Secondo gli esperti, le restrizioni di Covid potrebbero essere un fattore di morte per valanga

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I decessi per valanga tendono a verificarsi all’incrocio tra scienza e natura umana.

Le condizioni sono dettate principalmente dal manto nevoso, il pericolo spesso nascosto molto al di sotto della polvere fresca, lontano dalla vista e, a volte, lontano dalla mente. Gli esseri umani sono attratti dalla promessa di aria fresca e neve soffice.

Quest’inverno, tuttavia, un ulteriore fattore potrebbe contribuire a un improvviso picco di vittime: il Covid-19.

Almeno 14 persone sono morte in sette valanghe nella prima settimana di febbraio. Secondo gli esperti, è stato il numero più alto di decessi causati da valanghe negli Stati Uniti in almeno un secolo.

“Il manto nevoso è il motivo principale: la gente muore perché è molto pericoloso”, ha detto Simon Trautman, specialista in valanghe per il servizio forestale degli Stati Uniti National Avalanche Center. “La domanda è l’effetto di secondo o terzo ordine. Non lo so, ma quello che so è che quest’anno ci sono più persone là fuori grazie a Covid. Non ci sono dubbi. “

Gli esperti di valanghe dicono che questa stagione sarebbe pericolosa senza una pandemia. La prima nevicata seguita da un periodo asciutto in gran parte dell’Ovest ha creato un primo strato di neve debole. Le recenti tempeste hanno scaricato carichi enormi e pesanti in cima a quello strato debole: neve che attira le persone all’aperto, ma minaccia anche di frantumare il supporto sottostante, mandando tutto in discesa in una battaglia di fisica tra gravità e attrito.

Un singolo passo falso su un pendio silenziosamente pronto a cedere il passo può essere lo stretto confine tra emozione e tragedia.

Una media di circa 25 persone sono morte a causa di valanghe negli Stati Uniti ogni inverno negli ultimi dieci anni. In questa stagione, fino a domenica, 21 sono morti, secondo i rapporti compilati dal Colorado Avalanche Information Center.

Le valanghe mortali sono quasi sempre innescate dall’uomo. Le persone catturate in esse sono di solito tra quelle che inavvertitamente hanno messo in moto la neve.

Sabato, otto sciatori di backcountry sono stati catturati in un valanga nello Utah; quattro sono morti. Lo stesso giorno, un gruppo di motoslitte nel Montana è stato intrappolato in uno scivolo che ha ucciso uno di loro.

All’inizio della scorsa settimana, tre sciatori del Colorado sono stati uccisi in una valanga. Il giorno successivo, una valanga ha ucciso tre persone in Alaska. Il giorno dopo, due persone in California furono sepolte e una morì.

Gli esperti stanno analizzando le prove aneddotiche, alla ricerca di risposte oltre il pericolo scientifico del manto nevoso di questo inverno.

“È difficile creare un collegamento diretto con Covid, ma penso che possiamo creare un collegamento indiretto”, ha affermato Karl Birkeland, direttore del National Avalanche Center. “In tutto il paese, abbiamo assistito a una continuazione di ciò che abbiamo visto quest’estate, ovvero sempre più persone che escono nelle nostre terre pubbliche. Quest’inverno abbiamo visto sempre più persone entrare nel backcountry, con gli sci, le ciaspole o le motoslitte. E con più persone, hai un maggiore potenziale per le persone di essere coinvolte con le valanghe “.

La maggior parte delle vittime è stata vissuta nel backcountry, hanno detto gli esperti, infrangendo ogni presunzione che si tratti di nuovi avventurieri mal equipaggiati alla disperata ricerca di attività all’aperto socialmente distanti. La maggior parte erano uomini tra i 40 ei 50 anni, anche se le vittime sabato nello Utah erano tutte ventenni e includevano due donne. Le vittime hanno avuto l’equipaggiamento di sicurezza raccomandato di fari, sonde e pale, secondo le indagini sulle valanghe.

Secondo Ethan Greene, direttore del Colorado Avalanche Information Center, tutte e otto le vittime del Colorado quest’inverno erano uomini di età superiore ai 40 anni.

E mentre alcuni incidenti si sono verificati appena fuori dalle aree sciistiche, dove seggiovie e confini sciolti forniscono un rapido accesso a allettanti piste polverose (chiamate “sidcountry”), la maggior parte si è verificata in aree remote che richiedono escursioni o arrampicate.

