Nuotatori sincronizzati dicono che gli allenatori li hanno abusati

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Alcuni anni dopo aver gareggiato nel nuoto sincronizzato alle Olimpiadi di Londra 2012, l’ungherese Szofi Kiss ha iniziato a lavorare con un allenatore russo, che avrebbe identificato solo con il suo nome di battesimo come Natalia. L’allenatore, disse Kiss, separava alcuni membri del suo gruppo di allenamento in quello che lei chiamava la “Squadra paffuta”, a volte rifiutava loro la cena e diceva loro: “Mi disgusti” e “Ho la nausea a guardarti”, quando i nuotatori sono usciti dalla piscina dopo gli allenamenti.

Kiss, che ora ha 26 anni, ha descritto la tattica dell’allenatore come un “terrore emotivo”.

Natalia Tarasova, l’allenatore capo della nazionale durante quel periodo e l’unico allenatore di nome Natalia elencato nel Verbale della riunione della federazione ungherese di nuoto artistico per quegli anni, non ha risposto alle richieste di commento. Ma i nuotatori sincronizzati d’élite – che sono per lo più donne, con pochi uomini a livello d’élite – sopportano regolarmente bullismo, molestie e abusi psicologici da allenatori maschi e femmine, più di 100 atleti attuali ed ex da più di una dozzina di paesi hanno detto in recenti interviste con il New York Times e altre testate giornalistiche e nei post e nei blog sui social media.

Con le Olimpiadi di Tokyo riprogrammate che si avvicinano a luglio, il nuoto artistico, come lo sport è ora noto, si trova inondato da uno scandalo che è esploso di recente in pubblico in Canada e in una manciata di altri paesi.

I nuotatori intervistati hanno descritto una cultura malsana di magrezza e alimentazione disordinata in un evento che inevitabilmente fomenta la tensione tra arte e sport. L’impressione artistica, l’aspetto e la linea del corpo figurano nel punteggio dei giudici.

“Se non sei alto e super magro – in pratica se non sembri una modella – con la pelle chiara, non hai alcuna possibilità di arrivare al livello più alto”, ha detto Myriam Glez, 40 anni, ex amministratore delegato degli Stati Uniti Nuoto artistico e due volte olimpionico.

Katie Spada, 28 anni, degli Stati Uniti ha detto che a volte veniva chiamata “balena morente” da un ex allenatore e, a 13 anni, le è stato detto “avevo tette come Marilyn Monroe e si stavano intromettendo”.

Tali osservazioni “sembravano molto inadeguate e tuttavia erano solo normalizzate durante la pratica”, ha detto Spada.

Ricerca pubblicato come tesi di laurea presso l’UCLA da Alison Williams, 31 anni, ex nuotatrice artistica d’élite, ha indicato che quasi due terzi dei membri della squadra nazionale americana tra gli anni ’90 e il 2019 che hanno risposto al suo sondaggio erano stati diagnosticati professionalmente o auto-diagnosticati con depressione .

“Tutti gli atleti hanno sperimentato un certo livello di abuso emotivo”, ha scritto Williams.

L’allenatore di Kiss alle Olimpiadi del 2012, un collega ungherese di nome Gábor Szauder, uno dei pochi allenatori maschi a livello d’élite, è ora sotto intenso controllo come allenatore nazionale per il nuoto artistico canadese. Lo scorso autunno, è stato accusato da cinque nuotatori di fare osservazioni sessiste, atleti che infastidivano il peso e di aver commesso altri comportamenti preoccupanti. Da allora ha affrontato critiche simili da parte di nuotatori e funzionari in Slovacchia, dove ha allenato dal 2013 al 2018, prima di partire per allenare in Canada.

Martedì scorso, cinque ex nuotatori d’élite hanno intentato una causa a Montreal, accusando il Canada Artistic Swimming, l’ente governativo nazionale, di non aver fornito un ambiente sicuro e di trascurare comportamenti abusivi da parte di Szauder e dei precedenti allenatori.

Il Canada Artistic Swimming e Szauder hanno negato ogni accusa. Non hanno risposto immediatamente alle richieste di commento sulla causa. Anche Szauder non ha risposto ai precedenti tentativi di contattarlo. Anche l’organo di governo mondiale del nuoto, noto come FINA, non ha risposto immediatamente a una richiesta di commento sulla causa oa più richieste di commentare lo stato travagliato del nuoto artistico.

