Quando gli squali si sono presentati sulla loro spiaggia, hanno chiamato i droni

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Una volta rari al largo delle spiagge della California meridionale, i grandi squali bianchi stanno iniziando a comparire più spesso. I nuovi arrivati ​​sono per lo più giovani squali, che preferiscono le acque calde più vicine alla riva. Ciò significa che molti bagnanti che ora stanno avvistando gli squali non hanno mai visto i predatori prima.

“Quando queste piccole pinne hanno iniziato a spuntare, tutti stavano cercando di capire cosa stesse succedendo”, ha detto Douglas J. McCauley, professore di scienze marine e direttore della Benioff Ocean Initiative presso l’Università della California, a Santa Barbara.

Un nuovo progetto che utilizza l’intelligenza artificiale chiamato SharkEye può aiutare a tenere traccia di questi pesci spaventosi. La tecnologia è stata sviluppata dal laboratorio del dottor McCauley (che lavora con i ricercatori di intelligenza artificiale di Salesforce, la società guidata dallo sponsor del suo laboratorio, Marc Benioff) e gli scienziati informatici della San Diego State University per monitorare più del fronte oceanico mentre apprende le migrazioni degli squali.

SharkEye è stato testato nelle ultime due estati a Padaro Beach nella contea di Santa Barbara, un’area popolare per i surf camp che è anche un asilo nido per giovani squali bianchi. L’avvistamento di squali lì e in altri luoghi, quando si verifica, di solito viene fatto rintracciando gli animali taggati online o facendo stare qualcuno in piedi su una tavola da paddle nell’acqua per tenere gli occhi aperti.

Con SharkEye, un pilota lancia un drone che viaggia lungo un percorso preprogrammato nel cielo, seguito da un secondo percorso tortuoso per scansionare l’acqua sottostante. Il drone rimane a circa 120 piedi di altezza, consentendo alle spazzate di coprire rapidamente una vasta area dell’oceano. Quell’altezza è anche abbastanza alta per evitare di disturbare la vita marina.

Il pilota monitora un feed video in tempo reale, rilevando eventuali squali, quindi invia un messaggio alle 36 persone che si sono iscritte per ricevere avvisi: un gruppo che include bagnini, istruttori di surf camp e proprietari di case sulla spiaggia.

Il dottor McCauley ha detto che il laboratorio stava lavorando su diversi tipi di allarmi in modo che le persone avessero informazioni prima di avventurarsi in acqua. Questi potrebbero venire attraverso i canali dei social media o anche un “rapporto sugli squali” modellato sui rapporti di surf.

Il filmato del drone entra anche in un modello al computer che il team ha addestrato per riconoscere i grandi squali bianchi. Combinando questo con altri dati, come le informazioni sulla temperatura dell’oceano e altre migrazioni della vita marina, i ricercatori sperano di utilizzare il potere dell’intelligenza artificiale per sviluppare previsioni su quando e dove si presenteranno gli squali che potrebbero portare a modi per condividere l’oceano nel modo più sicuro possibile. possibile.

I ricercatori si stanno rivolgendo all’intelligenza artificiale per saperne di più su alcuni animali marini che, poiché vivono sotto i vasti oceani, sono stati più difficili da studiare rispetto alla maggior parte delle creature terrestri.

Utilizzando idrofoni e intelligenza artificiale, Google ha creato strumenti per rilevare automaticamente balene megattere e orche dai loro suoni. Flukebook è un progetto che traccia i singoli delfini e balene utilizzando l’intelligenza artificiale per identificarli tramite caratteristiche uniche sulla coda e sulle pinne, proprio come la tecnologia di riconoscimento facciale. Anche senza AI, i droni hanno permesso a gruppi come Pelagios Kakunjá, un’organizzazione di conservazione messicana, per studiare più da vicino gli squali.

L’aumento dei grandi squali bianchi al largo della California è in parte il risultato del cambiamento climatico, che sta spingendo gli animali, in particolare i giovani, a nord dai loro soliti ritrovi più a sud lungo la costa della California fino alla Bassa California. Gli sforzi di conservazione di successo come il Marine Mammal Protection Act hanno aiutato alcuni dei cibi preferiti degli squali – foche e leoni marini – a rimbalzare. E il divieto delle reti da posta vicino alla costa ha ridotto il numero di squali catturati accidentalmente dai pescatori commerciali.

Anche con la crescente popolazione di squali, gli attacchi di squali sono rari al largo della costa occidentale, con solo 118, di cui sei vittime, dal 2000, secondo il non profit Comitato per la ricerca sugli squali.

Uno di questi attacchi è avvenuto a Padaro Beach durante l’estate, quando il team di SharkEye non stava pilotando un drone a causa dell’arresto del coronavirus. UN si crede che lo squalo abbia morso una donna nuotando al largo, anche se le sue ferite erano minori. E otto giorni dopo, a lo squalo ha ucciso un surfista poche ore a nord a Santa Cruz – il primo attacco mortale di squali in California dal 2012.

Non ci sono prove che il tasso di attacchi di squali stia aumentando anche se sempre più persone usano la spiaggia, secondo Chris Lowe, professore di biologia marina e direttore dello Shark Lab presso la California State University, Long Beach. Le possibilità di essere morsi sono ancora estremamente basse, ma dare alle persone una visione più approfondita del numero di squali nella zona può aiutare i bagnanti a prendere decisioni informate su ciò che sono disposti a rischiare.

“La realtà è che gli squali non cambieranno il loro comportamento”, ha detto il dottor Lowe. “Questi dati sono più preziosi per cambiare il comportamento delle persone.”

Chris Keet, il proprietario di Surf Happens, un negozio di surf locale che offre campi estivi e lezioni private a Padaro Beach, sta già modificando la sua attività sulla base dei dati di SharkEye. Dopo che SharkEye ha registrato nove avvistamenti in un giorno a luglio, il signor Keet ha deciso di annullare una tradizione estiva di due decenni in cui i campeggiatori si immergono per comprare dollari di sabbia e nuotano verso una boa.

“Anche se gli squali non sono aggressivi”, ha detto il signor Keet, “ne basta uno”.

Poiché il drone SharkEye non è in uso per tutto il tempo in cui il campo è in sessione, il signor Keet fa ancora affidamento su persone su paddle board come vedette, incluso se stesso. Dopo essere cresciuto nelle vicinanze e non aver mai visto uno squalo, ora vede quasi sempre un’ombra o una pinna che taglia l’acqua quando è in servizio.

“Sono belli”, ha detto. “Ma è snervante.”

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