Ciò ha portato alcuni esperti a supporre che gli sciatori di backcountry esperti, cercando di allontanarsi dalle folle insolite di questa stagione, si stiano spingendo più in profondità in un terreno sconosciuto, il tutto in un momento di condizioni altamente pericolose.

“È un sacco di congetture, ma è davvero parte della discussione che stiamo avendo su questa roba”, ha detto Birkeland.

Si ipotizza anche che quasi un anno di restrizioni legate al coronavirus, che causa la malattia Covid-19, potrebbero rendere le persone più propense a correre rischi. Il 30 gennaio a Sciatore esperto di 57 anni è morto in una valanga al di fuori del confine di Park City Mountain Resort.

Il suo compagno di sci, che ha assistito allo scivolo e non è stato in grado di salvarlo, ha detto che la pandemia di coronavirus “ha avuto un impatto”.

“Mi rendo conto ora che sono esausto per gli oltre 10 mesi di stress quasi costante che Covid porta con la preoccupazione per la mia famiglia, i miei amici, il mio lavoro, ecc.”, Ha detto il partner, che non è stato identificato. nel verbale dell’incidente. “Inoltre stress finanziario, chiusura delle scuole, nessun contatto fisico con familiari / amici e così via. Di conseguenza, il mio tipico allenamento, motivazione e riflessione mentale è stato molto inferiore rispetto a un normale autunno / inverno “.

Tali correlazioni sono imprecise. In Europa, dove una media di 100 persone muoiono in valanghe ogni inverno, 56 sono morti in questa stagione. Questo è uno in più di tutto lo scorso inverno, ma ben al di sotto dei 128 morti nel 2017-18.

Lo ha detto il mese scorso ai giornalisti il ​​capo dell’Associazione svizzera delle guide alpine Il Covid potrebbe ostacolare il processo decisionale degli sciatori di backcountry, che sono forse eccessivamente desiderosi di uscire all’aperto e stanchi del tempo libero vincolato dalle regole sui virus.

Greene, del Colorado Avalanche Information Center, pensa che potrebbe esserci qualcosa in questo, aggravando quelle che lui chiama le condizioni di una volta in un decennio del manto nevoso di quest’anno.

“L’ambiente in cui siamo tutti è stressante”, ha detto Greene. “Ciò influisce sulle tue interazioni con le persone al supermercato e influisce anche sul modo in cui prendi decisioni quando sei sul terreno delle valanghe.”

Gli errori nel backcountry non devono essere grandi per essere fatali.

In tempi tipici, la differenza di stagione in stagione è quasi interamente costruita sul manto nevoso, che può variare notevolmente da un versante all’altro, a seconda di complesse combinazioni di angolo di pendenza, luce solare, vento, temperatura e altri fattori. (Un fattore comune: la maggior parte delle valanghe si verifica su pendii con pendenze comprese tra 30 e 45 gradi. Qualsiasi neve più ripida e che cade di solito non si accumulerà nelle quantità necessarie. Quella meno profonda e la neve spesso non si sposterà dalle forze di gravità.)

La previsione delle valanghe viene eseguita a livello locale – da circa 65 meteorologi a tempo pieno, la maggior parte dei quali lavora per il servizio forestale degli Stati Uniti o per lo Stato del Colorado.

Le condizioni nelle Montagne Rocciose del Colorado potrebbero essere completamente diverse, ad esempio, da quelle delle Washington Cascades o della Sierra Nevada della California.

Ma questa stagione è stata insolita in quanto un’enorme fascia dell’Ovest ha ricevuto una simile discarica di neve precoce che è stata esposta agli elementi per settimane. Ciò ha creato, in termini generali, un sottile strato di cristalli fragili e zuccherini.

Come una casa costruita su pessime fondamenta, il resto del manto nevoso di questa stagione si trova precariamente sopra quello strato.

Il National Avalanche Center compila le ultime previsioni in formato una mappa interattiva nella sua home page.

“La scorsa settimana è stata affascinante, perché con il passare delle tempeste, si potevano vedere le diverse parti del paese illuminarsi e diventare rosse, o in alcuni casi persino nere, che è la più alta classificazione di pericolo”, ha detto Trautman. “Puoi vedere quell’ondata di instabilità e pericolo che si fa strada attraverso la parte centrale dell’Ovest. Non è che non accada altre volte, ma il modo in cui è accaduto è stato molto drammatico “.

E mortale. Sebbene le tempeste più grandi siano passate, per ora è probabile che il debole strato di neve duri per tutta la stagione. Questa è la scienza.

La parte della natura umana dell’equazione è la variabile che determinerà quante altre vite saranno perse.

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