Surf’s Up. Prendi il tuo casco.

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PUPUKEA, Hawaii – L’atmosfera festosa alla competizione di surf Pipeline sulla North Shore di Oahu è cambiata rapidamente.

Poco dopo la conclusione del 2019 Billabong Pipe Masters, Hayden Rodgers, il campione nazionale di surf under 14 di San Clemente, in California, è decollato su un’onda di 10 piedi. Poi è scomparso.

Centinaia di spettatori hanno guardato mentre gli addetti alla sicurezza lanciavano le loro moto d’acqua verso la zona di impatto, dove la distanza tra la superficie dell’acqua e la frastagliata scogliera di roccia lavica sottostante può essere di pochi metri.

Il corpo immobile di Hayden dondolava su e giù nella schiuma che scorreva. Si era scontrato a capofitto con la scogliera sottostante. Non respirava e non aveva polso. Dopo due forti compressioni al petto, tossì un torrente di sabbia e mare. Era a pochi istanti da un destino molto peggiore.

Hayden, che ora ha 15 anni, si è ripreso completamente nell’anno da allora ed è tornato a fare surf sulla North Shore di Oahu. Ma la chiamata pericolosamente vicina – testimoniata dai più grandi nomi dello sport – ha provocato un’increspatura nella comunità locale.

Oggi, molti a Pipeline – una mecca del surf in parte perché è così pericoloso – indossano il casco quando entrano, un riconoscimento un po ‘riluttante che lo sport può essere tanto pericoloso quanto bello.

“L’oceano può essere rischioso”, ha detto Brian Keaulana, uno dei bagnini in pensione che hanno guidato la carica in soccorso di Hayden. “Ma si tratta di avere la conoscenza e il livello di abilità adeguati e l’attrezzatura giusta per ridurre tutti questi rischi.”

Indossare i caschi spinge contro la marea culturale a Pipeline, dove i surfisti hanno sempre mirato a mostrare quanto siano abili ed eleganti, non necessariamente quanto siano sicuri. La comunità celebra così tanto spavalderia e abilità che ha un termine peggiorativo – kook – per coloro che sono ignari, eccessivamente cauti o inesperti. Nessuno vuole sembrare un bambino fuori a fare un giro in bicicletta con mamma e papà.

“Ovviamente, sembri più bello se non hai un casco”, ha detto il surfista professionista Kalani Chapman, 38 anni, delle Hawaii. “Ma penso che le persone lo stiano mettendo da parte al giorno d’oggi, il che è fantastico.”

L’incidente di Hayden Rodgers ha terrorizzato tutti quelli che lo hanno visto, ma i promettenti che navigano regolarmente con Hayden, incluso suo fratello Nolan, sono apparsi i più scossi. I “groms” – un termine abbreviazione di “grommet” che si riferisce ai giovani surfisti appassionati – erano in piedi irrequieti, le loro facce bianche come un fantasma mentre intrattenevano una versione dello stesso terribile pensiero: avrei potuto essere io.

Luke Tema, allora 13enne, non ha assistito all’incidente, ma sentirne parlare ha provocato una conversazione con i colleghi groms Nalu Deodato e Rivan Rock Rosskopf. Conoscevano tutti bene Hayden e tutti frequentavano la stessa iconica pausa surf.

Luke ha comprato un casco quella notte.

Suo padre, Eric Tema, si chiedeva se fosse necessario. “Ero un po ‘ambivalente al riguardo, perché, sai, ho navigato molto su Pipeline anche crescendo e non ne ho mai usato uno”, ha detto.

Come molti surfisti, ha messo in dubbio l’efficacia dei caschi. Potrebbero raccogliere acqua durante un wipeout, causando potenzialmente un colpo di frusta? Un casco può compromettere il senso generale dell’equilibrio di un surfista?

C’è anche il potenziale per un falso senso di sicurezza che potrebbe portare alcuni surfisti a correre rischi oltre la loro abilità livello. Indossare un casco “ti dà più sicurezza”, dice Hayden, “ma devi comunque assicurarti di non andare su onde brutte”.

Ma sempre di più, non sono solo i groms a prendere precauzioni. Anche i surfisti adulti d’élite lo sono. Tra loro c’è Chapman, che ha sbattuto la testa sulla barriera corallina nel 2017 e non ha avuto polso per cinque minuti. L’esperto di Pipeline ora indossa un casco durante la pausa.

Owen Wright, 31 anni dell’Australia, ha subito un quasi fatale danno cerebrale durante la navigazione su Pipeline senza casco nel 2015. Ha vinto un importante evento pro tour nel 2019 indossando un casco bianco, che ha definito una nuova misura precauzionale.

La folla di Pipeline sta già vedendo i vantaggi in termini di sicurezza dei caschi. Durante il surf sulla stessa lastra di barriera corallina poco profonda a Pipeline il 14 febbraio, Mikey O’Shaughnessy, noto come “Redd”, si è tuffato a capofitto nella dura superficie sottostante. Anche con un elmetto allacciato, O’Shaughnessy, 29 anni, lo era ha perso i sensi e ha trascorso diverse onde sott’acqua prima che i bagnini e altri surfisti lo salvassero. Il suo elmo si spezzò su entrambi i lati alle tempie, ma non aveva ferite permanenti.

Pipeline, ha detto Chapman, “può mostrarti l’esperienza più bella della tua vita, oppure può portarti via la vita”.

Il surf non è il primo sport estremo a prendere le distanze dalla tradizionale spavalderia e ad adottare nuove misure di sicurezza. Vent’anni fa, i caschi erano una novità, forse anche visti come stravaganti, nella comunità dello sci e dello snowboard. Ora le teste non protette si vedono raramente sui pendii negli Stati Uniti.

Né sono i caschi l’unico dispositivo di sicurezza a guadagnare il favore. Nelle pause più profonde e con onde grandi come Maui’s Jaws e Waimea Bay di Oahu, i surfisti indossano sempre più giubbotti gonfiabili che li aiutano a emergere rapidamente dopo una caduta.

Oggi la comunità di Pipeline sta ridefinendo cosa è e cosa non è cool. E mentre la pressione dei pari può aver scoraggiato una volta i groms dall’indossare i caschi, il contrario è diventato sempre più vero. La madre di Hayden, Stacey Rodgers, ha ricordato cosa è successo quando un giovane surfista senza casco ha remato verso Pipeline a dicembre. “Ha avuto un po ‘di fastidio”, ha detto.

Forse non sorprende che indossare un casco al Pipeline stia già passando da una scelta pragmatica a un’opportunità per mostrare lo stile. Jake Maki, 16 anni, era uno dei pochi giovani surfisti del Pipeline con un caratteristico casco bianco. Ora, stima, ce ne sono cinque o sei.

Quindi Maki è alla ricerca di uno nuovo, traendo ispirazione dal casco di un surfista veterano che è stato personalizzato con fiamme arancioni e gialle.

“Ho solo bisogno di trovare un modo per diventare più creativo”, ha detto, “perché mi piace distinguermi un po ‘, così le persone sanno che sono lì e sanno chi sono. “

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