Michael McDowell, un grande perdente, vince la Daytona 500

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DAYTONA BEACH, Florida – C’è stato un tamponamento con 16 auto vicino all’inizio della gara pomeridiana e un altro infuocato subito prima che finisse poco dopo la mezzanotte. Nel frattempo, la Daytona 500 di domenica aveva un po ‘di tutto.

Grandine delle dimensioni di una pallina da golf. Una pioggia ritardata di quasi sei ore. Incidenti infuocati, schianti fumosi e schianti fangosi. Piloti che volavano per ripararsi, fan che correvano per sicurezza e almeno tre contendenti che hanno lasciato la pista in cerca di cena, incluso uno che è passato attraverso una finestra da asporto indossa ancora la sua tuta da corsa.

Un’auto in parte di proprietà del cantante Pitbull si è schiantata presto. Uno di proprietà della star del basket Michael Jordan stava ancora lottando per il comando in ritardo. Le auto si sono spente con danni da incidente o danni ai pneumatici, al motore o tutti e tre. Un pilota ha abilmente evitato i problemi in pista solo per far scivolare la sua auto nella palude fangosa di un campo interno, che ha strappato alcuni dei componenti chiave che la fanno funzionare.

Eppure, quando tutto è finito, quando la pioggia ha smesso e il fumo si è diradato e le auto sono rientrate zoppicando nei loro garage, la Daytona 500 di quest’anno ha ancora trovato un altro modo per sorprendere: con un tiro lungo 100-1, Michael McDowell, festeggia in Victory Lane.

“Non posso crederci”, ha detto McDowell, che sembrava sbalordito mentre si fermava al piedistallo della bandiera per ritirare la bandiera a scacchi. Era la sua prima vittoria in 358 partenze nella serie più alta della NASCAR. “Così tanti anni solo a macinare fuori”, ha aggiunto. “Così tanti anni sperando in un’opportunità come questa.”

Nel corso delle sue 63 corse, risalenti al 1959, la 500 è diventata nota come Great Equalizer, una gara che consente una più ampia misura di competitività in quanto piloti non annunciati possono mantenersi in testa con le squadre principali attraverso il draft. Ha benedetto un numero statisticamente significativo di perdenti con vittorie, un gruppo che includeva rookie poco conosciute e stelle al chiaro di luna di altre serie, come Mario Andretti di IndyCar nel 1967. Ha anche prodotto sconvolgimenti scioccanti: Derrike Cope nel 1990 e Trevor Bayne in Il 2011 è stato due degli esempi più recenti.

Lunedì mattina presto, il destino ha sorriso a un altro perdente. McDowell, un operaio di 36 anni con 14 anni nella serie, è uscito indenne da un infuocato incidente dell’ultimo giro per ottenere una vittoria in auto su Chase Elliott.

McDowell non ha mai guidato un giro nei 200 giri fino agli ultimi pochi metri dell’ultimo tempo. Ha vinto perché si era appena spostato davanti quando è uscita la bandiera gialla di avvertenza per un tamponamento multicar innescato dai compagni di squadra di Penske Joey Logano e Brad Keselowski. Elliott ha cercato di intrufolarsi davanti a lui ma è stato condannato a finire secondo. Austin Dillon è stato accreditato terzo, seguito da Kevin Harvick e dal favorito pre-gara, Denny Hamlin, che stava cercando di diventare il primo pilota a vincere tre Daytona 500 di fila.

“Per ottenere una prima vittoria in una Daytona 500, mi prendi in giro?” McDowell ha detto in un commento a coloro che sono rimasti da una folla socialmente lontana di circa 30.000. “Siamo un campione della Daytona 500. Non posso crederci.”

McDowell non è stato così fortunato all’inizio della gara, quando al 15 ° giro è scattato un corpo a corpo di 16 macchine. Era proprio nel mezzo di quello e la sua Ford ha subito danni in tutte e quattro le curve. Ma il suo veterano capo dell’equipaggio Drew Blickensderfer – che ha lavorato per la squadra vincente 500 di Matt Kenseth nel 2009 – ha valutato con competenza i danni durante la lunga interruzione della gara che seguì. Quando la gara è ricominciata ore dopo, McDowell è stato in grado di guidare la sua auto riparata davanti con i leader per il resto del percorso.

“C’era pandemonio, caos, là fuori; Odiavo non poter vincere “, ha detto Logano, la cui caduta ha raccolto non solo Keselowski ma anche un terzo compagno di squadra di Penske, Austin Cindric. “Ma se non potessimo, tiferei per Michael.”

Anche Kyle Busch è entrato nell’infuocato pile-up, insieme a Darrell Wallace Jr., che aveva guidato brevemente la gara al suo debutto per una squadra guidata da Hamlin e Jordan. Le speranze di Wallace sono state smorzate in un pit stop finale che è andato in tilt e lo ha costretto a fare un’ulteriore sosta per sostituire una ruota allentata. L’errore gli è costato un giro completo.

Il problema per Hamlin, che ha condotto quasi metà gara, è stato che si è allontanato troppo dal gruppo. Guidare da solo lo ha lasciato senza compagni di squadra e ha permesso al campo, muovendosi più velocemente come gruppo, di riprendersi.

“Avevamo l’auto dominante”, ha detto Hamlin. “Sono stato il più veloce, ma sono andato troppo avanti, da solo, e mi sono addestrato alle merci.”

I team Ford, incluso quello di McDowell, hanno anche sconfitto il resto delle Chevrolet e Toyota in campo nell’ultimo round di pit stop in programma. Si sono snocciolati tutti inaspettatamente, insieme, in formazione serrata. E tutti hanno eseguito i pit stop con la stessa precisione e sono tornati in pista in gruppo. I tre piloti Toyota rimasti in gara – Hamlin, Wallace e Busch – erano impreparati a rispondere a tono; erano tutti sparpagliati in pista dopo le loro soste, e Hamlin si è ritrovato retrocesso al 12 ° posto a circa 25 giri dalla fine.

Dopo le ultime soste ai box, c’erano cinque Ford in formazione in testa, seguite dalle Chevrolet di Elliott e Dillon e dalle Toyota di Busch, Hamlin e Wallace.

McDowell era quinto, poi quarto e poi improvvisamente in testa – nell’ultimo giro – mentre le cadute si svolgevano intorno a lui. Elliott lo ha effettivamente superato, ma una recensione ufficiale ha detto che il passaggio è arrivato secondi troppo tardi.

La più lunga delle gare aveva prodotto un improbabile vincitore.



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