The Weeknd emerge dalle ombre al Super Bowl Halftime Show

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Per quasi tutta la sua decennale carriera, il Weeknd ha trovato modi sempre più elaborati per schivare i riflettori, diventando incommensurabilmente famoso e popolare pur mantenendo un distacco freddo, scettico ed efficace dal duro, a volte sciocco riflettore della fama.

Sul palco dello spettacolo del primo tempo del Super Bowl, però, non c’è molto da fare per nascondersi. È un locale che appiattisce le sfumature, carteggia l’intento. È vivo e pesantemente controllato. Per qualcuno le cui canzoni spesso si immergono profondamente in argomenti traumatici e provocatori, ma brillano così intensamente e in modo convincente che è facile perdere l’anima fragile all’interno, è un posto improbabile, quasi vulnerabile, dove ritrovarsi.

Il che probabilmente spiega perché, a Super Bowl LV al Raymond James Stadium di Tampa, in Florida, il Weeknd ha reimpostato i termini della performance. Quello che normalmente sarebbe stato uno spettacolo ipercoreografato con innumerevoli parti in movimento era invece qualcosa di più concentrato e, a volte, snervantemente intimo. Anche se la sua musica tende al massimalista, The Weeknd ha trovato diversi modi per far sembrare piccola la performance, una sorta di segreto sussurrato di fronte a un pubblico che supera i 100 milioni.

In una performance chiaramente progettata per il consumo domestico, si è concentrato intensamente sulle telecamere. Dietro di lui c’era una band e un coro intervallati da un paesaggio urbano al neon, e spesso era circondato da ballerini – i volti bendati, in linea con l’iconografia scettica dei suoi recenti video musicali – ma spesso il Weeknd era solo. Il suo contatto visivo era intenso. Quando ballava, lo faceva per lo più in isolamento. Nel bel mezzo di una vicenda pirotecnica, eccolo lì, a tenere il suo tempo.

Questo è stato anche in parte il risultato delle circostanze uniche dell’evento di quest’anno: un affare su larga scala reinventato tenendo a mente le restrizioni pandemiche. Piuttosto che il solito allestimento del palco – assemblato a centrocampo, poi rapidamente smontato dopo lo spettacolo – il Weeknd si è esibito in gran parte dagli spalti, scendendo in campo solo per gli ultimi minuti del suo set.

Indossava un blazer rosso scintillante e scarpe da spettatore con un completo tutto nero, a volte appariva come un sindaco di cabaret, un maestro di cerimonia per una funzione dell’era spaziale. È rimasto fedele al più grande dei suoi tanti grandi successi. “Starboy” era vibrante, e “The Hills” aveva un aspetto maestoso.

Dopo “The Hills”, si è concentrato su qualcosa di più strano, entrando in un labirinto illuminato ed eseguendo “Can’t Feel My Face” in mezzo a una mischia di sosia bendati. La telecamera era tenuta in mano e instabile, comunicando un caos affascinante in cui questo evento di solito non si diletta.

In seguito, ha mitigato l’atmosfera con alcuni dei suoi più grandi successi: il solare “I Feel It Coming”, l’enorme “Save Your Tears” e poi “Earned It”, la sua ballata teatrale dalla colonna sonora di “Cinquanta sfumature di grigio” .

Forse non potrebbe esserci un momento più adatto per il Weeknd per essere l’headliner dello spettacolo dell’intervallo: dopo quasi un anno passato ad evitare altre persone, chi meglio del più grande eremita della musica pop ha stabilito i termini dell’impegno pubblico? Detto questo, è stato stridente questa settimana vederlo sporgere la testa dall’ombra, impegnarsi in una conferenza stampa concisa, non del tutto confortevole, e fare uno sketch comico con James Corden.

Ci sono alcune responsabilità di questo livello di fama che non sono negoziabili. Chiesto alla conferenza stampa indipendentemente dal fatto che temperasse le sue canzoni o la sua performance in qualche modo, visto quanto sono stati luridi e grafici i suoi video recenti, il Weeknd ha insistito: “Lo terremo PG per le famiglie, sicuramente”.

Vale a dire, non è stato iniettato alcun danno su uno dei palcoscenici più grandi, più visti e scrutati della musica pop – prendete, ad esempio, le provocazioni carnali crude di La performance di Prince nel 2007 con la pioggia, o il radicalismo politico con gli occhi di fuoco di L’acquisizione di Beyoncé del tiepido set dei Coldplay nel 2016, o Il dito medio di MIA nel 2012.

Per lo più, come promesso, lo ha mantenuto PG, anche se ha gettato in un ghigno sornione e un piccolo sashay dell’anca durante “I Feel It Coming”, e il caos sparso durante “Can’t Feel My Face” ha suggerito molto più sinistro cose che potrebbero essere rappresentate. I suoi recenti video musicali si sono concentrati sul grottesco del culto delle celebrità, ma quella narrazione è stata accennata ma in gran parte messa da parte.

Questo è il secondo spettacolo del primo tempo prodotto in parte da Roc Nation di Jay-Z, in un accordo raggiunto mentre la lega cercava di affrontare le conseguenze della sua gestione delle proteste per la giustizia razziale di Colin Kaepernick. Negli ultimi anni, la NFL è stata apparentemente perennemente in modalità di risposta alle crisi. Questa stagione è stata costantemente sfidata dall’impatto del coronavirus.

Prima della partita, la cantante rock-soul HER ha eseguito “America the Beautiful”, iniettando una filigrana di chitarra ispirata a Prince. E l’inno nazionale era un duetto tra il cantante soul fenomenalmente dotato Jazmine Sullivan e lo stoico country Eric Church, che indossava una giacca da moto viola come per enfatizzare eccessivamente la via di mezzo politica e culturale la performance – robusta, a volte impressionante – era così chiaramente lottando per.

Nel Weeknd, la NFL ha optato per una delle poche pop star inequivocabili dell’ultimo decennio, un produttore di successo coerente con un orecchio per la produzione contemporanea e un affetto per la grandezza e la lucentezza del più grande pop degli anni ’80.

Solo negli ultimi due minuti, quando finalmente è emerso in campo, ha riconosciuto quanto lontano fosse arrivato. Suonare in quel momento era un frammento di “House of Balloons”, la torbida canzone del titolo del suo mixtape di debutto estremamente oscuro, pubblicato un decennio fa. A quel punto, il Weeknd era un cifrario totale, un miscredente di Toronto con una voce eterea e zero interesse a condividere se stesso con il resto del mondo.

Questo cenno al suo passato è stato rapido – un occhiolino per i fan di lunga data – e ha lasciato il posto a “Blinding Lights”, il suo esuberante successo del 2019, che ha superato la Hot 100 per quattro settimane. È una canzone eccezionale che evoca un futuro idilliaco e innesca ricordi sensoriali uditivi degli anni di gloria del mega-pop. Sul campo, era circondato da centinaia di ballerini simili a Weeknd. All’inizio, si è mosso con loro in blocco. Ma quando la canzone si gonfiò e i ballerini cominciarono a sciamare in strani schemi, il Weeknd si mosse al suo ritmo, sostenendo lo sguardo della telecamera, solo nel caos.

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