La causa – che chiede lo status di class action e un risarcimento finanziario per “danni morali” – riflette un tentativo di ripulire uno sport che cerca di cambiare la sua immagine dopo che gli allenatori sono stati accusati di maltrattamenti agli atleti in Spagna, Messico, Stati Uniti e altri paesi. I nuotatori sembrano sempre meno disposti a sottoporsi a trattamenti degradanti da parte degli allenatori, il cui comportamento è spesso descritto, in parte, come un residuo di tattiche impiegate nell’ex blocco orientale e in Cina, un’altra potenza del nuoto artistico.

Il nuoto artistico è stato introdotto alle Olimpiadi nel 1984 ei russi hanno dominato, vincendo ogni competizione a squadre e duetti dal 2000. Molti allenatori di alto livello provengono da paesi che un tempo erano nella sfera di influenza sovietica. I controlli dei precedenti non sono uniformi in tutti i paesi, dicono i funzionari. Gli allenatori accusati spesso si spostano da un paese all’altro con poche o nessuna conseguenza.

Adam Andrasko, l’attuale amministratore delegato di USA Artistic Swimming, ha dichiarato di aver accettato l’incarico nel 2018 sapendo che lo sport nel suo insieme “doveva avere una visione culturale diversa”. Gli sforzi negli Stati Uniti e altrove hanno incluso campagne sulla diversità, seminari sulla nutrizione e lo sviluppo di una carta dei diritti degli atleti.

Fino a poco tempo, i nuotatori artistici – atleti superbi in grado di trattenere il respiro per più di un minuto durante l’esecuzione di routine – tendevano a tacere sui trattamenti abusivi da parte degli allenatori. Salgono al livello d’élite da adolescenti e dicono che spesso si sentono impotenti ad avvicinarsi ai funzionari, che possono sembrare più interessati ai risultati che alla protezione degli atleti. Lamentarsi è rischiare di perdere fondi e un posto in squadra. Ma quella riluttanza a parlare ha iniziato a trasformarsi in un audace risveglio.

Lo scorso settembre, il Canada ha chiuso temporaneamente il suo centro nazionale di formazione artistica di nuoto a Montreal dopo che gli atleti e alcuni allenatori di club si sono lamentati di un ambiente di pratica tossico lì. Cinque nuotatori si sono fatti avanti al Canadian Broadcasting Corporation e ha accusato Szauder di fare commenti sessuali inappropriati e di svergognare atleti per il loro peso al punto che hanno avuto attacchi di panico. È stato anche accusato di fare osservazioni islamofobiche come dire che tutti i musulmani sono estremisti e dire ai nuotatori che dovrebbero imparare a cucinare e pulire per i loro uomini o non sarebbero desiderati.

Un nuotatore che ha parlato con la CBC, Sion Ormond, 21 anni, è un attore nella causa contro il Canada Artistic Swimming. Ormond ha detto in un’intervista al Times che Szauder, scontento di un riscaldamento a una competizione del 2019 in Cina, ha detto ai nuotatori “se continuassimo a nuotare in quel modo, ci colpirebbe così forte, non sapremmo cosa è successo. ” Successivamente è stato suggerito che Szauder intendeva colpire i nuotatori con allenamenti difficili, ma Ormond ha detto che si sentiva fisicamente minacciata.

In un altro incidente, Ormond ha detto che Szauder le aveva detto: “Sion, chiudi la cerniera prima che mi ecciti troppo”. Tale comportamento di Szauder è stato giustificato dai funzionari canadesi, ha detto Ormond, come una differenza culturale perché era europeo. Si è ritirata l’estate scorsa perché trovava insopportabile l’atmosfera dell’allenamento.

Lo scorso ottobre, un’organizzazione indipendente dedicata allo sport sicuro, ha chiamato ITP Sport, ha esaminato le accuse mosse dai nuotatori canadesi. Il suo rapporto ha rilevato “esperienze di abuso psicologico, bullismo, abbandono, molestie sessuali, discriminazione e una cultura generale della paura”.

Prima di essere assunto per allenare la squadra nazionale canadese nel novembre 2018, Szauder ha allenato la squadra nazionale di nuoto artistico della Slovacchia per cinque anni. Dopo lo scandalo canadese scoppiato lo scorso autunno, i media sono emersi in Slovacchia che hanno descritto reclami simili lì – spesso ignorati dagli ufficiali di nuoto – sui metodi di allenamento di Szauder.

Viktoria Reichova, 23 anni, una nuotatrice che si è scontrata pubblicamente con Szauder dopo essere stata sospesa, ha detto a un giornale che a volte si riferiva agli atleti slovacchi come “porcellini”. Il genitore di un altro nuotatore ha detto che alcuni atleti essenzialmente non mangiavano altro che noci per giorni alla volta, temendo di essere chiamati grassi durante le pesate.

