Serena Williams torna indietro nel tempo agli Australian Open

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MELBOURNE, Australia – Serena Williams è diventata una viaggiatrice del tempo domenica, tornata nel passato per affrontare essenzialmente se stessa molto più giovane.

Dall’altra parte della rete rispetto a lei nel quarto round degli Australian Open c’era la 22enne bielorussa Aryna Sabalenka, diventata professionista a 14 anni, come Williams, e la cui strategia ha ricordato il piano di gioco di Williams alla stessa età: se all’inizio non ci riesci, colpisci più forte.

Williams, 39 anni, ha fissato Sabalenka e, dopo due ore avvincenti, Sabalenka ha sbattuto le palpebre. Nel decimo gioco del set decisivo, Sabalenka ha raccolto un punto sul suo servizio mentre Williams, una sette volte campionessa, ha colto il vantaggio e una vittoria 6-4, 2-6, 6-4 per organizzare un incontro ai quarti con Simona Halep, che ha eliminato la 19enne Iga Swiatek in tre set.

La longevità di Williams rende facile dimenticare che prima di diventare la grande dama del gioco, era la sua ragazzina magica, collezionando nove titoli WTA singoli, incluso un Grande Slam, prima che fosse adolescente.

Sabalenka, nove volte vincitore del WTA Tour, e Swiatek, il campione in carica dell’Open di Francia, sono gli ultimi di una lunga serie di fenomeni raffinati che hanno attraversato la carriera di Williams. Una delle più grandi star emergenti, Naomi Osaka, ha salvato due match point per battere Garbiñe Muguruza domenica. Tuttavia, da Jennifer Capriati e Monica Seles a Maria Sharapova e Sloane Stephens, Williams ha visto molti giovani talenti andare e venire e, a volte, allontanarsi dal tennis.

Uno sport con una storia di soffocamento dei suoi giovani non ha soffocato la Williams, 23 volte campionessa del Grande Slam in singolo il cui amore per il gioco sembra essersi approfondito nel tempo. Contro Sabalenka, ha studiato una pagina di appunti scritti durante i passaggi come se fosse tornata al liceo. Ha giocherellato con la sua collana “Queen”. Tirava fuori le palle dagli angoli e correva da una parte all’altra come se fosse sull’asfalto della scuola durante la ricreazione.

Darren Cahill, uno degli allenatori di Halep, ha descritto il movimento di Williams come il migliore che ha visto da lei “da molto, molto tempo” e ha detto: “Se puoi rimanere in più punti e recuperare più palle, resta in vita, allora lei ha il potere di ribaltare questi punti. “

Ciò che la Williams sta facendo è inconcepibile anche per i giovani americani, tre dei quali l’hanno seguita nella seconda settimana. Si è meravigliata di una delle tre, la 28enne Shelby Rogers: “Quello che è riuscita a realizzare è assolutamente incredibile perché alcuni giorni mi sveglio adesso e dico, ‘OK, non ho più 21 anni'”.

Il servizio di Williams di solito le permette di vincere la sua parte di punti facili. Ma contro Sabalenka, la sua arma principale faceva continuamente cilecca. La Williams ha messo in gioco il 52 percento delle sue prime battute e ha registrato otto doppi falli, incluso uno nel quinto gioco del terzo set, che ha dato a Sabalenka due break point.

Con lo stato di Victoria nel Day 2 di un blocco rigido, nessun fan era sugli spalti, ma le restrizioni imposte alla popolazione locale non si estendevano alla cerchia ristretta di Williams, che include suo marito, allenatore, agente, partner colpevole e sorella maggiore Venus, 40 anni, che ha perso al secondo turno.

La Williams non aveva bisogno di sentirsi dire dal premier vittoriano, Daniel Andrews, che il suo entourage si qualificava come “lavoratori essenziali”, una classificazione che ha permesso loro di assistere alla partita. La sua squadra è fondamentale per il suo successo e ha guardato spesso dove erano seduti tutti. Quando era sotto 15-40 in quel quinto gioco, Venus ha alzato entrambe le mani come se stesse segnalando un touchdown e si sono guardati negli occhi.

L’ultimo campionato del Grande Slam della Williams è arrivato a spese di Venus al Melbourne Park nel 2017, quando era incinta di due mesi della sua figlia primogenita, Alexis Olympia Ohanian. Da quando è diventata un genitore, Williams ha trovato la sua voce come sostenitrice delle madri lavoratrici ovunque, parlando apertamente delle difficoltà, sia fisiche che emotive, che lei e gli altri nel WTA Tour – e nel resto del mondo – affrontano quotidianamente mentre bilanciano i loro lavori e l’educazione dei figli.

Ma in quel momento telepatico tra le sorelle, Serena non era la madre terra del tennis. È stata trasportata indietro nel tempo ai suoi primi anni da professionista quando ha guardato a Venus per la direzione.

“Quando sento la sua voce, mi rende calmo e fiducioso”, ha detto Williams. “Sì, penso che ci sia qualcosa che mi fa sentire davvero bene.”

Ha ottenuto la sua prima di servizio sui successivi tre punti e li ha vinti tutti, guadagnandosi un vantaggio con un asso di 126 miglia orarie. Williams ha chiuso la partita per errore forzato di Sabalenka esausto.

Sabalenka ha reagito, vincendo le successive tre partite per pareggiare anche sul 4-4. A quel punto, ha detto “Mi sentivo come se dovessi vincere. Mi sentivo come se stessi combattendo davvero bene. “

Ma lo era anche Williams. Ha tenuto, e con Sabalenka che serve per rimanere in partita, Williams ha recuperato abbastanza palloni per agitare il suo avversario più giovane, il cui gioco di servizio si è concluso con un doppio fallo e due errori non forzati di dritto.

“Avevo solo bisogno di giocare meglio sui punti importanti”, ha detto Williams. “Sapevo di poterlo fare. Non avevo ancora raggiunto il mio picco. Ho pensato, ‘OK, Serena, hai capito. Vai avanti così.'”

Dopo 23 titoli di singoli importanti e centinaia di milioni di dollari in premi in denaro, sponsorizzazioni e maternità, come trova Williams la motivazione per continuare a rincorrere una pallina da tennis?

La risposta potrebbe essere trovata in come Williams ha trascorso la sua giornata libera. Dopo la pratica del sabato, ha messo la figlia giù per un pisolino e poi ha fatto chiamate di lavoro negli Stati Uniti, finalizzando gli ordini e ossessionata dai tessuti per la sua linea di moda S by Serena, che ha descritto come la sua “seconda carriera”.

C’è un metodo per il multitasking di Williams. Lo ha fatto per tutta la vita, ha detto. Non ha mai giocato un programma completo di tennis da junior e non ha mai giocato un programma completo come professionista.

“Sono ancora andato al college, ho ancora fatto un sacco di altre cose”, ha detto Williams. “Ho avuto altre carriere. Era impossibile esaurirsi. “

La convenzione sostiene che la Williams continua a giocare perché ha il record di carriera di Margaret Court di 24 titoli del Grande Slam nel mirino. Ma la verità potrebbe essere più semplice.

“Mi piace il mio lavoro”, ha detto. “Mi piace quello che faccio. È piuttosto speciale che io riesca a uscire e riesco ancora a farlo. “

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