparsi nella lunga notte di luna blu.

La domenica non era proprio una copia carbone. I dettagli erano un po ‘diversi, tanto per cominciare. È molto all’inizio della stagione, per esempio, e il City è ancora lontano dall’avere il campionato matematicamente sigillato. L’Etihad non aveva bisogno di essere messo a tacere: come ogni altro stadio d’Europa, da un anno fa silenzio, il rumore e l’emozione dei tifosi un ricordo sempre più lontano e doloroso.

L’effetto, però, è stato più o meno lo stesso. Lo United vinse un rigore in 38 secondi, Bruno Fernandes lo convertì in due minuti, e poi la squadra di Ole Gunnar Solskjaer si mise a tenere il City a debita distanza. All’inizio del secondo tempo, Luke Shaw ha raddoppiato il vantaggio dello United. Anthony Martial avrebbe potuto farne tre, ma il danno è stato fatto. Almeno per la giornata.

L’entità del danno, con ogni probabilità, non si estenderà oltre. La serie di 21 vittorie che ha preceduto questo risultato, la prima sconfitta del City da novembre, fa il titolo di Premier League una conclusione scontata. La squadra di Guardiola detiene ancora un vantaggio di 11 punti in cima alla classifica, con 10 partite da giocare.

Questa perdita dovrebbe far presagire un crollo quasi inimmaginabile per impedire a Guardiola di rivendicare un terzo campionato in quattro anni. Lo United può, ancora una volta, rivendicare il primato parrocchiale, ma non è sufficiente per cambiare la mappa del panorama più ampio del calcio inglese.

Pochi giorni prima, lo United era stato piatto e privo di ispirazione – e un po ‘fortunato – a prendere un pareggio a reti inviolate al Crystal Palace. I giocatori di Solskjaer avevano vinto solo due volte in Premier League da gennaio, la loro forma balbettante mascherata dalla forma balbettante di, beh, tutti gli altri, e in particolare dall’incompetenza apparentemente senza fondo del Liverpool. È improbabile che questo sia un angolo girato. Per lo United la vittoria nel derby è stata un risultato positivo, ma niente di più, non proprio.

Ma questo non significa che questo fosse un gioco privo di significato. Per il City, certamente, varrebbe la pena soffermarsi a riflettere non solo sul fatto della sconfitta, ma sulla sua natura. La sua sconfitta in questa partita nel 2018 è stata sommata da due sconfitte contro il Liverpool in Champions League, una completa, una ristretta e sfortunata, ma entrambe sufficienti per porre fine alle speranze del club di vincere la sua prima corona europea.

Con lo scudetto ormai quasi in mano, è qui che l’attenzione di Guardiola si sposterà nelle prossime settimane. Ci sono anche due coppe nazionali da vincere, ma è quel trofeo della Champions League che Guardiola – e gran parte della gerarchia del City – desidera più di ogni altro, quel trofeo che credono completerà la trasformazione del club in vera aristocrazia europea.

È stato difficile, negli ultimi due mesi, vedere chi avrebbe potuto fermare realisticamente il City. Il Real Madrid e il Barcellona sono l’ombra di quello che erano una volta. L’Atlético Madrid è faticoso, veloce. Il campione in carica, il Bayern Monaco, ha sviluppato la curiosa abitudine di dare a quasi tutti i suoi avversari un vantaggio di due reti. Il Paris St.-Germain è minato dall’incongruenza. Nessun club è stato così imperioso in questa stagione come il City; non è certo azzardato affermare che questa è, al momento, e nonostante la sconfitta, la migliore squadra d’Europa.

Tutte quelle squadre, quindi, avranno accolto con favore la vittoria dello United come prova che il City non è invincibile. Avranno intravisto che, per tutte le risorse a cui Guardiola ha accesso e per tutto ciò che le ha gestite sapientemente attraverso questa campagna compatta e condensata, i giocatori del City non sono immuni dalla fatica. Kevin de Bruyne, in particolare, sembrava incapace di influenzare questa partita come avrebbe voluto.

I rivali avranno preso coraggio dai primi 20 minuti circa, quando il City si è fatto strada ripetutamente nei guai, incapace di trovare il suo ritmo o di mettere insieme il piano dello United. E, soprattutto, avranno notato come Solskjaer – un tattico sottovalutato in partite di questo genere – ha neutralizzato João Cancelo, il terzino che diventa un trequartista di centrocampo e, così facendo, fa battere questa iterazione del City.

L’antidoto di Solskjaer era semplice ma privo di nervi. Ha incaricato Marcus Rashford di giocare alto e largo sulla sinistra dello United, costringendo Cancelo a una scelta: o entrare a centrocampo e lasciare spazio per sfruttare, o rimanere nella sua corsia e neutralizzare l’attacco della sua stessa squadra. Ha scelto entrambi, e nessuno dei due: non è stata una sorpresa che entrambi i gol dello United provenissero dalla sua parte.

Cancelo è stato uno dei grandi punti di forza del City in questa stagione. Il suo ruolo è stato l’innovazione che ha ridato energia al sistema di Guardiola. Domenica all’Etihad, Solskjaer lo ha trasformato in quello che al City sembrava mancare da settimane e da mesi: una debolezza. Ovviamente non farà la minima differenza per il destino della corsa al titolo della Premier League. Alla maggior parte delle squadre mancherà il personale o l’inclinazione per poter ripetere il trucco.

Ma per quelle squadre in tutta Europa che ostacolano il Manchester City e spazzano via tutti e quattro i trofei, sarà qualcosa di più di un conforto, più di un tonico. Per Guardiola, e per City, è un promemoria e un avvertimento, che le loro visioni sono così alte che una battaglia persa può costare l’intera guerra.

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