Lo scout di basket Tom Konchalski mancherà a March Madness

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Le infermiere si sono affrettate a entrare e uscire dalla stanza n. 443 del Calvary Hospital, un ospizio nel Bronx, mentre cercavano di mettere a proprio agio il nuovo paziente il mese scorso.

Si chiamava Tom Konchalski e stava morendo di cancro alla prostata. Si era recentemente ritirato come editore ed editore di High School Basketball Illustrated, un foglio di suggerimenti arguto e perspicace – sempre stampato, mai digitale – per allenatori universitari a caccia di reclute. Molti degli allenatori del torneo di basket NCAA di quest’anno erano abbonati devoti.

A 74 anni, Konchalski, che non si è mai sposato, viveva da solo in un grattacielo nel Queens. Durante la pandemia, ha resistito alle offerte di aiuto, andando in metropolitana a Manhattan per ricevere trattamenti chemioterapici. Solo nei suoi ultimi giorni ha permesso agli amici di guidarlo.

Al suo arrivo al centro di cure palliative, la sua pressione sanguigna era di 130 su 74. Konchalski, che si descriveva come un “hoopaholic irrimediabilmente dipendente”, conosceva i numeri e la sua era abbastanza buona, così iniziò a cercare partite da guardare in televisione.

Su un canale, ha riconosciuto un arbitro di un matrimonio a cui ha partecipato 20 anni fa. Passando a un altro, ha espresso shock per lo sviluppo di un giocatore che ha scoperto una volta. Vide la bellezza nel movimento della palla.

“Ooh!” Egli ha detto. “È stato un bel passaggio.”

Konchalski morì 48 ore dopo mentre recitava l’ultima decade del rosario con due amici e suo cugino, che era arrivato in macchina dalla Florida per essere al suo fianco. Nella stanza c’era anche il raccoglitore di pelle nera che usava per tracciare le statistiche dei potenziali clienti. Invece delle cifre del box-score, le ultime cifre sulla pagina erano i numeri di telefono degli amici; i visitatori hanno composto i numeri per dirgli gli ultimi saluti.

“La pallacanestro è stata la mia amante”, ha detto, “ma la mia fede è la mia legittima moglie”.

Il rapporto di esplorazione su Konchalski è stato inciso molto tempo fa: mancino alto 6 piedi, niente cellulare, niente macchina, niente computer, non ha mai perso la messa. Era un tecnofobo con una stretta di mano a laccio emostatico, memoria fotografica e una portata che ha abbracciato generazioni mentre esplorava dal campus del Maine Central Institute al City of Palms Classic in Florida.

Il gioco ha consumato Konchalski fin dalla giovane età. Anche se non ha mai giocato a basket organizzato, ha seguito Connie Hawkins “come un cucciolo di cane” dal cortile alla scuola, ha detto. Ha visto per la prima volta Lew Alcindor (ora Kareem Abdul-Jabbar) su un campo da basket quando il giocatore era in terza media.

Konchalski si è laureato con lode alla Fordham, considerato il conseguimento di un dottorato di ricerca. negli studi classici e ha insegnato matematica nelle scuole elementari. Poi Howard Garfinkel, il kibitzer fumatore che ha fondato la High School Basketball Illustrated nel 1964, gli ha dato un concerto part-time di scouting, insegnandogli il business durante i pasti al Carnegie Deli.

Con Garfinkel come guida, Konchalski ha esplorato una nuova costellazione al Five Star Basketball Camp, che Garfinkel ha co-fondato. Allenatori come Hubie Brown e Chuck Daly hanno insistito sui fondamentali, Garfinkel ha fatto esplodere le ballate di Frank Sinatra all’alba e giocatori d’élite sono rimasti in alloggi che Konchalski considerava “tutt’altro che cinque stelle”. Nel 1980, Konchalski aiutò Michael Jordan a essere invitato. Vent’anni dopo, si trovava accanto a un raggiante LeBron James dopo aver dominato al secondo anno.

Nel frattempo, Konchalski ha affinato la sua arte e ottenuto valutazioni oneste. Quando la NCAA istituì una regola, nel 1983, che costrinse Garfinkel a decidere tra il suo rapporto e il campo, Garfinkel vendette HSBI a Konchalski, che continuò a fornire a 220 abbonati 16 rapporti per $ 300 all’anno. Il rapporto includeva tutto, dai punteggi degli esami preliminari SAT al voto di Konchalski, il più alto era 5+ e il più basso un 1 per i giocatori che, ha affermato, “hanno sudato più che ispirato”.

Konchalski amava i giochi di parole. Quando ha valutato Dante Calabria, una guardia di Beaver Falls, Pa., Ha scritto: “Molto più divino che comico”. Ha anche sparato dritto. Quando Rafer Alston, un playmaker insignificante del Queens, fallì accademicamente, Konchalski scrisse, “bravo ragazzo che combatte il richiamo delle strade / ci vorrà uno sforzo erculeo per diplomarsi”.

Il suo ufficio de facto era il Georgia Diner nel Queens, dove serviva le reclute oltre la zuppa di polpette di matzo. Quando i reclutatori gli hanno dato dei passaggi, ha narrato un tour del quartiere, indicando il cimitero di St. John, dove erano sepolti mafiosi come John Gotti.

“Almeno cimitero vandalizzato nel Queens!” Konchalski ha detto.

Ma soprattutto ha indicato giocatori di talento. Quando Bernard King era un liceo, Konchalski lo prese nota. King, che è cresciuto nelle case di Walt Whitman a Brooklyn, aveva pochi pretendenti prima che Konchalski lo presentasse al reclutatore del Tennessee Stu Aberdeen. King si è impegnato, ha segnato 42 punti nella sua prima partita collegiale, ha giocato 14 stagioni NBA ed è stato inserito nella Naismith Memorial Basketball Hall of Fame nel 2013.

