Le migliori giocatrici di hockey femminili rinnovano il loro viaggio olimpico

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Quando la squadra di hockey femminile degli Stati Uniti ha vinto l’oro olimpico per la prima volta in 20 anni nel 2018, l’attaccante Hilary Knight credeva che il momento sarebbe stato un trampolino di lancio per una maggiore visibilità per lo sport e per più giocatori di avere l’opportunità di guadagnarsi da vivere giocare a hockey professionale.

“È più facile avere conversazioni quando si vince”, ha detto Knight. “Penso che il futuro negli Stati Uniti sia estremamente luminoso per questo sport. Vincendo, ci aiuta a continuare ad abbattere le barriere che abbiamo affrontato per molti anni “.

Queste barriere hanno incluso l’incapacità di guadagnare un salario dignitoso nei campionati professionali e a lottare per averne uno con il Team USAo per ricevere il tipo di supporto di cui hanno bisogno gli atleti di livello elite. E mentre la squadra femminile statunitense è al primo posto nel mondo e ha portato a casa la quinta medaglia d’oro consecutiva nel campionato del mondo nel 2019, le sfide sono persistite sia a livello internazionale che professionale.

A maggio 2019, la Canadian Women’s Hockey League cessato le operazioni dopo 12 anni. Sei mesi dopo, un torneo internazionale del 2019 è stato annullato dall’associazione svedese di hockey su ghiaccio ospitante in mezzo a disputa con i suoi giocatori su questioni tra cui i salari.

Poi è arrivata la pandemia di coronavirus, che ha costretto la cancellazione del mondiale 2020. L’unica competizione internazionale nella stagione 2019-20 è stata una serie di cinque partite tra Canada e Stati Uniti.

Da allora, le giocatrici femminili sono diventate creative per continuare ad allenarsi. Dopo più di un anno di allenamenti individuali e in piccoli gruppi, sessioni di allenamento video e pattini e giochi di mischia che spesso includevano uomini, Knight, Kendall Coyne Schofield e altri 32 migliori giocatori hanno finalmente raggiunto il ghiaccio lo scorso fine settimana per le loro prime partite competitive contro donne da febbraio 2020. È stato un passo importante per un gruppo che cerca di rafforzare il proprio circuito professionale e giocare prima delle prossime competizioni internazionali.

La vetrina di due giorni faceva parte del Dream Gap Tour 2021 organizzato dalla Professional Women’s Hockey Players Association, un’organizzazione che si è formata dopo la fine del campionato canadese. Composta da diversi top player provenienti da Stati Uniti, Canada ed Europa, l’associazione spera di dare voce ai giocatori che desiderano un campionato di hockey femminile nordamericano professionale che paghi un salario dignitoso e fornisca supporto agli atleti. Alcuni in precedenza giocavano nella National Women’s Hockey League, che è al suo sesto anno.

Nel 2019-20, il primo Dream Gap Tour è atterrato in sei città per giochi e cliniche sul ghiaccio. Un viaggio programmato a Giappone nel febbraio 2020 è stato cancellato a causa delle preoccupazioni sul coronavirus.

La stagione 2020-21 ha visto il PWHPA ricevere nuove sponsorizzazioni. Ma le preoccupazioni per la salute e la sicurezza hanno impedito all’associazione di organizzare un evento turistico fino a poco tempo fa.

Abby Roque, una 23enne che ha giocato al suo primo gioco da professionista, sabato scorso aveva quattro punti su una pista nel New Jersey prima che Brianna Decker avesse la sua partita da quattro punti il ​​giorno successivo al Madison Square Garden.

Questo fine settimana, le stesse due squadre, che rappresentano i centri di formazione con sede in Minnesota e New Hampshire, si affronteranno di nuovo questo fine settimana a Chicago. La partita di sabato allo United Center, programmata per essere trasmessa su NBC Sports, sarà caratterizzata da una squadra di annunci tutta al femminile.

