Tom Brady contro Patrick Mahomes: A Battle of the Ages

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Tom Brady e Patrick Mahomes operano all’interno degli stessi costrutti generali che hanno governato la NFL per più di un secolo – giocando su un campo di 360 piedi per 160 piedi, accompagnato da altri 21 giocatori, cercando di guadagnare 10 yard in quattro down.

I loro approcci, tuttavia, sono un abisso a parte, con ogni quarterback all’apice degli stili che definiscono l’era offensiva moderna. Brady, 43 anni, è uno straordinario passante tascabile, un archetipo che sta calando mentre le squadre cercano di costruire attorno a quarterback a doppia minaccia come Mahomes, 25, che possono guidare i reati dinamici che hanno reinventato il modo in cui si gioca il calcio nel 2021.

Per quanto entrambi i giocatori sembri essere un rappresentante della loro generazione, un modello da copiare, la verità è che la loro singolare brillantezza non può essere replicata.

Brady ha vinto sei Super Bowls – ed è apparso in altri tre – distruggendo le difese con il braccio, gli occhi, il cervello. Mahomes, tuttavia, cattura ciò che significa giocare a calcio divertente nel 2021. Dispiega più angoli di braccio di un polipo, schiva i difensori con gioia e può lanciare a 60 metri dal suo piede posteriore, abilità che ha mostrato nel tentativo di diventare solo il secondo quarterback per vincere due Super Bowls nelle sue prime quattro stagioni.

L’altro? Brady, ovviamente.

Per comprendere la loro abilità artistica distintiva in vista del Super Bowl LV, abbiamo valutato i punti chiave della differenza tra il modo in cui Brady e Mahomes hanno raggiunto i loro successi in questa stagione.

La NFL di oggi mette un premio sui quarterback agili. Sono finiti i giorni in cui un passante poteva stare fermo in tasca dietro un muro protettivo di linemen offensivi e non aspettarsi di essere schiacciato da lineman difensivi e edge rusher.

I quarterback che prosperano contro la pressione ora lanciano la palla rapidamente e con precisione da morto, come Brady, o schivano e sfuggono come Mahomes, estendendo le giocate per creare corsie per correre o passare, stressando le difese con possibilità.

L’attitudine all’improvvisazione di Mahomes significa che gli avversari non sanno se correrà o passerà, solo che può produrre risultati speciali con entrambi. Le difese fanno pressione sui quarterback per innervosirli e spingerli a commettere errori, ma con Mahomes, più caos si agita intorno a lui, meglio gioca.

“Una volta che il gioco si interrompe”, ha detto il linebacker dei Buccaneers Lavonte David di Mahomes, “trova un modo per farlo accadere di nuovo.”

Nella stagione regolare e nei playoff del 2020, Mahomes ha registrato un punteggio di 126,7 come miglior passante del campionato quando le squadre si sono precipitate con almeno cinque giocatori, secondo il servizio di dati sportivi Sportradar. Contro il blitz, Mahomes ha completato una percentuale di passaggi maggiore rispetto a Brady (da 67,3 a 58,9), e lo ha anche superato in yard per tentativo (da 8,8 a 7,8) e touchdown (da 14 a 12) senza lanciare intercettazioni ai sei di Brady.

Al di fuori della tasca, Mahomes può lanciare da qualsiasi punto del campo, in qualsiasi momento, utilizzando una serie di slot per le braccia: movimenti laterali, spirali subdole, persino mancini. Tracciate insieme, le posizioni da cui getta nel corso di una partita sembrano un dipinto incompiuto per numeri, sparsi da bordo campo a bordo campo. Al contrario, i punti di rilascio di Brady si coagulano in una posizione centrale: la tasca, dove è più a suo agio e risoluto.

“Sono un fan di Patrick Mahomes”, ha detto l’allenatore dei quarterback dei Buccaneers Clyde Christensen, “ma non voglio che Tom giochi come lui domenica”.

Brady e Mahomes comandano i due reati di passaggio più prolifici ed esplosivi della NFL prendendo di mira i loro compagni di squadra in modi completamente diversi.

I Chiefs preferiscono massimizzare la loro flotta di pass-catcher allargando le difese, creando disallineamenti – e spazio – per i loro principali ricevitori, Tyreek Hill e Travis Kelce. Carico di opzioni run-pass, che spingono i difensori a esitare o ad esitare perché non riescono a capire cosa sta arrivando, l’offesa dei Chiefs brulica di creatività.

