NCAA ha la sua peggiore paura: un torneo annullato

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INDIANAPOLIS – È stato un patto faustiano che il basket universitario ha fatto lo scorso autunno quando è andato avanti con una stagione contro i venti contrari della pandemia. Ci sarebbero state partite, ha dichiarato la NCAA, perché doveva esserci un percorso per il torneo maschile, che l’organo di governo non poteva permettersi di cancellare per il secondo anno consecutivo.

Ma ci sarebbero anche test positivi, pause dal gioco e orari ricostruiti al volo. L’isolamento e l’ansia facevano parte del patto per quattro mesi.

Il calcolo, però, è diverso ora.

Un test positivo non metterà in pausa una stagione; può farla finita.

Quella dura realtà ha trovato una vittima sabato sera quando il Virginia Commonwealth, la decima squadra di testa di serie nella regione occidentale, ha lasciato il torneo in modo sbalorditivo tre ore prima che fosse programmato per soffiare contro l’Oregon a causa dei protocolli antivirus.

Sabato sera VCU ha dichiarato di aver ricevuto “più test positivi” nelle ultime 48 ore.

“Siamo devastati per i nostri giocatori e allenatori”, ha detto Mike Rhoades, allenatore del VCU, nel comunicato, che ha osservato che la squadra era stata sottoposta a test giornalieri nelle ultime tre settimane.

Gli standard del coronavirus della NCAA impongono che le squadre possano giocare con almeno cinque giocatori che non vengono trattenuti da un test positivo o dal tracciamento dei contatti. Poiché il girone del torneo a 68 squadre è stato bloccato martedì sera, la partenza del VCU – che ha richiesto un no-contest – significa che l’Oregon, il settimo seme nella regione occidentale, avanzerà al secondo turno.

Una squadra che si è ritirata a causa di un test antivirus all’interno del suo programma è stata la peggiore delle ipotesi per la NCAA, che sta per guadagnare $ 850 milioni di entrate televisive dal torneo.

Ma era una possibilità che si era nascosta sullo sfondo quando il torneo è iniziato con quattro partite giocate giovedì, seguite da 32 partite del primo turno venerdì e sabato.

Questo è il motivo per cui così tante delle squadre che sono qui per il torneo, e quelle in Texas per il torneo femminile che inizia domenica, sono state particolarmente nervose. Tutto ciò che hanno sopportato per arrivare alla carota di questa fase può essere spazzato via, o almeno compromesso con un singolo test positivo.

Quella realtà è qualcosa che quattro squadre qui conoscono fin troppo bene: Virginia, Kansas, Oklahoma e Georgia Tech sono arrivate sotto controllo, giocando le loro partite più importanti della stagione con un peso aggiuntivo.

Dopo che la Georgia Tech, che era senza Moses Wright, giocatore dell’anno della Atlantic Coast Conference, è stata rimandata a casa venerdì da Loyola-Chicago, il Kansas ha rischiato di subire la stessa sorte prima di radunarsi per allontanare la quattordicesima testa di serie da Washington orientale.

I Jayhawks erano senza l’attaccante Jalen Wilson, il loro principale rimbalzista, e la riserva Tristan Enaruna. E il loro centro David McCormack, il giocatore difensivo dell’anno Big 12, è arrivato a Indianapolis venerdì dopo essere risultato positivo 10 giorni prima – un risultato che ha portato il Kansas a ritirarsi dal suo torneo di conferenza.

Sabato sera, l’Oklahoma, ottava testa di serie, ha dovuto vedersela con il Missouri senza De’Vion Harmon, il suo secondo capocannoniere. E Virginia, che è volata a Indianapolis dopo una settimana di quarantena, non era nemmeno sicura di poter giocare fino a poche ore prima della partita contro la 13esima testa di serie dell’Ohio.

“E ‘stata una cosa ad alta ansia”, ha detto l’allenatore del Kansas Bill Self, aggiungendo che è stato sveglio fino a tarda notte in attesa dei risultati dei test giornalieri. “Ecco, ricevo messaggi dal dottore e dal formatore alle 2 del mattino quando i risultati tornano e sono sveglio pronto a prendere i testi.”

Alcune squadre che sono state fortunate o vigili – o entrambe – nelle ultime settimane hanno pagato un prezzo. Duke, che ha abbandonato il torneo ACC – mettendo fine alle sue speranze di vincere il torneo NCAA – lo ha fatto dopo il suo primo test positivo della stagione. Altre squadre, come Iona, che ha avuto 10 giocatori e due allenatori (tra cui Rick Pitino) contraggono il virus negli ultimi tre mesi, hanno avuto meno preoccupazioni.

“Odio dirlo – non penso che le pause siano buone, ma possono essere benedizioni sotto mentite spoglie che le pause si verificano per assicurarti meglio un torneo NCAA sano”, ha detto Self.

I Jayhawk hanno avuto molti momenti di ansia contro Washington orientale. McCormack, che Self sperava di limitare a 7-10 minuti a tempo, ha iniziato la partita in panchina. A due minuti dall’inizio della partita, Self ha chiamato un timeout per mandarlo in partita con il Kansas sotto, 9-0.

I Jayhawks sono stati sotto di 10 nel secondo tempo, poi hanno vinto con un enorme contributo di McCormack, che ha segnato 22 punti, inclusi i primi 8 punti del Jayhawks dopo l’intervallo. Il Kansas dovrà superare la California meridionale lunedì per far tornare Wilson.

Self ha detto che un mantra di squadra è che ne hanno sempre abbastanza, ma “Non sono sicuro che sia per andare in profondità nel torneo; dobbiamo avere la nostra gamma completa di ragazzi. “

È stata una lezione schiacciante per Georgia Tech il giorno prima.

L’allenatore tecnico della Georgia Josh Pastner era in lacrime negli spogliatoi dopo la sconfitta per 71-60 della sua squadra contro Loyola-Chicago venerdì. Lo scorso sabato sera i Yellow Jackets hanno celebrato un campionato della Atlantic Coast Conference, sigillando il loro primo posto per un torneo NCAA dal 2010. Il giorno successivo, hanno appreso che il loro ancoraggio, Wright, era risultato positivo al virus, rendendoli la terza squadra nella conferenza a avere un test positivo. Wright si è recato separatamente a Indianapolis questa settimana, ma era in quarantena. Il suo compagno di squadra, Jose Alvarado, indossava la sua uniforme numero 5.

“Non riesco nemmeno a esprimere la pressione e l’oscillazione dall’alto verso il basso. A volte è stato travolgente perché non … ”, disse Pastner, con la voce che si spegneva.

“Sai quanto mi sono sentito male per Moses Wright, per non poter giocare oggi? Ovviamente, grazie a Dio è tutto OK. È solo che perde quell’opportunità “, ha detto.

Le giacche gialle hanno sparato bene contro la massima difesa della nazione e sono state sostenute da un contingente di studenti turbolenti che avevano viaggiato da Atlanta. Ma non era abbastanza.

“Abbiamo cercato di fare tutto quanto in nostro potere per essere così attenti quest’anno in tutto ciò che possiamo”, ha detto Pastner. “La pressione che ho sentito quasi ogni singolo giorno da novembre, non posso descrivere le parole, la pressione che ho sentito ogni volta che abbiamo fatto un test perché semplicemente non lo sai. Un positivo potrebbe metterti fuori combattimento. “

E sabato sera, tre giorni in un torneo di 19 giorni, lo ha fatto.

Alan Blinder riportato da Atlanta.

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