Sembrava destinata alla gloria olimpica. Le lesioni cerebrali hanno messo fine a questo.

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Quell’inverno a Lillehammer, in Norvegia, fece la sua prima corsa su una vera pista. L’esperienza ha prodotto la stessa scarica di adrenalina dei pomeriggi trascorsi a correre su barche di 16 piedi sul Canale della Manica, facendo escursioni su un trapezio per evitare di ribaltarsi sotto il vento forte.

Adorava la sfida di apportare sottili regolazioni necessarie per guidare la slitta ad alta velocità: il piccolo spostamento di una spalla o di un ginocchio o un’inclinazione della testa, cambiando persino il punto focale dei suoi occhi.

“Ho amato la velocità”, ha detto.

Il suo primo incidente importante, nel 2015, non ha cambiato le cose, anche se la sua slitta le ha sbattuto contro la gamba sinistra e ha quasi reciso un nervo importante. Per settimane non ha avuto sensibilità nella parte inferiore della gamba e non ha potuto usarla.

Alla fine si è ripresa, ma durante una corsa di allenamento in vista dei campionati mondiali juniores a Sigulda, in Lettonia, nel 2016, ha guidato lo slittino in alto in una curva quando avrebbe dovuto sterzare in basso. Poi tutto è diventato nero. Era per lo più cosciente, ma non aveva (e ha ancora) zero ricordi dell’incidente. Quando i suoi compagni di squadra si sono allenati quella sera, si è sentita fuori e ha deciso di riposare.

Il giorno dopo ha detto ai suoi allenatori che stava bene, anche se non lo era. Ha provato, senza successo, a farsi strada attraverso un test cognitivo e di equilibrio. I suoi allenatori le dissero che avrebbe dovuto saltare la competizione. Ha continuato a insistere sul fatto che stava bene e stava facendo di nuovo le corse di allenamento circa sei settimane dopo.

Era tutto diverso, però. I suoi compagni di squadra avrebbero fatto tre o quattro corse al giorno in allenamento. Il suo cervello si sentiva così impoverito dopo una seconda corsa che non riusciva a concentrarsi abbastanza da pensare a modo suo attraverso tutti gli aggiustamenti necessari per sopravvivere a 14 svolte insidiose, con forze gravitazionali punitive che le spingevano in basso sulla testa.

McCarthy, il neurofisiologo, ha detto che la sua ricerca sullo scheletro suggerisce che Furneaux e altri atleti che compilano così tante corse, specialmente dopo un infortunio, sono suscettibili a un declino della funzione del collo che può portare a “eventi simili a colpi di frusta” ad alto impatto. Gli atleti, ha detto McCarthy, spesso non riportano i loro sintomi.

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