Un gioco NHL all’aperto che per una volta è all’aperto

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STATELINE, Nev. – Le precedenti 30 partite all’aperto della NHL sono state giocate negli Stati Uniti e in Canada negli stadi di calcio e baseball, con allestimenti sfarzosi di Fenway Park e Wrigley Field e le entrate trionfali dei biglietti del Cotton Bowl e dell’Università del Michigan Grande casa.

Ma con la pandemia di coronavirus che tiene lontani i tifosi, il campionato è tornato a un’idea che aveva da tanti anni: una partita in cui lo scenario diventa protagonista.

Sabato e domenica all’Edgewood Tahoe Resort sul confine di stato tra il Nevada e la California, la NHL ospiterà per la prima volta due partite all’aperto in giorni consecutivi sullo stesso sito. Inoltre, per la prima volta, la pista di pattinaggio sul ghiaccio sarà ambientata sullo sfondo del più grande lago alpino del Nord America, montagne innevate e una distesa infinita di pini, sul 18 ° fairway di un campo da golf di fronte al lago.

“È una delle forme più pure del gioco a cui potremmo giocare, stare all’aperto”, ha detto Gabriel Landeskog, ala sinistra, il cui Colorado Avalanche affronterà i Vegas Golden Knights sabato alle 15:00 ora orientale. “La maggior parte di noi è cresciuta pattinando su laghi e piste all’aperto”.

“Questa è una pista all’aperto di tipo drop-the-mic”, ha detto Peter DeBoer, coach dei Golden Knights. “È il più bello che abbia mai visto.”

Anche al di là della quasi totale assenza di fan ai giochi, la NHL non è stata risparmiata dall’impatto della pandemia. Ha sospeso il gioco lo scorso marzo, poi è ripreso a luglio con un formato di playoff riconfigurato e tutte le partite si sono svolte in due “bolle” a Toronto ed Edmonton, Alberta. La Stanley Cup è stata assegnata il 28 settembre e questa stagione è iniziata a gennaio, più di tre mesi dopo il solito. Le valutazioni delle squadre sono diminuite la scorsa stagione per la prima volta in 20 anni, secondo Forbes.

Gli eventi sono stati cancellati, incluso l’All-Star Weekend di quest’anno e due eventi all’aperto, il Winter Classic e lo Stadium Series, lasciando il campionato in cerca di un momento caratteristico.

La NHL ha esplorato siti come Lake Louise nel Banff National Park nelle Montagne Rocciose canadesi e altri negli Stati Uniti, ma alla fine si è stabilita su Tahoe, un sito che ha soddisfatto i criteri sia per la bellezza paesaggistica che per le esigenze logistiche, in cima a un evento consentito dalla pandemia con un inchino seducente.

“Con tutto quello che sta succedendo, tutti cercano di trovare il modo migliore per rimanere sani di mente e fare le cose che amano fare. Fortunatamente siamo in grado di giocare a hockey e fare il nostro lavoro “, ha detto l’ala sinistra Brad Marchand, i cui Boston Bruins giocheranno con i Philadelphia Flyers domenica alle 14:00 ora orientale. “In un certo senso lega tutto insieme, essere in grado di fare queste partite in questo momento e anche di poterlo fare fuori”.

I giochi all’aperto erano basati sull’idea romantica che niente batte l’hockey giocato in una giornata invernale sullo stagno, ha detto Steve Mayer, chief content officer della NHL. Sebbene le partite siano state giocate in stadi gremiti dall’inizio nel 2003, la pandemia ha costretto un ritorno allo spirito originale.

“Ecco com’era: niente fan, nei grandi spazi aperti circondati da montagne e acqua e dalla bellissima linea degli alberi”, ha detto Mayer. “Penso che una volta lasciato cadere il disco, i giocatori si sentiranno un po ‘come se stessero giocando quando erano bambini, per amore del gioco.”

E senza spettatori sugli spalti, come sarà vista la partita in TV è diventato il fulcro.

Bobby Sloan di Populous, uno studio di architettura sportiva che ha progettato luoghi per le Olimpiadi, la Coppa del Mondo, il Super Bowl e la Major League Baseball, ha detto che il gioco di Tahoe è stato un classico esercizio di architettura, guardando alla forma della serenità mozzafiato della natura e alla funzione di una partita di hockey di stagione regolare. Ha paragonato l’esperienza a una combinazione di scenografia e regia cinematografica, con la presentazione del gioco esclusivamente per la televisione.

