Un anno dopo, Rudy Gobert è in pace. E fiorente.

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Non è stato un periodo della sua vita, comprensibilmente, che Rudy Gobert è ansioso di rivisitare. Nessuno vuole essere così legato al giorno in cui l’NBA, improvvisamente infiltrata dal coronavirus, ha sospeso la sua stagione.

Gobert, però, è realistico. Valuta costantemente le situazioni nel suo ruolo di protezione dei cerchi per lo Utah Jazz. Capisce meglio della maggior parte degli altri che ci sono alcune cose che anche un supremo bloccante non può spazzare via.

Quindi sapeva da tempo cosa sarebbe successo questo mese. Una copiosa copertura dell’infelice anniversario era inevitabile, pronta o no, un anno rimosso dal test positivo di Gobert per Covid-19 l’11 marzo 2020. È stato il fulmine che ha portato al rinvio della partita dell’Utah a Oklahoma City quella notte e, alcuni 90 minuti dopo, un brusco annuncio che la stagione 2019-20 sarebbe stata sospesa “fino a nuovo avviso”. Il nuovo coronavirus era stato portato in prima linea nei principali sport di squadra in Nord America.

È stato il tipo di evento sismico indimenticabile che ha costretto Gobert, durante una sessione di interviste virtuali poche ore prima di giocare nel 70 ° NBA All-Star Game di domenica, a rispondere a più domande che gli chiedevano di guardare indietro.

“Quelle poche settimane, quei pochi mesi, sono stati davvero duri”, disse Gobert a bassa voce. “Sono solo fortunato di poter essere qui oggi per godermi questo All-Star Game e di essere in salute”.

L’attenzione dovrebbe tornare abbastanza presto sul basket e Gobert, questo marzo, è chiaramente in una buona posizione. Nonostante i suoi modesti 14,2 punti a partita, ed essendo l’ultimo dei 24 giocatori selezionati quando LeBron James e Kevin Durant hanno scelto le squadre All-Star, Gobert può entrare nella sessione di prove libere di un anno dopo nello Utah giovedì sapendo di non essere mai stato un giocatore a due vie più efficace.

C’è un motivo per affermare che Gobert, a causa del suo impatto su entrambe le estremità, è il principale catalizzatore per il miglior record dello Utah (27-9) a metà della stagione regolare. Gobert, 28 anni, è al 239 ° posto su quasi 500 giocatori per tasso di utilizzo; solo il 17,3 per cento delle giocate di Utah in attacco lo coinvolge quando è in campo. Ma la sua instancabile impostazione dello schermo, con la costante minaccia che rappresenta di tuffarsi sul bordo per schiacciare, apre le cose per la maggiore enfasi dello Utah sul tiro da 3 punti.

I Jazz sono sulla buona strada per diventare la prima squadra nella storia del campionato a realizzare 17 triple a partita. Ryan Smith, il nuovo proprietario dello Utah e appassionato di jazz per tutta la vita, ha definito Gobert “uno dei giocatori più altruisti del campionato” per lo spazio che crea.

“Fa così tanto”, ha detto Smith, “che nessuno vede”.

È un rapporto di scouting che nessuno avrebbe potuto presentare 12 mesi fa, quando Gobert ha perso ogni parvenza di anonimato. Due giorni prima di risultare positivo al test, Gobert si è fatto vedere toccando diversi microfoni su un tavolo della sala stampa. È stato un tentativo sfortunato di alleggerire l’atmosfera il primo giorno in cui i giornalisti, limitati da una nuova regola NBA per promuovere le distanze sociali, non potevano tenere i loro microfoni vicino al viso di Gobert mentre gli facevano domande. Quando il video è stato riprodotto, più e più volte, dopo il test positivo di Gobert, le sue azioni sono state ampiamente interpretate come un comportamento sprezzante che ha deriso la gravità del coronavirus.

In un file Post di Instagram, Gobert si è scusato per quelle che ha definito azioni “incuranti” e ha detto che “non aveva idea che fossi stato infettato”. L’NBA è stata ampiamente elogiata per aver reagito così rapidamente al test positivo di Gobert – in quello che molti hanno definito il momento, insieme alla successiva sospensione della stagione, che la minaccia del coronavirus è diventata reale per molti americani – ma le ricadute hanno reso Gobert un cattivo in cima del suo status di Paziente Zero della NBA.

Quelle che seguirono furono quelle “settimane difficili” e “mesi difficili” a cui Gobert fece riferimento prima di fare la sua seconda apparizione consecutiva con All-Star. Eppure, alla fine dell’anno, Gobert era rimbalzato così enfaticamente che ha firmato un contratto quinquennale da 205 milioni di dollari a dicembre, pochi giorni dopo che Smith era stato approvato come nuovo proprietario dello Utah. È l’affare più ricco nella storia della lega per un centro e ha assicurato che il 2020 di Gobert abbia prodotto un vortice vertiginoso di emozioni.

“È stato sicuramente un anno difficile, non solo per me, ma per tutti”, ha detto Gobert. “Sono successe molte cose. Sono successe molte cose inaspettate. Ma credo che ogni momento difficile sia un’esperienza di apprendimento. Penso che la cosa più importante sia cercare di trarre vantaggio dal negativo, e spero che sia quello che sono stato in grado di fare “.

