The Iditarod for Teens – The New York Times

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BIG LAKE, Alaska – Quando Morgan Martens, 14 anni, è sceso dalla sua slitta al traguardo Junior Iditarod dopo 16 ore, 40 minuti e 20 secondi di mushing, il suo sorriso era appena visibile sotto i suoi strati caldi.

Il suo tempo vincente a parte, aveva completato un’impresa che pochi quattordicenni tentano: guidare una squadra di 10 cani da slitta in una gara di due giorni di quasi 150 miglia attraverso la natura selvaggia dell’Alaska.

Lo Junior Iditarod, la gara più lunga in Alaska per i concorrenti under 18, è un’opportunità per i giovani musher di dimostrare un insieme insolito di abilità. Devono sapere come guidare una slitta, usare attrezzature di sopravvivenza, sfidare i venti gelidi ed evitare l’ipotermia.

Devono sapere come navigare nel percorso e cosa fare se rimangono intrappolati in un cumulo di neve o se il sentiero scompare. Devono conoscere bene anche i loro cani: quali preferiscono il pesce al manzo? I loro piedi hanno bisogno di stivaletti o il clima è troppo caldo?

Dieci musher, dai 14 ai 17 anni, ha accettato la sfida un sabato mattina recente, una settimana prima di quella di quest’anno Iditarod, una gara di 852 miglia che è ora in corso.

I giovani musher partirono dal lago Knik, un’ora di macchina a nord di Anchorage, e si diressero per oltre 75 miglia fino a un lodge remoto, dove si accamparono all’aperto durante la notte in mezzo a un vento gelido che arrivava fino a una cifra. Dopo uno scalo obbligatorio di 10 ore, hanno percorso circa 65 miglia fino al traguardo a Big Lake.

Anna Coke, una musher di 17 anni, è stata mushing per anni.

Ha detto di essere stata ispirata guardando l’Iditarod da bambina. “Quando avevo 10 anni, ero tipo, ‘pregherò ogni sera di diventare un musher'”, ha detto.

Due anni dopo, ha stretto un’amicizia con Jessica Klejka, una veterana musher di Iditarod, e da allora ha iniziato ad allenarsi con lei. Anna fa viaggi giornalieri dalla sua casa nella vicina Wasilla al canile di Klejka a Knik e praticamente vive lì a febbraio, trascorrendo tutto il suo tempo libero a prendersi cura dei cani e ad allenarsi.

Negli ultimi tre anni ha guidato i cani di Klejka nella corsa junior.

“Niente al mondo può battere l’essere soli con i tuoi cani, con la tua squadra”, ha detto Anna. “Ti porta molta pace. E ti spingono a diventare una persona migliore attraverso questo. Si affidano a te e tu fai affidamento su di loro. È davvero una bellissima immagine del lavoro di squadra, della resistenza e del duro lavoro. “

Molti giovani musher si allenano per anni per arrivare al giorno della gara e amici e familiari vengono a sostenerli sulla linea di partenza prima di intraprendere il loro viaggio di due giorni. “C’è molto lavoro dietro le quinte”, ha detto Anna. “In quanto studenti delle scuole superiori, tutti quelli che si imbattono nella Junior, è un impegno molto, molto grande.”

Per alcuni partecipanti, l’evento segnava la prima volta che trascorrevano una notte lontano dai genitori.

La maggior parte dei concorrenti nella gara junior sono praticamente nati nello sport. Ava Moore Smyth, 14 anni, di Willow, è una musher di terza generazione: entrambi i suoi genitori hanno gestito l’Iditarod, suo nonno ha gestito il primo Iditarod e sua nonna è stata una delle prime donne musher a finire la gara.

Ellen Redington, 14 anni, di Knik, è una musher di quarta generazione. Il suo bisnonno, Joe Redington Sr., era conosciuto come il padre fondatore dell’Iditarod, ei suoi genitori si sono incontrati sullo Junior Iditarod nel 1991.

Morgan, il vincitore di quest’anno, è stato l’unico concorrente non proveniente dall’Alaska. Ma lo sport è nella sua famiglia. Sua madre, Janet Martens, gareggia in gare da 20 a 40 miglia vicino alla fattoria di famiglia a Brule, Wis.

Morgan ha anche il sostegno dei suoi compagni di classe a casa. “Il preside ha inviato un’e-mail, quindi tutta la mia scuola starà a guardare”, ha detto.

Il Junior Iditarod è in funzione dal 1978, appena cinque anni dopo il primo Iditarod. La gara è supportata da sponsor, che contribuiscono a fornire i premi: il vincitore riceve una nuova slitta trainata da cani, un cappello di pelliccia di castoro e guanti da musher. C’è anche una borsa di studio di $ 6.000.

Prima di intraprendere il viaggio di due giorni, ogni musher ha caricato l’equipaggiamento di emergenza e ogni cane è stato valutato da un veterinario. Mentre ci sono adulti sul percorso, incluso un commissario di gara su una motoslitta, i giovani atleti hanno anche localizzatori satellitari per la loro sicurezza.

Il localizzatore GPS ha fornito una misura di rassicurazione per Janet Martens. Sebbene la sua figlia maggiore, Talia, avesse già corso con lo Junior Iditarod nel 2018, era ancora preoccupata per quello che Morgan avrebbe vissuto durante la notte.

«Si ammalerà di ipotermia correndo tutto il giorno, sai, 75 miglia? Sarà tutto sudato e avrà freddo? ” si chiese. “Mangerà il cibo che gli ho mandato o mangerà tutte le caramelle?”

Le sue paure si sono placate quando Morgan ha tagliato il traguardo. “Penso che abbia fatto un passo avanti verso una prospettiva più da adulto per quanto riguarda il pensiero di cosa deve fare e quali responsabilità ha”, ha detto. “Ci sono 10 cani che dipendono da lui e lui l’ha preso molto sul serio. Quindi, per quanto riguarda questo, ha imparato molte abilità degli adulti che la maggior parte degli adulti non ha “.

Tutti i musher sono finiti sani e salvi, alcuni perseverando per più di 20 ore sul sentiero. Hanno affrontato venti gelidi, cumuli di neve, sentieri che sparivano e occasionalmente alci.

“Insegna loro la fiducia e la capacità di prendere cose che non prevedi accadano e di capirlo, non solo per te stesso, ma hai una squadra di cani”, ha detto Julia Redington, membro del consiglio di Junior Iditarod e madre di Ellen.

“Sono tutti competitivi, ma riguarda anche il viaggio e ciò che imparano”.

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