Anton Siekel, presidente del Comitato olimpico slovacco, ha dichiarato in una e-mail al Times che le lamentele sul “comportamento e lo strano atteggiamento” di Szauder nei confronti dell’allenamento erano state presentate da più genitori e nuotatori lì, contribuendo a stimolare un’iniziativa per fornire sport sicuro. “Sono contento che non abbiamo più paura di parlare di problemi come questo nello sport”, ha scritto Siekel. “Molestie, intolleranza e violenza non hanno posto nello sport”.

Alcuni nuotatori attuali ed ex continuano a sostenere Szauder. Kiss, la nuotatrice ungherese che è stata allenata da Szauder durante la sua adolescenza, ha detto di non aver sperimentato nessuno dei comportamenti che i nuotatori canadesi hanno affermato. Ha detto che Szauder era una figura paterna che ha elevato la sua carriera allo status olimpico e ha descritto il suo stile di allenatore come “del tutto normale”.

I nuotatori artistici canadesi hanno chiarito che il comportamento abusivo da parte degli allenatori e il body-shaming sono iniziati prima che Szauder diventasse capo allenatore della squadra nazionale. Un account Instagram, @mental_abuse_nac, è stato recentemente creato per consentire agli atleti di esprimere le loro preoccupazioni. Più di 50 hanno risposto in modo anonimo.

Gabriella Brisson, 27 anni, querelante nella causa in corso, ha detto in un’intervista che un ex allenatore della nazionale canadese una volta le suggerì di trasferirsi in Africa per perdere peso.

Geneviève Peel, 26 anni, una studentessa di medicina ed ex nuotatrice artistica canadese, ha scritto una serie di post sul blog in ottobre, descrivendo la disperazione che l’ha lasciata seduta sul bordo delle sedie in modo che le sue cosce sembrassero più magre, contando il numero esatto di mandorle che aveva per uno spuntino e sviluppare una paura “opprimente” di guadagnare un solo chilo.

Alla fine, ha scritto Peel, ha sviluppato un disturbo d’ansia generalizzato acuto che ha richiesto tre viaggi al pronto soccorso in ambulanza, psicoterapia e farmaci che ancora prende. “Synchro mi ha insegnato che non potrei mai essere abbastanza”, a “odiare il mio corpo” e che “la mia sanità mentale era meno importante della mia performance”, ha scritto.

Più di 50 nuotatori artistici provenienti da 16 paesi sono stati intervistati dal Times. Alcuni hanno raccontato di essere stati spinti in posizioni di allungamento scomode, come spaccate, finché non hanno pianto. Spada, degli Stati Uniti, ha detto che all’età di 13 anni, una volta è stata spinta a terra così forte da un allenatore che ha avuto bisogno di un intervento chirurgico all’anca.

Cucchiai, forbici e altri oggetti metallici utilizzati come dispositivi di percussione per i nuotatori per ascoltare sott’acqua vengono talvolta lanciati agli atleti da allenatori sconvolti. E i nuotatori a volte hanno spiedini per arrostire marshmallow attaccati dietro le gambe durante gli allenamenti. Gli spiedini possono pugnalare se le gambe non sono tenute dritte mentre provano le routine.

Olivia Zhang, 30 anni, che in precedenza ha gareggiato per la nazionale cinese, ha detto che il suo allenatore ha usato un’asta di metallo per colpire il ginocchio quando la sua gamba non era completamente distesa fuori dall’acqua durante l’allenamento, lasciando una cicatrice. “Ogni volta che lo guardo, porta solo ricordi spiacevoli”, ha detto Zhang.

Teresa Ixchel Alonso Garcia, 24 anni, che ha gareggiato per la nazionale messicana per 12 anni, ha detto che nel 2019 è stata ricoverata in ospedale per emorragie interne legate allo stress da nuoto, ma ha subito pressioni per competere dal suo allenatore.

“Molte volte, allora, avrei potuto collassare, ma ho potuto dire dall’espressione sul suo viso che non le importava affatto”, ha detto Alonso Garcia del suo allenatore.

Anastasia Gloushkov Leventhal, 35 anni, ha gareggiato in quattro Olimpiadi per Israele. Sua madre, che è di Mosca, l’ha allenata e il loro rapporto è rimasto forte. Ma Gloushkov Leventhal ha detto di essersi resa conto che gli atleti di altri paesi spesso non hanno la stessa esperienza soddisfacente.

“Non vuoi rinunciare a questo sogno d’oro”, ha detto Gloushkov Leventhal, “ma a quale prezzo?”

Miroslava Germanová ha contribuito alla segnalazione da Bratislava, Slovacchia. Susan Beachy ha contribuito alla ricerca.



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