Tony La Russa è tornato perché “l’opportunità è reale”

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Nomi sacri sono apparsi sui muri della stanza degli allenatori una mattina recente al campo dei Chicago White Sox a Glendale, Arizona. L’ex picchiatore Jim Thome era in città e mentre gli allenatori preparavano il programma della giornata, Thome ha snocciolato un elenco dei i più grandi giocatori mai gestiti da un collega Hall of Famer, Tony La Russa.

Thome è un assistente speciale per i White Sox ora, ma La Russa è molto più di un consigliere. A 76 anni, è tornato come manager della squadra che lo ha licenziato nel 1986, prima che nascessero tutti i giocatori dell’attuale roster di 40 uomini.

La Russa ha gestito nomi in grassetto come Tom Seaver e Carlton Fisk, Rickey Henderson e Dennis Eckersley, Mark McGwire e Albert Pujols. Eppure, mentre Thome li ha recitati, La Russa e gli allenatori sono giunti a una conclusione allettante: i giocatori in fondo al corridoio potrebbero adattarsi al meglio del suo meglio.

“Quelle formazioni sono paragonabili a quelle di chiunque altro”, ha detto La Russa al telefono la scorsa settimana. “Quindi penso che ciò che è eccitante qui è che quando mettiamo il nostro talento, la profondità del nostro talento, accanto a quelli, puoi capire perché l’opportunità è reale.”

I White Sox sono andati 35-25 la scorsa stagione, il loro miglior record in percentuale di vittorie dal 2005, quando loro ha vinto il loro unico campionato da quando Shoeless Joe Jackson ha vagato per il campo esterno. Sebbene abbiano perso contro Oakland nel primo round di playoff, i White Sox hanno avuto la prova tangibile che la loro ricostruzione era solida.

Con lo starter Chris Sale e l’outfielder Adam Eaton (che da allora è tornato) nel dicembre 2016 e un altro starter, Jose Quintana, l’estate successiva, i White Sox hanno acquisito il terzo base Yoan Moncada, l’outfielder Eloy Jimenez e lo starter Lucas Giolito. La free agency ha portato il titolare Dallas Keuchel, il catcher Yasmani Grandal e il più vicino Liam Hendricks.

Il vincitore in carica del Most Valuable Player Award della American League, il primo base Jose Abreu, arrivato da Cuba nel 2013, quattro anni prima del centrocampista Luis Robert. Gli interni centrali, Tim Anderson e Nick Madrigal, sono stati i migliori al primo turno che si sono uniti per colpire .328 la scorsa stagione.

In altre parole, i White Sox cercavano giocatori ovunque, ma nessuno a Cooperstown comprava un manager. La decisione del proprietario Jerry Reinsdorf, che ha sostituito Rick Renteria con La Russa in ottobre, è stata la prima nella storia del baseball: nessuno era mai uscito dalla pensione per dirigere dopo essere stato eletto nella Hall of Fame.

“Quando sono stato assunto, c’erano domande e critiche, e ho pensato che fossero tutte legittime”, ha detto La Russa, che sarà il terzo allenatore più anziano della storia. “Quello che pensavo non fosse era che ero stato lontano dal gioco – ed era vero il contrario. In realtà ero in una posizione migliore per fare quello che ho fatto che se fossi riuscito a farcela “.

La Russa non si è mai veramente ritirata. Dopo ha lasciato la panchina vincendo il suo terzo titolo di World Series, per i Cardinals del 2011, ma poi ha lavorato per l’ufficio del commissario, gli Arizona Diamondbacks, i Boston Red Sox e i Los Angeles Angels. La Russa viaggiava regolarmente con le squadre e visitava gli affiliati della lega minore, tenendo note dettagliate su una scheda punteggi mentre guardava da un riquadro sopra.

Il suo ritorno alla dirigenza, tuttavia, è stato per certi versi curioso quanto il suo inizio con i White Sox. Quando il proprietario anticonformista Bill Veeck promosse La Russa dal lavoro di classe AAA – il 2 agosto 1979, il giorno in cui Thurman Munson degli Yankees fu ucciso in un incidente aereo – La Russa si distinse come il più giovane manager delle major, a 34 anni, e presto divenne il primo dopo decenni con una laurea in giurisprudenza.

Sebbene La Russa avesse giocato nelle major e fosse riuscito nelle minori, la sua giovinezza e la sua educazione lo hanno reso una novità. Un anno dopo il suo mandato, è apparso in “To Tell The Truth”, dove un gruppo di reali del gioco – Kitty Carlisle, Rita Moreno, Nipsey Russell e Dick Van Patten – non poteva indovinare la vera La Russa. Ha vinto $ 500.

La Russa, ha scritto The Associated Press nel 1979, è stata “una rinfrescante partenza dalla normale corsa dei manager di baseball che giocano una partita di sedie musicali, rimbalzando da un club all’altro”.

La Russa sarebbe rimbalzata solo due volte, dai White Sox a Oakland nel 1986, e poi a St. Louis 10 anni dopo. Questa volta, tuttavia, è stato ampiamente scelto come una caricatura: un caro amico di Reinsdorf, sprezzante dell’analisi, costernato dai capriole e sospettoso dell’attivismo dei giocatori, che aveva interrogato nel 2016.

Più seriamente, ha affrontato anche una sfida legale: un arresto lo scorso febbraio per guida sotto l’influenza, la stessa accusa di cui si è dichiarato colpevole nel 2007. Per risolvere il caso più recente, La Russa si è dichiarato colpevole a dicembre di guida spericolata ed è stato condannato a un giorno di detenzione domiciliare, una multa di 1.400 dollari e 20 ore di servizio alla comunità. Ha anche completato un corso di consulenza sull’alcol di 20 ore.