I ricevitori di Kansas City sembrano sempre aperti e, portando loro la palla nello spazio, Mahomes consente loro di correre – e correre e correre. Il suo completamento medio ha segnato 5,8 yard dopo la presa (YAC), quarto in campionato, e indipendentemente dalla posizione in cui Mahomes ha tirato o dalla durata del passaggio stesso, secondo Football Outsiders e Sports Info Solutions, i suoi passaggi hanno portato a molto di più YAC di Brady.

Una ragione? I Chiefs eccellono nel rompere i contrasti. Kelce – che si è classificata seconda in campionato in YAC – ha rotto 26 in ricezione, mentre Hill ne aveva 17, secondo Football Outsiders e Sports Info Solutions. Il miglior ricevitore dei Buccaneers, Mike Evans, ha rotto solo sette contrasti.

I ricevitori più alti e raffinati dei Bucanieri percorrono le loro rotte e battono i loro difensori nel momento in cui stanno per afferrare la palla, quindi una parte significativa delle yard di passaggio di Brady viene accumulata quando il ricevitore effettua la presa da solo. I suoi 7,3 yard per ricezione alla cattura si sono classificati al secondo posto nella NFL, secondo Sportradar, facendo eco alla filosofia del coach Bruce Arians “no risk it, no biscuit”.

Brady ha firmato con Tampa Bay a marzo nella congettura che non poteva più lanciare in profondità regolarmente. Quando Christensen, il suo nuovo allenatore dei quarterback, ha guardato un film su di lui prima che i Buccaneers lo inseguissero in libero arbitrio, è uscito convinto che Brady avesse la forza delle braccia e la precisione del downfield per prosperare nella loro offensiva.

Migliorando con il progredire della stagione, Brady ha guidato il campionato in tentativi, completamenti e touchdown – e intercettazioni – su passaggi che hanno viaggiato per almeno 20 yard in aria, secondo Sportradar. Tuttavia, Mahomes è stato più efficiente a valle di Brady, completando una percentuale maggiore di passaggi (36 a 34.1) con nove touchdown e senza intercettazioni.

“Abbiamo affrontato così tante coperture profonde con le squadre, dove stanno prendendo strada tutti i nostri lanci profondi”, ha detto Mahomes. “Ho dovuto imparare quando prendere solo quello che c’è sotto, ed è qualcosa in cui sono cresciuto e maturato”.

Tre decimi di secondo. La differenza è impercettibile ad occhio nudo ma è il tempo che, in media, impiega Mahomes rispetto a Brady per lanciare la palla.

Il tempo medio di rilascio di Brady di 2,4 secondi, secondo Pro Football Focus, riflette quello che Arians chiamava il suo cervello “reazionario a contrazione rapida”. Prima che la palla venga spezzata, Brady anticipa così bene le difese e ottiene una protezione così eccezionale dalla sua linea offensiva, che è in grado di sbarazzarsi della palla al terzo tasso più veloce nella NFL tra i quarterback qualificati (quelli che hanno preso la metà del loro drop-back della squadra) anche se effettua regolarmente passaggi profondi.

Il rilascio medio di Mahomes richiede 2,68 secondi, ma l’attacco dei Chiefs è carico di giocate pensate per lui per scatenare la palla in meno di 2,5. Quando lo fa, Mahomes completa il 78,9 percento dei suoi lanci (a 55,9 di Brady) con una valutazione del passante di 119,9 (a 98,4 di Brady).

Queste differenze nella consegna informano su quali percorsi Brady e Mahomes si collegano nel gioco di passaggio. I due condividono gli stessi tre percorsi più frequenti su cui lanciare, secondo Football Outsiders e Sports Info Solutions – curl, mosche e outs – solo in circostanze diverse. Mahomes ha tirato per curvare le rotte 111 volte in questa stagione, con Brady che ha mostrato meno imparzialità tra i tre.

Ma poi divergevano, con Brady che preferiva gli scavi e trovava una maggiore varietà di percorsi profondi mentre Mahomes immaginava il caos, completando 45 passaggi quando il gioco progettato era un fallimento e doveva fare il freelance. Per Brady, le giocate interrotte non hanno nemmeno rotto le sue prime 10 vie più preferite.

“Non c’è tiro che non può fare, e non c’è tiro che non farà”, ha detto l’allenatore dei cornerback dei Buccaneers Kevin Ross di Mahomes. “Pensi che non verrà da te e verrà da te.”

Prodotto da Meg Felling, Dave Horn, Bedel Saget e Joe Ward.

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