Christopher Miller è stato nominato Segretario alla Difesa ad interim

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WASHINGTON – Un poco noto funzionario dell’antiterrorismo di nome Christopher C. Miller è volato in Medio Oriente il mese scorso per perseguire un’idea diplomatica: chiedere al Qatar di aiutare a escogitare piani per acquistare o emarginare in altro modo alcuni alti leader dello Shabab, affiliato di Al Qaeda in Somalia , che sono più impegnati ad attaccare l’Occidente.

Il signor Miller aveva ottenuto una benedizione da Kash Patel, allora un alto funzionario del Consiglio di sicurezza nazionale. Anche il consigliere per la sicurezza nazionale del presidente Trump, Robert C. O’Brien, era a conoscenza del viaggio, hanno detto i funzionari. Ma hanno aggirato il capo diplomatico della nazione, il segretario di Stato Mike Pompeo – e quando lo ha scoperto, ha ritenuto l’idea a metà e l’ha chiusa.

Ora, il controllo sulla sicurezza nazionale americana e sulla politica estera è stato ribaltato. Signor Trump improvvisamente ha installato il signor Miller come segretario alla difesa ad interim questa settimana – rendendolo, almeno sulla carta, il signor Pompeo uguale per gli ultimi due mesi dell’amministrazione. Il signor Patel sta diventando il capo dello staff del signor Miller.

La nomina ha coronato un incredibile aumento per il signor Miller, un ex ufficiale dei Berretti Verdi che 11 mesi fa era un consigliere antiterrorismo presso il Consiglio di sicurezza nazionale e che non ha una significativa esperienza nella gestione di un’organizzazione in espansione. Il potere e la responsabilità straordinari che eserciterà durante l’incerto finale dell’amministrazione Trump, quando sarà il signor Trump rifiutandosi di ammettere di aver perso le elezioni – ha immediatamente attirato un’enorme attenzione sul nuovo leader del Pentagono in gran parte sconosciuto.

Il signor Miller ha mostrato un comportamento irriverente che a volte si scontra con le gravi questioni politiche che ha gestito, secondo le persone che hanno lavorato con lui. Il suo background nelle forze speciali dell’esercito si combina con la reputazione di essere duro e non sempre rispettoso delle procedure burocratiche di controllo che hanno lo scopo di garantire che le potenziali conseguenze siano pienamente considerate prima di agire.

Il viaggio precedentemente non segnalato del signor Miller in Qatar offre informazioni sulla mentalità del segretario ad interim. L’imbarazzante chiusura dello sforzo è stato un risultato imbarazzante per il governo degli Stati Uniti, in parte perché l’emiro del Qatar aveva già apparentemente dato la sua approvazione per esplorare la proposta del signor Miller.

Potrebbe anche far presagire il tipo di iniziative o operazioni all’ultimo sangue, sia palesi che segrete, che Trump ei suoi migliori collaboratori potrebbero perseguire durante le sue ultime settimane in carica.

“Il processo politico in questa amministrazione è stato così bizzarro”, ha detto Tricia Bacon, specialista in Somalia presso l’American University di Washington ed ex analista di antiterrorismo del Dipartimento di Stato.

I funzionari che hanno familiarità con l’avventura abortita del signor Miller l’hanno descritta a condizione di anonimato a causa della sua delicata natura diplomatica e di intelligence. I portavoce del Dipartimento di Stato, il Consiglio di sicurezza nazionale e il signor Miller hanno rifiutato di commentare.

Il signor Miller sembrava un improbabile emissario per un’incursione diplomatica così delicata. Ha trascorso la maggior parte dei suoi 31 anni di carriera militare in oscuri incarichi di operazioni speciali. Ha comandato una squadra di reazione rapida delle forze speciali che è volata in Afghanistan nel dicembre 2001 per aiutare una squadra colpita accidentalmente da una bomba americana. Sono rimasti per aumentare la sicurezza intorno ad Hamid Karzai, che era stato appena nominato presidente ad interim dell’Afghanistan. Durante la guerra in Iraq, il signor Miller ha dato la caccia a leader insorti di alto valore.

Nel 2018 è diventato un alto funzionario antiterrorismo presso il Consiglio di sicurezza nazionale, il braccio della Casa Bianca che aiuta a gestire le questioni interagenzia che coinvolgono l’esercito, l’intelligence e la politica estera.

Il signor Miller ha spesso lavorato con il signor Patel, un ex assistente del rappresentante Devin Nunes della California, il massimo repubblicano nel comitato di intelligence della Camera e un schietto sostenitore del signor Trump.

Al contrario, il signor Miller non è conosciuto come un ideologo partigiano, secondo le interviste ai funzionari che hanno lavorato con lui. Il suo antiterrorismo e il suo portafoglio focalizzato sugli ostaggi gli hanno permesso di evitare in gran parte le questioni di sicurezza nazionale che hanno attirato il furore politico durante l’era Trump, come la Russia. La sua guardia al Consiglio di sicurezza nazionale includeva riunioni che hanno portato al raid del commando americano nel nord-ovest della Siria lo scorso anno per uccidere il leader dello Stato Islamico, Abu Bakr al-Baghdadi, e si è guadagnato la fiducia di funzionari come O’Brien e Patel.

Quest’anno, Miller è passato brevemente a un ruolo di antiterrorismo al Pentagono prima che il Senato in agosto lo confermasse alla guida del National Counterterrorism Center, un’agenzia creata dopo gli attacchi dell’11 settembre 2001, che dovrebbe fungere da centro di smistamento. per le informazioni sulle minacce terroristiche e coordinare la condivisione dell’intelligence tra organizzazioni tra cui la CIA, l’FBI e l’Agenzia per la sicurezza nazionale.