I White Sox, in un comunicato, hanno detto che “non ci può essere un terzo sciopero” e La Russa si è scusata pubblicamente. Ha detto di non aver sollevato direttamente la questione con i giocatori durante gli allenamenti primaverili.

“Ho parlato in generale delle sfide che ho dovuto affrontare entrando nel club”, ha detto. “Non era necessariamente specifico. Nessuno me lo ha chiesto, ma loro lo sapevano. Ho fatto un errore.”

Il fulcro del suo messaggio, ha detto La Russa, era il suo terreno comune con i giocatori. I White Sox hanno un sacco di talento, ma ora devono mantenere la loro promessa. La Russa ha molte vittorie – 2.728, terzo in carriera – ma ora deve essere all’altezza del suo curriculum.

“Hanno molto da dimostrare, e io ho molto da dimostrare, lo staff tecnico ha molto da dimostrare”, ha detto La Russa. “Vediamo se possiamo provarlo.”

Nessuno degli allenatori di La Russa ha mai lavorato nel suo staff prima, ma ne ha gestiti tre: Daryl Boston, Miguel Cairo e Joe McEwing, l’allenatore più longevo della squadra. McEwing, che ha giocato per La Russa come debuttante a St. Louis, ha detto che La Russa sottolinea ancora i punti più fini della preparazione.

“Mi siedo lì e scrivo appunti ogni giorno”, ha detto McEwing. “La sua passione è ancora lì, la sua energia è ancora lì. Vuole vincere ogni minuto della giornata. Attraverso la pianificazione dell’allenamento primaverile per ogni aspetto del gioco quel giorno, lo sta abbattendo per vincere “.

Un altro allenatore, il coordinatore dell’analisi Shelley Duncan, avrà un ruolo importante nell’aiutarlo a farlo. Il padre di Duncan, Dave, era l’allenatore di lanci di lunga data di La Russa e rimane uno stretto confidente. Il legame familiare con il giovane Duncan, 41 anni, dovrebbe aiutare La Russa a fidarsi dei dati che hanno saturato lo sport dall’ultima volta che ha gestito.

Per Duncan, però, La Russa è sempre stata un passo avanti.

“Non appena è comparsa questa era analitica, tutto ciò che ho sempre cercato di fare è trovare il modo di giustificare tutto ciò che hanno fatto papà e Tony – ed è tutto lì”, ha detto Duncan. “Le cose che hanno insegnato sono cose che le persone analitiche predicano da anni. È divertente; hanno fatto tutto questo attraverso la loro esperienza e conoscenza, la loro disponibilità a correre dei rischi. Guardano le cose in profondità. “

Usi un apriscatole invece di un antipasto tradizionale? La Russa ci provò per una settimana circa con gli Oakland Athletics nel luglio 1993. Con i Cardinals, LaRussa batteva regolarmente il suo ottavo lanciatore. Dave Duncan ha enfatizzato i piombini per contrastare le traiettorie dei pipistrelli; quando i battitori aggiustarono le loro oscillazioni, disse Shelley Duncan, suo padre predisse la tendenza moderna delle palle veloci alte.

Nel suo successo finale con il St. Louis, La Russa ha usato i suoi reliever per più inning rispetto ai suoi titolari nella National League Championship Series 2011. Ha dato a un debuttante, Lance Lynn, 10 presenze da record nella NLCS e nelle World Series.

“Tutti vogliono parlare di ‘Oh, è la nuova era adesso’ – Tony l’ha fatto senza tutta quella roba”, ha detto Lynn, ora titolare dei White Sox. “Era solito fare le cose con l’intestino – o almeno così diceva; Penso che abbia studiato le cose molto più di quanto avrebbe fatto sapere a chiunque. Ma ora ha tutto a sua disposizione “.

Per quanto riguarda la gestione della clubhouse, La Russa è sempre stata espansiva a sostegno dei suoi giocatori. Già durante questo allenamento primaverile, ha paragonato Abreu a Pujols e Anderson a Mookie Betts. La comunicazione attraverso le culture viene naturale; i White Sox hanno diverse star dell’America Latina e La Russa ha parlato spagnolo per tutta la vita.

Alcuni dei White Sox, come Anderson, giocano con una sorta di gioia spigolosa, una serie dimostrativa che tende a irritare gli uomini di baseball di lunga data. Ma questo è La Russa, ricorda, i cui A erano il gruppo più appariscente del loro tempo.

“Pensi che abbia mai detto a Rickey di non fare il pappone di quei fuoricampo, o di aver detto a Eck di non fare il pugno?” Duncan ha detto. “No. Tony era all’avanguardia in tutte quelle cose interessanti. “

Ora, La Russa crede di essere lì per l’ascesa della prossima potenza del baseball, il cui roster potrebbe competere con quelli che lo hanno portato alla Hall of Fame. Quell’eredità è conservata su una targa. La sfida di aggiungerlo si giocherà sul campo.

Seaver, Henderson e Pujols non possono più aiutarlo.

“Molto più importante delle squadre che avevo in passato, è il modo in cui ci confrontiamo con le squadre contro le quali dobbiamo competere ora”, ha detto La Russa. “E non c’è assolutamente alcun dubbio nella mia mente che succederà per questa squadra. La domanda è: prima o poi? “

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