Amanda Kessel, la compagna di squadra di Decker, ha detto che i giocatori hanno dovuto scrollarsi di dosso la ruggine durante l’evento. Alcuni degli atleti avevano giocato e praticato contro giocatori di sesso maschile, anche in un evento di due settimane in Florida contro uomini in età universitaria.

“Era così bello essere tornato”, ha detto il portiere Alex Cavallini. “È passato più di un anno da quando ho giocato una partita femminile completa.”

Sono previsti ulteriori eventi Dream Gap Tour, ma la pianificazione è stata una sfida.

In Canada, l’associazione gestisce centri di formazione a Calgary, Toronto e Montreal. E come i Rangers e i Chicago Blackhawks, i Toronto Maple Leafs hanno annunciato una partnership all’inizio di febbraio. Ma finora le restrizioni sanitarie hanno impedito l’organizzazione di un evento in Canada.

“Quest’anno, non siamo in grado di attraversare i confini”, ha detto Jayna Hefford, quattro volte medaglia d’oro canadese in pensione che ora è consulente delle operazioni dell’associazione.

Hefford non ha escluso la possibilità che un evento transfrontaliero si verifichi entro la fine dell’anno.

“È stato abbastanza facile alzarsi per questo fine settimana perché abbiamo aspettato molto tempo per giocare una partita di hockey”, ha detto Coyne Schofield domenica. “E non voglio dimenticare che abbiamo 75 giocatori in Canada che non potevano essere qui questo fine settimana. So che con loro sarebbe stato ancora più grande. “

Hefford ha detto che dopo che i Rangers, Blackhawks e Maple Leafs sono entrati a far parte dell’associazione, anche altre squadre NHL hanno espresso interesse per ospitare partite, ma il tempismo incerto del campionato del mondo 2021 ha influito sulle decisioni di programmazione.

L’evento era originariamente previsto per aprile in Nuova Scozia. Giovedì, la Federazione internazionale di hockey su ghiaccio ha annunciato che lo sarebbe stato respinto a maggio.

Dopo che le autorità sanitarie della Nuova Scozia hanno aumentato le restrizioni sul Covid-19 della loro provincia la scorsa settimana, Hockey Canada ha dovuto modificare il suo campo di 35 giocatori fino a domenica. Non saranno ammessi più di 25 partecipanti alla volta sul ghiaccio. Il campo è solo la seconda volta che i giocatori canadesi sono stati sul ghiaccio insieme quest’anno.

I giocatori si stanno preparando sia per il campionato del mondo che per i Giochi del 2022 a Pechino, che mancano ormai a meno di un anno. Nei prossimi 11 mesi, gli atleti e i loro organi direttivi necessitano di un piano di allenamento.

“Sicuramente si avvicina molto più velocemente di quanto pensi”, ha detto Knight. “Quando sei fuori di quattro anni, hai un po ‘più di passerella da decollare. Ora, è quasi come se fossi alla fine della passerella. Puoi volare.

Per Coyne Schofield, quella preparazione significa bilanciare l’allenamento di hockey con altri impegni: lavorare come analista NHL per NBC Sports e come allenatore per lo sviluppo dei giocatori e specialista della crescita dell’hockey giovanile con i Blackhawks.

“Non è stata una sfida”, ha detto, “perché ho il rispetto e la benedizione dei Chicago Blackhawks e della NBC Sports per assicurarmi che mi sto allenando e mi sto preparando a tempo pieno per essere il miglior giocatore di hockey Posso essere.

“È un equilibrio”, ha continuato. “Ma per me, qualunque cosa stia facendo in quel momento, sono all-in al 110%.”

È stata una lunga attesa, ma ora con le date provvisorie per il campionato del mondo e il potenziale per più giochi di vetrina del Dream Gap Tour, gli atleti PWHPA stanno finalmente ottenendo l’opportunità che hanno cercato – per attirare l’attenzione sul loro sport e giocare a giochi competitivi che li aiuterà a prepararli per il 2022.

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