Un’altra risata mentre Gonzaga raggiunge gli ottavi di finale

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INDIANAPOLIS – Joel Ayayi, una giovane guardia di Bordeaux, Francia, con un sorriso sornione e un maglione setoso, si immagina come l’enfant terrible della squadra di basket maschile Gonzaga.

In una squadra potente in cui tutti conoscono il suo ruolo – Corey Kispert è il tiratore mortale, Jalen Suggs il derviscio rotante e Drew Timme il mago baffuto nel post – Ayayi cavalca come l’allegro burlone.

Potrebbe bussare alla porta di un albergo e precipitarsi lungo il corridoio. Potrebbe battere un compagno di squadra sulla spalla destra quando è in piedi alla sua sinistra, o saltare fuori da dietro una porta per spaventare qualcuno. Si sta arrovellando il cervello per capire cosa c’è dopo.

“Sto prendendo tutte le idee”, ha detto Ayayi ai giornalisti in una videoconferenza la scorsa settimana.

Se le buffonate sembrano infantili, i suoi compagni di squadra tollerano Ayayi perché i suoi scherzi sono gli unici fastidi che hanno sopportato in questa stagione. Certamente, ci sono stati pochi sul campo da basket in questa stagione il modo in cui hanno superato il loro programma.

Non era diverso domenica, quando la testa di serie numero 1 Zags ha superato Creighton, numero 5, 83-65, a Hinkle Fieldhouse guadagnarsi un posto negli ottavi di finale contro il vincitore di una partita di domenica sera tra la sesta testa di serie Southern California e la settima testa di serie Oregon. Gonzaga e il vincitore di quella partita si incontreranno nella finale della regione ovest martedì sera al Lucas Oil Stadium.

Gonzaga (29-0), che sta cercando di diventare il primo campione nazionale di basket maschile imbattuto dall’Indiana nel 1976, ha avuto un solo margine di vittoria inferiore a 10 punti in questa stagione. Le sue tre vittorie nei tornei sono arrivate con 43, 16 e 18 punti.

“Non siamo affatto attaccati alla cosa imbattuta”, ha detto l’allenatore dei Gonzaga Mark Few, aggiungendo: “Man mano che ti allontani sempre di più, la pressione arriva da molti punti. Penso che il posto più importante da cui provenga è che non vuoi che finisca. Scommetto che se glielo chiedessi, vorrebbero poter giocare insieme ad altri 25 giochi. Quindi non vuoi che finisca. “

Domenica Gonzaga ha giocato in quel modo.

In un pomeriggio in cui Kispert era insolitamente tranquillo, tentando solo una tripla nei primi 30 minuti, e Suggs ha commesso sei palle perse, gli antipasti meno annunciati si sono uniti a Timme, il miglior realizzatore del gioco con 22 punti, davanti e al centro.

Il playmaker Andrew Nembhard ha segnato 17 punti e 8 assist, mentre Ayayi ha contribuito con 13 punti e 8 rimbalzi. I loro sei 3 punti combinati sono stati una replica a Creighton che li ha sfidati a sparare. Ed è stata anche una piattaforma per mostrare le abilità di Nembhard, un trasferimento che potrebbe essere trascurato, ma è stata la prima matricola in Florida da quando Bradley Beal ha iniziato ogni partita.

Pochi misero ripetutamente Nembhard in pick-and-roll con Timme, e si sedettero e lo guardarono prendere una buona decisione dopo l’altra, mentre la palla presto sfrecciava per il campo. Dei 34 canestri di Gonzaga, 23 sono arrivati ​​su assist.

“Se commetti un errore, ti faranno pagare per questo con il passaggio e creeranno qualsiasi facile opportunità per i compagni di squadra”, ha detto la scorsa settimana il coach di Creighton Greg McDermott, definendo gli Zags una delle migliori squadre di passaggio che abbia visto . “Una cosa è essere altruisti; un’altra cosa è essere altruisti e avere la capacità di consegnare il pass in tempo e nel posto giusto. “

McDermott non è estraneo a Gonzaga. Questa è stata la terza volta nelle ultime quattro stagioni che si sono incontrati. Creighton ha portato ciascuna delle partite precedenti di 7 alla fine del primo tempo, solo per avere Gonzaga messo a segno 54 e 62 punti nel secondo tempo per scappare con le vittorie.

Domenica non c’è stato nessun dramma del genere.

Non importa il problema che Gonzaga potrebbe affrontare, la risposta è sempre più offensiva.

Dopo che Marcus Zegarowski ha affondato una tripla a metà del primo tempo per pareggiare Creighton entro 27-25, i Bluejays non sono riusciti a tenere il passo. Il vantaggio dei Bulldogs era un comodo 43-33 all’intervallo e diventava solo più grande quando la palla sfrecciava sul campo con spietata efficienza.

“Questa è stata la nostra identità per tutta la stagione”, ha detto Nembhard. “Giochiamo al meglio quando muoviamo la palla perché abbiamo tanti pezzi e tanta versatilità. È come giocare al parco con un gruppo di ragazzi che fanno clic. “

La domanda nei prossimi otto giorni, quando il torneo si concluderà, è chi sfiderà Gonzaga?

Le squadre nel suo quarto di girone sono state paralizzate dal coronavirus. Virginia Commonwealth è stata eliminata dal torneo da casi positivi e non ha potuto giocare la partita del primo turno contro l’Oregon. La terza testa di serie Kansas e la quarta testa di serie Virginia sono state compromesse da loro in vista del primo turno e si sono ritirate presto (anche se entrambe avevano perso contro Gonzaga all’inizio della stagione).

Anche Creighton ha avuto le sue interruzioni questo mese quando McDermott è stato sospeso per aver detto ai suoi giocatori dopo una sconfitta contro Xavier che “Ho bisogno che tutti restino nella piantagione”, una metafora che evocava immagini di giocatori come schiavi. McDermott, che è stato sospeso solo dopo una diffusa indignazione – inclusi alcuni da ex giocatori di Creighton – è stato reintegrato dopo aver saltato una partita e aver chiesto scusa.

Creighton è avanzato al campionato del torneo Big East ma è stato sconfitto da Georgetown. I Bluejay sono stati quasi delusi dalla testa di serie numero 12 dell’UC Santa Barbara nel primo round del torneo NCAA prima di superare l’Ohio nel secondo round.

La rovina degli Zags sono state spesso squadre di lunghezza difensiva e quelle che costringono gli Zags a difendere. Texas Tech ha utilizzato quella formula per eliminare gli Zags nella finale della regione occidentale nel 2019 e lo stato della Florida li ha sconvolti nel 2018. La California meridionale ha l’altezza per infastidire Gonzaga a un’estremità e l’Oregon ha la rapidità per farlo al altra fine. Ma non sono nemmeno predisposti per raggiungere questo punto per un motivo.

Pochi, però, hanno indicato tutti gli sconvolgimenti di questo torneo.

“Spero che le persone si rendano conto di quanto sia difficile; è letteralmente la cosa più difficile che facciamo nel nostro sport è avanzare in questo torneo “, ha detto Few, un allenatore la cui squadra sta facendo sembrare tutto facile.

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