Martin Truex vincerà finalmente la Daytona 500?

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Quindici anni fa, il pilota della NASCAR Martin Truex Jr. è entrato sulla scena delle corse con grandi aspettative, debuttando a tempo pieno come giovane pilota annunciato con Dale Earnhardt Inc. ed è stato definito uno dei prossimi grandi piloti.

Tuttavia, se fosse il file cambio rotto, motori saltati o devastante penalità stradali ai box che ha concluso la sua giornata di gara o le sue stesse squadre si sono piegate sotto di lui, minacciando la sua intera carriera, Truex, 40 anni, è riuscito a raggiungere Victory Lane solo due volte nel suo primo decennio nella massima serie della NASCAR.

Nelle ultime cinque stagioni, tuttavia, Truex è passato dalla delusione della carriera a un probabile Hall of Famer e uno dei piloti di auto da corsa americani di maggior successo di sempre, classificandosi 30 ° nelle vittorie in carriera.

Dal 2015 nessun pilota ha condotto più giri di Truex e solo Kevin Harvick ha portato a casa più pedine.

Con calma e pazienza, come è sempre stata la sua natura, è diventato uno dei piloti più dominanti in questo sport.

Ha vinto su piste corte, su piste da miglio e mezzo e su percorsi stradali, ma non ha vinto su superspeedways di questo sport come Talladega o Daytona, dove gareggia la domenica nell’apertura della stagione Daytona 500.

Sarà il suo 17 ° tentativo.

Si è piazzato secondo alla Daytona 500 2016, perdendo contro Denny Hamlin di 0,01 secondi, il più piccolo margine di vittoria (o sconfitta, dal punto di vista di Truex) nella lunga storia della gara.

“Ovunque andiamo, ha la possibilità di vincere”, ha detto Joe Gibbs, allenatore di calcio della Hall of Fame e attuale proprietario della squadra di Truex. “E non ci sono molti ragazzi così.”

Nel frattempo, Truex ha affrontato una sfida profondamente personale: Sherry Pollex, la sua fidanzata di lunga data, ha combattuto contro il cancro alle ovaie diagnosticato per la prima volta nel 2014. Dopo un trattamento aggressivo, è migliorata ma alla fine dell’anno scorso Pollex ha annunciato che la malattia era tornata.

Per Truex, stare al fianco del suo partner mentre ha subito un altro intervento chirurgico e più cicli di chemioterapia è una parte della vita tanto quanto legarsi al suo casco e salire nell’abitacolo della sua macchina da corsa.

Il cancro, ha detto, “è ciò che viviamo tutto il tempo”.

“Ma impari a capire ciò che conta di più e non preoccuparti delle cose che non contano”, ha aggiunto.

Il suo capo lo ha detto in modo più succinto.

“Ha passato così tanto”, ha detto Gibbs.

Truex cerca di non pensare a lungo termine.

Con una mentalità che è stata affinata sia come pilota di auto da corsa di livello mondiale che come partner di qualcuno nella lotta della sua vita, Truex tende a concentrarsi sul mondo proprio attraverso il suo parabrezza: la sua prossima gara, il prossimo trattamento di Pollex e forse, se è abbastanza veloce, alzando un secondo campionato di Cup Series a novembre.

Non sta pensando al ritiro, né è preoccupato per il suo posto nella storia del suo sport.

“Non ho mai pensato molto a un’eredità o al significato della mia carriera”, ha detto Truex. “La cosa principale in questo momento è che amo ancora le corse, amo gareggiare e mi piace vincere.”

Ora, mentre si avvicina al crepuscolo di una carriera piena di alti e bassi, Truex è concentrato sul compito a portata di mano; vincere la Daytona 500, collezionare altre vittorie e ritrovarsi ancora una volta in Victory Lane a fine stagione, dedicando un altro campionato alla sua ragazza mentre il nastro verde metallizzato riempie l’aria.

