Per questo atleta universitario, Covid-19 è stato solo l’inizio di un incubo

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“Potrei morire.”

Demi Washington non dimenticherà mai la fredda scossa di paura che ha provato quando un medico ha spiegato cosa potrebbe accadere se continuasse a giocare a basket del college con un cuore danneggiato dopo una battaglia con Covid-19.

“Questo è brutto”, ricorda di ripetersi. “Questo è davvero, davvero brutto.”

Era a dicembre, all’inizio di un periodo di quattro mesi che ora descrive come un incubo.

Washington, una guardia del secondo anno di 19 anni della squadra di basket Vanderbilt, ha ascoltato in un silenzio sbalordito mentre un medico ha discusso la diagnosi. Aveva la miocardite: infiammazione del cuore che può portare a insufficienza cardiaca e che i medici ritengono fosse collegata alla sua contrazione del coronavirus a novembre.

I farmaci non potevano aiutare. Nemmeno l’intervento chirurgico. Non era chiaro se Washington, il raro atleta d’élite disposto a discutere di cosa significhi vivere con danni cardiaci legati al Covid-19, potrebbe mai giocare di nuovo a basket. La sua unica speranza era che allontanarsi dal gioco che amava avrebbe aiutato a guarire il suo cuore.

Cosa, si chiese ad alta voce, se le sue condizioni non fossero state scoperte?

Le aveva parlato del suo medico Hank Gathers, una star del basket universitario nei primi anni ’90 che ha provato a giocare nonostante un problema cardiaco. Si riunisce crollato durante una partita e morì.

“È stato allora che è successo”, mi ha detto Washington quando abbiamo parlato per la prima volta il mese scorso. “Era come, ‘Whoa, OK, è così grave.'”

Probabilmente ci vorranno anni prima che i ricercatori comprendano appieno gli effetti a lungo termine del Covid-19. Il danno al cuore e ai polmoni è una preoccupazione primaria. E il tasso di miocardite tra gli atleti che sono stati infettati dal coronavirus non è chiaro. Un Lettera di ricerca della Ohio State University pubblicata su JAMA Cardiology a settembre ha descritto prove di miocardite in quattro dei 26 atleti testati che avevano Covid-19.

Altre ricerche, compreso uno studio condotto dall’Università del Wisconsin, ha riscontrato miocardite a tassi inferiori. I medici della Vanderbilt mi hanno detto che 138 atleti dell’università erano risultati positivi al virus. Washington è stata una delle sei persone che hanno avuto problemi cardiaci.

“C’è ottimismo, ma anche paura”, ha detto lunedì durante una telefonata. “Vivo con il dubbio. È così da un po ‘di tempo. “

Quella mattina era andata in una clinica medica di Vanderbilt per un importantissimo esame del cuore. Avrebbe dimostrato che era di nuovo in salute? O sarebbe rimasta nel limbo?

Quando è iniziata la pandemia, Washington si vantava di prendere sul serio il virus. Ha lasciato Vanderbilt a marzo ed è tornata nella sua città natale nella Carolina del Nord, dove si è rintanata con i suoi genitori durante l’estate. Quando è tornata al campus in autunno, viveva in un dormitorio con regole rigide per limitare il virus.

“Se non andavo agli allenamenti di basket, ero a una lezione, o stavo studiando e rimanendo nella mia stanza”, ha detto. “Mi sentivo come se fossi davvero al top di questo.”

Poi una sera all’inizio di novembre ha mangiato sushi da asporto con un gruppo che includeva due dei suoi compagni di squadra. Il giorno successivo, un membro di quel gruppo è risultato positivo al virus. Washington è stata messa in quarantena in un hotel fuori dal campus. Una settimana dopo, anche lei è risultata positiva. All’inizio le cose non sembravano così male. Washington non ha perso il senso del gusto o dell’olfatto. Non era stanca. Al massimo aveva il naso chiuso.

Quando potrebbe tornare in campo con la sua squadra?

La Southeastern Conference richiede a tutti gli atleti risultati positivi al virus di sottoporsi a test cardiaci prima di poter giocare di nuovo: un elettrocardiogramma, una scansione cardiaca e un esame del sangue.

Washington ha superato ogni test.