“Sarò per sempre grato”, ha detto King. “Chissà come sarebbe stata la mia vita se lui non fosse mai stato lì?”

Konchalski evitò quel tipo, o qualsiasi tipo, di lodi. Nel 2014, Guy DeFonzo, un poliziotto in pensione, stava valutando la possibilità di far rivivere il Torneo di Natale di Monsignor King, un rituale di Brooklyn che era rimasto inattivo per un decennio. Per valutare la fattibilità, ha incontrato Konchalski, che ha consigliato alle squadre di invitare.

DeFonzo ha seguito e Konchalski si è seduto nella fila superiore delle gradinate mentre DeFonzo ha preso il microfono prima della soffiata. DeFonzo ha ringraziato Konchalski, poi ha fatto segno di aprire il sipario del palco. Dietro le tende era appeso uno stendardo decorato con il nome di Konchalski e quattro parole: Guru, Genius, Gentleman, Scout.

“È pallido com’è, ma ha trasformato diverse tonalità di bianco”, ha detto DeFonzo.

Pochi anni dopo, Pete Gillen, l’ex allenatore di basket del college, presentò Konchalski con lodi alla cena di punta del St. Thomas Aquinas College a Sparkill, NY Konchalski ringraziò Gillen per la “litania di spergiuro” e si scusò con i colleghi premiati per “aver abbassato la proprietà valore nel quartiere. “

Konchalski, combattendo il cancro, si è ritirato tranquillamente lo scorso maggio. Quando ha registrato i voti finali per i 263 anziani che ha scovato nel 2019-20, il rapporto sembrava lo stesso di sempre: sei pagine, interlinea singola. Ma sull’ultimo foglio c’era un avviso di morte: “Dopo 56 anni di pubblicazione, il Rapporto HSBI è stato tristemente messo a tacere a causa di problemi di salute”.

Poi si schiarì la gola. Invece di fare affidamento sul tradizionale passaggio dei giocatori dalla scuola superiore all’università, i programmi NCAA di grande successo hanno sempre più cacciato i giocatori che hanno mostrato successo nei college più piccoli. Konchalski ha criticato “il furto dilagante di talenti” come “vile” prima di augurare agli abbonati un successo continuo.

In pensione, Konchalski ha finalmente trovato impiego per dispositivi digitali. Ha riposto la sua macchina da scrivere Swintec 1146 nella sua cabina armadio e ha iniziato a utilizzare l’iPhone 11 che un amico gli aveva regalato. Chiamava ancora esclusivamente dalla sua rete fissa, ma sull’iPhone ha imparato a scorrere Internet, cosa che non aveva mai fatto prima. Con le chiese chiuse durante la pandemia, ha guardato la messa tramite live streaming. Gli mancava inginocchiarsi sui banchi.

Suo fratello, Steve, che ha allenato per 46 stagioni alla St. Francis Xavier University in Nuova Scozia, non è stato in grado di visitare Tom a causa delle restrizioni di viaggio del Covid-19. Naturalmente, entrare in contatto con Tom è sempre stata una sfida. Steve Konchalski ha ricordato un giorno di maggio, molto tempo fa, quando ha chiesto a suo fratello di connettersi di nuovo.

“Chiamami il 20 giugno”, disse Tom. “Starò a casa per tre ore.”

Konchalski non ha mai lasciato la pista di reclutamento. Lo scorso autunno, ha guardato le partite all’aperto nel New Jersey con Omar Minaya, il dirigente dei Mets, e si è recato alla Gauchos Gym nel Bronx. L’ex allenatore di Manhattan Barry Rohrssen lo ha accompagnato alla St. Thomas More School nel Connecticut per vedere un allenamento. Al Greis Park di Lynbrook, NY Konchalski si è riunito con i giocatori che ha allenato per i titoli estivi lì negli anni ’70.

“Tom amava rivivere momenti memorabili”, ha detto Joe Dunleavy, uno dei giocatori.

A dicembre, il nome di Konchalski è apparso per la prima volta nel ballottaggio della Naismith Memorial Basketball Hall of Fame, come collaboratore. (I premiati saranno annunciati a maggio.) Quando sono arrivate le congratulazioni, ha fatto ricorso alla sua mossa preferita: distogliere l’attenzione.

Il 22 gennaio, mentre la salute di Konchalski peggiorava, l’allenatore del duca Mike Krzyzewski gli ha inviato un biglietto per posta.

Tom:

Ti ho pensato un bel po ‘. So che stai ricevendo un trattamento straordinario e ti prende il prezzo. Prego che questo trattamento funzioni. Per favore sii forte e sappi che io sono uno dei tanti che ti amano e ti ammirano!

Mike

Konchalski non voleva veglia o elogio. Alla fine di febbraio, 80 persone in lutto hanno partecipato alla sua messa funebre presso la chiesa di Nostra Signora Regina dei Martiri a Forest Hills, e la sua urna è stata sepolta in un terreno di famiglia al cimitero di St. Raymond nel Bronx. Successivamente, Dunleavy, Rohrssen e altri 10 si sono riuniti al The Pine, un ristorante italiano in Bronxdale Avenue.

Ronan Mullally, 17 anni, il cui padre, John, ha fornito a Konchalski il cellulare, aveva incontrato Konchalski molte volte, ma era confuso dopo aver sentito storie su di lui.

“Tom era famoso”, ha detto. “Come ha fatto a non dircelo?”

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