Sarebbe il culmine di una carriera nata in un piccolo paese vicino a Jersey Shore, lontano dall’epicentro delle corse di stock car nel sud.

Fu introdotto alle corse da suo padre, un corridore che si era fatto un nome a livello regionale in quella che allora era chiamata Busch North Series.

Per finanziare le sue regate, Martin Truex Sr. ha lavorato su barche a claming, fondando infine una società di clamming.

“La corsa era un hobby”, ha detto Truex Jr. della carriera agonistica di suo padre. “Ha sempre dovuto pagare tutto da solo.”

Proprio come suo padre, Truex Jr. ha lavorato sulla barca della sua famiglia da adolescente per guadagnare soldi per acquistare parti di automobili per le sue gare al vicino Wall Stadium, una pista ovale asfaltata di un terzo miglio dove ha imparato a guidare un’auto da corsa.

Ha rapidamente scalato i ranghi inferiori delle corse di stock car prima di fare il suo debutto a tempo pieno nella Cup Series nel 2006.

La prima vittoria di Truex è arrivata subito dopo, nel 2007, al Dover International Speedway nel Delaware.

Poi, stagione dopo stagione, Truex non è riuscito a trovare una formula che funzionasse.

Ha lasciato il team Earnhardt alla fine della stagione 2009 per guidare l’auto numero 56 di Michael Waltrip Racing. Ma dopo che Truex ha vinto solo una volta nel 2013, la squadra ha foldato.

Senza una macchina da guidare, Truex pensava che la sua carriera, e quindi il suo sogno di una vita, potesse essere finita.

Ma è spuntato un passaggio nel team Furniture Row Racing di Barney Visser con sede in Colorado e dopo brevi trattative, Truex ha firmato per guidare l’auto n. 78.

Ci si aspettava poco dalla squadra, un’anomalia di una macchina e l’unica squadra da corsa non con sede a Charlotte, NC

Dopo una disastrosa campagna del 2014, mentre gran parte dell’attenzione di Truex era concentrata sulla salute della sua ragazza, i pezzi hanno cominciato a sistemarsi.

Nel 2017, a un anno e mezzo di distanza dalla sua storica sconfitta alla Daytona 500 contro Hamlin, dopo una stagione che lo ha visto in Victory Lane otto volte, Truex ha issato il trofeo d’argento della NASCAR Cup in una calda notte all’Homestead-Miami Speedway , il finale che incorona il campione della stagione.

Era una gara che doveva vincere a titolo definitivo per diventare il campione della stagione.

Mentre Truex ha fatto il giro della vittoria, la telecamera dell’auto lo ha mostrato mentre si asciugava le lacrime dagli occhi, la sua voce vacillava per l’emozione mentre ringraziava la sua squadra ai box tramite la radio.

Qualche istante dopo, mentre il nastro adesivo riempiva Victory Lane e con le lacrime che ancora sgorgavano, riconobbe pubblicamente Pollex, paragonando il combattimento di tre ore che aveva appena sopportato nella sua macchina al combattimento che avevano intrapreso insieme.

“Molto era per lei”, ha detto Truex. “Non ci siamo mai arresi, tutto il giorno.”

È stato il punto più alto di una carriera segnata da così tanti minimi, così tante chiamate ravvicinate e così tanti quasi.

Dopo essere arrivata una posizione prima di vincere i campionati back-to-back nel 2018, Furniture Row Racing ha annunciato che avrebbe cessato le operazioni.

Truex ha presto firmato con Joe Gibbs Racing e da allora guida l’auto numero 19, in cui ha vinto otto gare negli ultimi due anni.

Gibbs attribuisce ai modi gentili di Truex gran parte del suo successo al volante.

“Ciò che ti colpisce è come anche la personalità di Martin sia lontana dalla pista”, ha detto Gibbs. “Questo si ripercuote sulla macchina da corsa e lo aiuta davvero perché può pensare a modo suo attraverso i problemi molto facilmente.

“Continua sempre a pensare, continua a lavorare, continua a combattere.”

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