Mayer, che ha guidato la creazione delle bolle dei playoff, ha affermato che le tempistiche condensate, un ritmo frenetico, la presentazione fatta per la TV e l’enfasi sulla salute e la sicurezza dei giocatori sono state trasferite dalle bolle alla stagione regolare e ora a questo outdoor evento.

La pianificazione di un gioco all’aperto di solito richiede circa un anno. Questo è venuto insieme in due mesi.

“Abbiamo imparato molto nella bolla e in quell’ambiente che abbiamo trasferito in questo ambiente”, ha detto Mayer.

“Non esiste un progetto per farlo. A volte ti stai inventando mentre procedi “, ha aggiunto.

Dan Craig e Derek King, i guru del ghiaccio della NHL, devono adattarsi durante la creazione della pista.

Da un centro di comando all’interno del loro camion, pompano migliaia di litri di acqua e refrigerante per produrre il ghiaccio. Le marcature sono realizzate con un materiale tessile piuttosto che con vernice per resistere meglio alle intemperie. Particolare di questo evento è anche una lastra di ghiaccio più spessa (circa due pollici), anche rispetto ai precedenti giochi all’aperto, che utilizzavano tutti uno spessore doppio rispetto a una pista coperta standard.

Sole, pioggia, vento e freddo – troppo o troppo poco – possono rendere pericolose le condizioni del ghiaccio. Le temperature recenti a Tahoe sono state ovunque sulla mappa meteorologica, dagli adolescenti agli anni ’50. Le richieste di sole splendente di domenica hanno già spinto l’ora di inizio verso l’alto di un’ora.

“Abbiamo guardato avanti al fine settimana e ci occuperemo solo di tutto ciò che Madre Natura ci offre”, ha detto King. “Abbiamo la capacità di apportare modifiche al camion, se dobbiamo versare meno acqua o forse radere più ghiaccio”.

Per quanto riguarda il prodotto finale a Tahoe?

“Sono in soggezione”, ha detto Sloan. “L’altro giorno mi sono rivolto a Steve, l’ho fermato e gli ho detto: ‘Prenditi del tempo e renditi conto di dove siamo’”, ha detto Sloan. “Dalla nostra prima visita qui, solo in piedi fuori, guardando il lago e le montagne dietro di esso, ti vengono i peli sulla nuca in piedi.”

Sloan ha detto che l’inventiva della NHL lo ha ispirato in progetti per altri sport, poiché i luoghi pop-up diventano sempre più ricercati. Ha detto che i piani per la partita della Major League Baseball a Fort Bragg, NC nel 2016, e la sua imminente partita “Field of Dreams” in Iowa sono stati entrambi modellati in parte dalla sua esperienza con la NHL

“I fan vogliono quel ricordo irripetibile, che erano lì per quel momento instagrammabile”, ha detto. “Ciò che mi entusiasma è creare quel momento irripetibile e sapere che non accadrà mai più”, ha aggiunto, citando il primo Winter Classic, nel 2008 al Ralph Wilson Stadium dei Buffalo Bills, come un altro ricordo preferito.

“Non è solo per i fan, è per i giocatori”, ha detto Sloan. “Vedere i sorrisi sui loro volti è sempre fantastico.”

Il concetto di un gioco all’aperto di stagione regolare è iniziato come una novità. Sono passati quasi cinque anni tra il primo Heritage Classic nel 2003 e il primo Winter Classic nel 2008. Nel 2014, uscendo da un anno ridotto al blocco, la NHL ha organizzato sei partite all’aperto, compreso uno al Dodger Stadium. In anni più recenti si sono svolte tre o quattro partite all’aperto ogni stagione.

Sono stati per lo più un successo incredibile per la NHL, sia dal punto di vista delle entrate che dal crescente interesse dei fan per l’hockey negli Stati Uniti. La Winter Classic 2011 all’Heinz Field di Pittsburgh è stata la partita di hockey della stagione regolare più seguita in 36 anni.

Senza spettatori, resta da vedere il successo commerciale delle partite di questo fine settimana. La pandemia continuerà a tagliare le entrate per il prossimo futuro. Il contratto televisivo statunitense della NHL, un contratto decennale con la NBC del valore di $ 2 miliardi, scadrà alla fine della stagione, ma Mayer ha offerto una speranza.

“Alcuni dei luoghi più iconici che potrebbero probabilmente farlo potrebbero non essere necessariamente in Nord America”, ha detto Mayer. “Spero che abbiamo un tale successo che siamo seduti lì con quella bevanda per adulti che dice, ‘Cosa c’è dopo?'”

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