Ha detto Smith: “È stato difficile per lui essere il primo, ma se mai ti immergi in profondità in quel giorno in Oklahoma, nessuno sapeva cosa fare. La gente mi chiamava quando ero ancora uno sponsor, dicendo: “Come facciamo a portare via la squadra da qui, come possiamo prendere un aereo?” L’organizzazione si trovava letteralmente nella situazione più inesplorata che abbiamo attraversato “.

I minimi e le sfide di Gobert hanno richiesto diversi mesi. Il suo incontro con il coronavirus includeva una temporanea perdita del gusto e dell’olfatto. L’episodio dei microfoni e un test positivo per Donovan Mitchell, la guardia All-Star dello Utah, hanno esacerbato le lunghe tensioni tra i due, che si sono protratte fino alla ripresa della stagione al Walt Disney World a luglio.

Gobert, Mitchell e il franchise hanno affrontato un’altra battuta d’arresto quando i Jazz sono stati sbalorditi dai Denver Nuggets nel primo turno dei playoff dopo aver preso un vantaggio di tre partite a uno. Alcuni in tutto il campionato si chiedevano se lo Utah avrebbe rotto il duo tramite il commercio. Eppure Gobert ha insistito sul fatto che il solo fatto di essere nella bolla NBA e, per lui, di segnare il primo canestro storico del riavvio – lo ha instillato con “la sensazione che il mondo stesse ancora girando”. Da allora lui e Mitchell hanno ricostruito la loro relazione al punto che è diventato uno scherzo tra i musicisti jazz che vari resoconti dei media abbiano descritto l’unione come “irrecuperabile” lo scorso aprile.

“Guardi quei due ragazzi giocare ora e questo è molto tempo fa, letteralmente e figurativamente”, ha detto l’allenatore dello Utah Quin Snyder delle tensioni passate.

Per allontanarsi ulteriormente dalla schiacciante serie di Denver, Mitchell ha firmato la sua lucrativa proroga del contratto a novembre. Gli accordi della coppia valgono un totale di 400 milioni di dollari e Gobert, il numero 27 in assoluto nel 2013 che ha trascorso del tempo nella lega di sviluppo della NBA come esordiente, è stato all’altezza con forse il suo miglior gioco a tutto tondo (13.1 rimbalzi e 2,7 blocchi per partita).

“La firma del contratto non mi mette più pressione”, ha detto Gobert in un’intervista telefonica durante un recente viaggio di ritorno a casa dalla pratica. “Nella mente delle persone, forse ha cambiato la loro percezione su di me, ma nessuna somma di denaro aggiungerà pressione a ciò che mi metto.

“Ho un obiettivo sulla schiena da molti, molti anni ormai – per molteplici ragioni. Quando vinci più difensori degli anni, le persone cercano semplicemente di venire da te. Quindi ho già avuto quella mentalità. “

Gobert, che è alto 7 piedi e 1 pollice e ha un’apertura alare di 7 piedi e 9, ha anche uno spirito affine nelle vicinanze quando ha bisogno di consigli. Mark Eaton, il centro 7-4 che ha giocato per il Jazz per tutta la sua carriera di 11 stagioni, rimane un appuntamento fisso nella comunità ed è diventato una cassa di risonanza per l’ancora difensiva moderna dello Utah.

Si sono uniti alcuni anni fa quando Eaton ha presentato Gobert a un collega francese, David Folch, che progetta biciclette con ruote da 36 pollici per ciclisti alti. Gobert acquistò la sua bicicletta e presto visitò la casa di Eaton a Park City per un giro di soli 7 piedi – e, più tardi, una visita a quello che Eaton chiamava “il santuario che mia moglie ha messo in casa nostra” di ricordi della sua carriera jazz. Gobert ha individuato i due trofei Defensive Player of the Year di Eaton dal 1984-85 e dal 1988-89 e ha annunciato che intendeva continuare la tradizione.

“Ora ha due dei suoi”, ha detto Eaton.

Le lodi sono arrivate lentamente durante la calda partenza dello Utah, anche quando il Jazz ha strappato un 20-1 che prevedeva 18 vittorie a doppia cifra, ma Gobert ha imparato a conviverci. La sua risposta succinta per gli scettici che dicono che i Jazz devono mettersi alla prova nei playoff per convalidare le loro numerose imprese della stagione regolare: “Hanno ragione”.

Quando gli è stata data la possibilità, ha anche rifiutato di rispondere al fuoco al centro della Hall of Fame Shaquille O’Neal, che è stato ripetutamente sprezzante nei confronti di Mitchell e Gobert su TNT, soprattutto per quanto riguarda il contratto di Gobert.

“Ho molto rispetto per la sua carriera”, ha detto Gobert di O’Neal. “È uno dei ragazzi che, crescendo guardando la pallacanestro, guardavamo tutti. Ma ora è un intrattenitore in un certo senso, quindi fa cose, dice cose. Se comincio a prendere sul personale tutto ciò che è stato detto su di me, sarà un lungo anno “.

Gobert ha detto che avrebbe adottato un approccio simile per far fronte alla probabilità che la sua connessione con l’11 marzo sia qualcosa di cui gli verrà sempre chiesto.

“La gente sa solo quello che ha visto e quello che gli è stato detto di me”, ha detto. “Non sono molto preoccupato per quello che pensano di me le persone che non mi conoscono.”



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