Muore a 67 anni Leon Spinks, pugile che ha preso la corona di Ali e l’ha persa

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Leon Spinks, che ha segnato uno dei più grandi sconvolgimenti della boxe quando ha sconfitto Muhammad Ali per conquistare il campionato dei pesi massimi nel febbraio 1978, ma ha perso la corona in una rivincita sette mesi dopo e non ha mai più trovato la gloria sul ring, è morto venerdì sera. Aveva 67 anni.

La sua morte è stata annunciata dalla società di pubbliche relazioni che lo rappresenta. La famiglia di Spinks ha annunciato nel dicembre 2019 di essere stato ricoverato in ospedale per il trattamento del cancro alla prostata che si era diffuso alla sua vescica.

Spinks è entrato in scena quando ha vinto la medaglia d’oro olimpica dei pesi massimi leggeri e suo fratello Michael ha vinto l’oro nella divisione dei pesi medi ai Giochi di Montreal del 1976.

Leon aveva combattuto professionalmente solo sette volte, con sei vittorie e un pareggio, prima di affrontare Ali al Las Vegas Hilton il 15 febbraio 1978, in un incontro organizzato da Bob Arum, uno dei principali promotori della boxe.

Ma deteneva i titoli della World Boxing Association e del World Boxing Council. Ma a 36 anni, sebbene fosse uno dei preferiti dalle scommesse, aveva superato il suo apice. Pesava 224 libbre contro le 197 di Spinks.

Spinks era un attaccabrighe duro, ma quando ha fatto pressione su Ali sul ring, il campione ha fatto ricorso alla sua strategia corda-a-droga, che mirava a lasciare che un avversario si esaurisse con pugni che raramente facevano danni mentre Ali riposava sulle corde .

L’angolo degli Spinks aveva una propria strategia, volta a indebolire Ali.

“Jab, jab, jab, questo era il piano”, ha detto l’allenatore di Spinks, George Benton, nel camerino in seguito. “Colpiscilo sulla spalla sinistra tutta la notte con quel colpo.”

Ali si è ripreso al 15 ° round, ma Spinks lo ha respinto e ha vinto una decisione divisa.

Alla fine del combattimento, Ali aveva lividi viola sopra e sotto l’occhio destro. La sua fronte era gonfia vicino all’occhio sinistro e il sangue gli colava dal labbro inferiore.

“Aveva la volontà di vincere e la resistenza”, ha detto Ali. “Ha colpito abbastanza forte.”

Pochi giorni dopo il combattimento, Spinks è apparso sulla copertina di Sports Illustrated, sfoggiando quello che è diventato un sorriso familiare.

Il World Boxing Council ha privato Spinks del titolo dei pesi massimi per aver rifiutato di difendersi da Ken Norton, il suo sfidante designato, e ha dato a Norton la corona.

Ali aveva immaginato una rivincita con Spinks e aveva promesso di “continuare a muoversi, non andare alle corde, essere in forma migliore”. La strategia ha funzionato.

Nel settembre 1978, Ali riguadagnò il titolo WBA, sconfiggendo Spinks con decisione unanime al Louisiana Superdome davanti a una folla di circa 63.000 spettatori. Questa volta legò Spinks quando lo caricò, e lui ballò e colpì come l’Ali di una volta.

Nel 1981, Larry Holmes deteneva la corona dei pesi massimi del World Boxing Council. Spinks lo ha sfidato a giugno, perdendo al terzo turno tecnico. Ha affrontato Dwight Muhammad Qawi, il campione WBA cruiserweight, nel 1986, perdendo al nono round tecnico.

La sua carriera ormai era per lo più in declino e si era guadagnato la reputazione di festeggiare nel bel mezzo della sua formazione.

Prima dell’incontro di Holmes, Sam Solomon, che era l’allenatore di Spinks all’inizio della sua carriera da professionista, ha ricordato le settimane nei Catskills quando Spinks si stava preparando per il suo primo incontro con Ali.

“Andava a letto la sera, accendeva il suo carillon a tutto volume e chiudeva a chiave la porta”, ha detto Solomon al New York Times. “L’unico modo in cui ho potuto trovarlo era tracciare le sue tracce sulla neve.” Quella volta, come Ali avrebbe presto scoperto, la scappatella non ha danneggiato le sue possibilità.

L’ultimo incontro di Spinks risale al dicembre 1995, quando perse una decisione unanime contro Fred Houpe in un incontro di otto round. Spinks aveva 42 anni; Houpe aveva 45 anni e non combatteva dal novembre 1978.

Spinks si è ritirato con 26 vittorie (14 per KO), 17 sconfitte e tre pareggi.

Leon Spinks Jr. è nato l’11 luglio 1953 a St. Louis, il maggiore dei sette figli di Leon e Kay Spinks, che si separarono quando era un bambino. La famiglia era povera e il quartiere era duro. Raccontava di aver ricevuto gravi percosse da suo padre.

Un giovane fragile, che soffre di pressione bassa e asma, Leon è diventato un bersaglio di bulli.

All’età di 13 anni, ha iniziato la boxe in un programma di palestra di St. Louis creato per tenere i giovani lontani dalla strada. Ha abbandonato la scuola superiore durante il suo ultimo anno, si è unito ai Marines, ha preso parte al loro programma di boxe e ha prosperato come dilettante negli incontri che hanno portato ai Giochi di Montreal.

Spinks ha avuto una vita in gran parte instabile dopo il ritiro dal ring. Ha detto che aveva perso i soldi che guadagnava e ha viaggiato per il paese, alla ricerca di quali lavori potesse trovare. All’età di 52 anni, fece tappa a Columbus, Indiana, dove lavorò come custode dell’YMCA e scaricò i camion di McDonald’s.

Spinks ha avuto tre figli con una fidanzata, Zadie Mae Calvin, che era cresciuta nel suo quartiere.

Un figlio, Cory, è diventato un campione dei pesi welter e un altro, Darrell, ha avuto 19 combattimenti professionisti. Suo figlio Leon Calvin, che ha usato il cognome di sua madre, ha vinto due incontri da professionista prima di essere ucciso a 19 anni mentre fuggiva in macchina da una festa a St. Louis che era diventata violenta. Il figlio di Leon Calvin, Leon Spinks III, ha combattuto in 16 periodi pro.

I sopravvissuti includono sua moglie, Brenda (Glur) Spinks; i suoi figli Corey e Darrell; suo nipote; e suo fratello.

La notte in cui ha detronizzato Ali, ha detto Spinks, ha attinto alle avversità della sua infanzia nel raccogliere la forza per perseverare.

“Mio padre era andato in giro e aveva detto alla gente che non sarei mai stato niente”, ha detto Sports Illustrated. “Mi ha fatto male. Non l’ho mai dimenticato. Ho deciso che sarei stato qualcuno in questo mondo. Che qualunque prezzo avessi dovuto pagare, avrei avuto successo in qualcosa. “

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