In quasi tutte le altre università americane, sarebbe stato sufficiente per lei per giocare di nuovo. Ma Vanderbilt richiede un esame aggiuntivo: un test di risonanza magnetica o risonanza magnetica

“Quel passo in più, quella cautela in più, potrebbe avermi salvato la vita”, ha detto Washington.

I risultati della sua risonanza magnetica hanno mostrato segni di cicatrici e un livello pericoloso di liquido in eccesso nel ventricolo sinistro. Continuare a giocare avrebbe potuto aggravare le sue condizioni. Potrebbe aver avuto un infarto o un ictus.

Washington ha scelto di rimanere nel campus invece di tornare a casa. Stare con i suoi compagni di squadra ea scuola le ha incoraggiato il morale.

Suo padre, l’ex difensore della NFL Dewayne Washington, descrive sua figlia come una giovane donna in costante movimento. Non sembrava mai rallentare durante l’adolescenza, sia che nuotasse, giocasse a hockey su prato o basket. Il momento clou del suo 19esimo compleanno è stata un’escursione di otto miglia con gli amici.

La diagnosi significava che non poteva fare niente di tutto ciò. Le fu detto di riposare per tre mesi. Portava un cardiofrequenzimetro – tutto il giorno, tutti i giorni. Per mantenersi in forma, ha provato a camminare il più possibile, ma anche quello poteva essere fastidioso. “A volte se stavo camminando troppo velocemente”, ha detto, “potevo davvero sentire una pressione nel petto.”

Ogni strana sensazione nel suo corpo suscitava terrore. A volte si sedeva nella sua stanza del dormitorio e piangeva.

Washington ha preso conforto dall’idea che condividere la sua storia potrebbe convincere gli altri a prendere il virus più seriamente. Lei scrisse un account in prima persona per The Athletic. Le ho parlato nel corso di diverse settimane.

Poteva solo guardare mentre i suoi compagni di squadra lottavano contro gli infortuni e il virus. A metà gennaio, fino a sette giocatori in buona salute, le donne Vanderbilt si sono unite a un piccolo gruppo di squadre di basket del college hanno deciso di terminare le loro stagioni.

“Non mi sono mai sentito così impotente in vita mia”, ha detto Washington di aver visto la stagione crollare. “Avrei fatto qualsiasi cosa per aiutare, anche se significasse andare in campo per impostare uno schermo o ottenere un rimbalzo e poi tornare al mio posto”.

A metà gennaio, non le era ancora permesso di correre, ma il suo team medico alla fine le ha lasciato fare allenamenti leggeri e seguiti da vicino in palestra.

Frank Fish, il medico della Vanderbilt che ha aiutato a diagnosticare la miocardite di Washington e ha seguito il suo caso, era diventato ottimista riguardo alle sue prospettive di guarigione. I suoi risultati da un test su tapis roulant e dal monitoraggio del ritmo cardiaco erano stati costantemente buoni.

L’importantissimo test, un’altra risonanza magnetica, incombeva ancora. Cosa mostrerebbe?

“Non so se potrò giocare di nuovo”, mi ha detto. Era anche preoccupata per ciò che le sue attuali battaglie avrebbero significato decenni nel futuro.

Eppure Washington ha mantenuto la speranza. Non dubitava della sua decisione di tornare a Vanderbilt lo scorso agosto. Si era impegnata così tanto per diventare abbastanza brava da giocare a basket di prima divisione che non riusciva a immaginare di premere una pausa, anche in mezzo alla pandemia. Se ne avesse la possibilità, farebbe tutto lo stesso, tranne quella cena a base di sushi.

Finalmente arrivò il giorno che stava aspettando.

Washington è andata dal suo dormitorio alla clinica lunedì. Si è sdraiata all’interno di una macchina per la risonanza magnetica per un esame di 45 minuti.

Non ha dovuto aspettare a lungo per i risultati. Il pomeriggio successivo, il suo cellulare suonò. C’era un messaggio di un allenatore della squadra.

Washington fece un respiro profondo e saltò rapidamente all’ultima riga: “Dalla precedente risonanza magnetica cardiaca, i risultati della miocardite acuta si sono risolti”.

Il suo cuore era di nuovo sano.

Abbiamo parlato poche ore dopo. Potevo sentire l’eccitazione nella sua voce. E il sollievo.

“Finalmente”, ha detto, “posso lasciarmi questo alle spalle e tornare a vivere la vita”.

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