Il centro non dovrebbe svolgere un ruolo operativo. Ma mentre il signor Miller ha studiato i rapporti dell’intelligence sulla leadership senior dello Shabab e la Somalia, ha detto ai colleghi che potrebbe essere possibile cambiare l’equazione che ha tenuto gli Stati Uniti bloccati in una guerra irregolare con lo Shabab, inclusi attacchi periodici di droni contro sospetti militanti e il mortale Shabab assalto a una base aerea americana a Manda Bay, Kenya, a gennaio.

I funzionari americani hanno lottato a lungo su come pensare allo Shabab, una raccolta di fazioni vagamente organizzata, la maggior parte delle quali è concentrata sull’obiettivo parrocchiale di controllare la Somalia, ma alcune delle quali vogliono partecipare alla jihad globale di Al Qaeda, portando avanti attacchi terroristici oltre i suoi confini.

Verso la fine dell’amministrazione Obama, il ramo esecutivo ha ritenuto l’intero gruppo un nemico nella guerra al terrorismo, e il signor Trump allentamento dei limiti agli attacchi militari in Somalia. Ma anni di attentati abbastanza regolari non sono riusciti a mettere in ginocchio lo Shabab, e nel suo quarto anno l’amministrazione Trump ha flirtato con l’idea di ritirarsi dal Corno d’Africa.

In mezzo a quella turbolenza, Miller si è chiesto se fosse possibile separare le fazioni chiave di Shabab da Al Qaeda per ridurre la sua minaccia agli interessi americani oltre i confini della Somalia. Si è concentrato su un gruppo di circa 10 leader anziani con forti legami personali con Al Qaeda, piuttosto che su leader Shabab più giovani e nazionalisti.

Era difficile ottenere informazioni accurate e tempestive per prendere di mira e uccidere i leader Shabab legati a Qaeda. Il signor Miller ha sollevato idee per isolarli o eliminarli: forse i leader più giovani potrebbero essere persuasi a ribellarsi contro di loro, o la coorte più anziana potrebbe essere acquistata per escludersi dalla lotta, hanno detto i funzionari.

Aveva senso che il signor Miller sarebbe stato attratto dall’idea di concludere un accordo non ortodosso con elementi di un gruppo militante islamista per cercare di diminuire la minaccia terroristica, data la sua precedente esperienza come ufficiale Berretto Verde in Afghanistan e Iraq, ha detto Luke Hartig , un ex direttore senior per l’antiterrorismo al Consiglio di sicurezza nazionale durante l’amministrazione Obama che ha lavorato con Miller.

“Sulla base del background militare di Chris Miller nelle forze speciali, avrebbe sicuramente molto interesse a lavorare con forze irregolari o altri per sconfiggere i nostri nemici terroristi”, ha detto Hartig.

I qatarini avevano esperienza come intermediari per i colloqui di pace con i talebani afgani. Il signor Miller è andato dal signor Patel con la sua idea di arruolarli per uno sforzo di sensibilizzazione simile. Con la benedizione del Consiglio di sicurezza nazionale, Miller si è rivolto all’ambasciatore del Qatar negli Stati Uniti per ottenere la benedizione dell’emiro del paese per portare avanti l’idea.

Quindi, durante il fine settimana del Columbus Day, Miller e collaboratori sono volati a Doha per aprire colloqui con alti funzionari del Qatar, compreso il suo ministro degli esteri e i massimi leader dell’antiterrorismo. Si diceva che i qatarini avessero espresso interesse per alcune idee, ma erano cauti su come procedere. Come passo preliminare, hanno proposto di coinvolgere i diplomatici norvegesi che avevano anche prestato servizio come intermediari con i talebani.

Il signor Miller è tornato dal suo viaggio con la proposta di programmare colloqui a tre con Qatar e Norvegia per rimpolpare le proposte, secondo i funzionari. A quel punto, tuttavia, il signor Pompeo ei suoi migliori collaboratori si sono resi conto dei suoi sforzi.

La mossa è stata vista all’interno del Dipartimento di Stato come una diplomazia freelance – un’intrusione nel campo del signor Pompeo – e, più in generale, molti funzionari della politica antiterrorismo la consideravano non sufficientemente pensata.

Tra i problemi: capire con chi parlare nello Shabab, i cui leader tendono a uccidersi a vicenda quando hanno controversie ideologiche; capire cosa significherebbe lo sforzo per il nascente governo somalo che gli Stati Uniti stanno sostenendo; e vagliare i rischi legati alle pubbliche relazioni dei negoziati con figure legate a Qaeda.

Il signor Pompeo ha insistito affinché il Dipartimento di Stato prendesse l’iniziativa del signor Miller. Ha deferito la questione all’Africa Bureau del dipartimento, dove i funzionari hanno affermato che è stato ampiamente considerato burocraticamente morto anche prima che Trump perdesse le elezioni – e un capovolgimento che ha esposto il governo americano a sembrare instabile in Medio Oriente.

“Questa storia è strana a così tanti livelli”, ha detto la signora Bacon. “Ridurre la minaccia agli interessi statunitensi eliminando 10 agenti Shabab non regge. La minaccia di Shabab non è così semplice. L’abbiamo già provato e non ha funzionato “.

Thom Shanker ha contribuito alla segnalazione.

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